Waaghalzen van zuiverste soort flirten met de afgrond

Col de Manse gisteren, morgen Col d’Allos. Het woord is aan meesterdalers als Sagan en Contador. „Push it Peter, riep ik. Eigenlijk onverantwoord.”

Peter Sagan stort zich van de Col de Manse in de slotkilometers van de etappe naar Gap. Hij naderde ritwinnaar Ruben Plaza tot een halve minuut. Foto Kenzo Tribouillard/AFP

Fantastisch zo’n afdaling, glundert Tristan Hoffman aan de finish in Gap, terwijl hij vervoer regelt voor zijn aan de knie gewonde ‘soldaat’ Rafal Majka. „Maar wel gevaarlijk. Ze gaan rapper en rapper. Beter materiaal, betere lichamen. Op het scherpst van de snede, met alle risico’s van dien.”

De Nederlandse ploegleider van Tinkoff-Saxo voorspelt morgen vuurwerk in de gevaarlijke afdaling van de Col d’ Allos, in de eerste Alpenetappe van de Tour naar Pra Loup. Zijn kopman Alberto Contador, een waaghals van het zuiverste soort, zal zich niet inhouden. „Daar zou ik zeker niet vanuit gaan”, zegt ex-renner Hoffman, die erop rekent dat de andere uitdagers van geletruidrager Chris Froome zich ook niet onbetuigd zullen laten. „Het zal op de limiet gaan.”

Hoofd tegen electriciteitspaal

Of over de limiet, zoals gisteren bij Warren Barguil in de technisch moeilijke afdaling van de Col de Manse, aan het slot van de zestiende etappe naar Gap. De Franse Tourrevelatie van Giant-Shimano kon halverwege een bocht niet houden en botste pardoes op de Brit Geraint Thomas, die de berm invloog en met zijn hoofd tegen een elektriciteitspaal langs de weg knalde. De meesterknecht van Froome kwam met de schrik vrij, vervolgde zijn weg naar de finish maar verloor in het algemeen klassement zijn vijfde plaats aan Contador.

„Valverde ging op de limiet”, vertelt Wout Poels na afloop, terwijl naast hem ploeggenoot Thomas wordt bedolven onder camera’s. De Limburgse helper van Froome zat achterin het groepje favorieten en zag het misgaan. „Het wiel van Barguil glipte weg, hij reed zo tegen Thomas aan. Er hoeven maar kleine dingetjes te gebeuren of het gaat mis.” Bang? „Wel even schrikken.” Te grote risico’s? „Dat is wielrennen tegenwoordig. Wie een kans ruikt, valt aan. Jongens als Valverde en Nibali kunnen goed dalen. Alsof ze er plezier in hebben risico te nemen.”

Een grootmeester in het dalen toonde zich gisteren Peter Sagan. In een uiterste poging om de latere ritwinnaar Ruben Plaza in te halen, stortte de groenetruidrager zich van de Manse af, waar in eerdere Tours zijn ploeggenoot Contador al roekeloos aanviel. „Ik zat er met de auto een stukje achter maar zag hem beneden me door de bochten slingeren”, vertelt ploegleider Hoffman. „Ik hield mijn hart vast, maar ondertussen riep ik door zijn oortje: ‘push it Peter, push it.’ Eigenlijk onverantwoord, maar ja, je wilt toch winnen hè.”

Nu eens over zijn stuur hangend, dan weer zijn gewicht verplaatsend naar achteren reed Sagan iedereen van de uit zijn wiel. De ploegleiding had hem een vrije dag gegund maar toen de Belgische Lottoploeg een lange vlucht opzette, ging hij toch mee. Imponerend hoe hij de laatste klim opreed, huiveringwekkend hoe in de afdaling flirtte met de afgrond. En dan 30 tellen tekort komen. Weer tweede, voor de vijfde keer deze Tour. Maar wel trots op zichzelf, zie de zes vuistslagen op zijn hart. „De beste renner van de Tour na Froome” zei Hoffman teameigenaar Oleg Tinkov na.

Totale controle

De Britse geletruidrager zelf raakte ondanks het ongeval van steun en toeverlaat Thomas gisteren nooit in paniek. Hij liet Vincenzo Nibali - nog zo’n geweldige stylist zoals hij door de afdaling glijdt - rustig een wat seconden winst. In plaats van Thomas had Froome nu Poels bij zich in de groep met favorieten, waarin Robert Gesink en Bauke Mollema zich handhaafden. „Op drie kilometer voor de streep zei Chris dat ik op Thomas moest wachten”, aldus Poels. Totale controle bij Sky en de gele trui.

Natuurlijk, Froome rekent na de rustdag van vandaag op aanvallen in de Alpen. En waarom niet in de afdaling van de Col d’Allos, die als een van de gevaarlijkste geldt? Veertig jaar geleden gooide Eddy Merckx zichzelf hier als een steen naar beneden, in een uiterste poging concurrent Bernard Thévenet te lossen en zijn zesde Tour te winnen. Achter ‘de Kannibaal’ vloog de Italiaanse ploegleider Giancarlo Ferretti met zijn auto het ravijn in. Maar Thévenet kwam terug in de klim naar Pra Loup, versloeg Merckx en bracht het geel naar Parijs.

„Die afdaling kan een beslissend moment in de race zijn”, stelt Froome, die de ‘klassieker’ over Col d’Allos naar Pra Loup al verkende in de afgelopen Dauphiné. De Brit, die gisteren eindelijk zijn gewicht prijsgaf („tussen 67 en 68 kilo, afhankelijk van de brandstof die ik neem”), is geen specialist als Nibali, Valverde of Contador. Maar in maart twitterde hij niet voor niets een filmpje waarin hij op training met de benen van de trappers als ‘superman’ van een berg afvliegt. „Het gevaar kan uit elke hoek komen. Maar we zijn er klaar voor.”