'It looks bad, Bill' - waarom Cosby steeds verder in het nauw komt

Bill Cosby in 2005. Foto EPA / Jeff Kowalsky 

Patrick O’Connor, de voormalige advocaat van Bill Cosby, is boos. Hoe kan het dat een getuigenverklaring van Cosby uit een oude rechtszaak ineens publiek zijn gemaakt?

The New York Times publiceerde afgelopen zaterdag details uit een bekentenis die de komiek deed in een civiele zaak uit 2005. ,,Hoe deze verklaring publiek werd gemaakt zonder dat de rechtbank dit heeft tegengehouden is iets wat we gaan uitzoeken en flink gaan aanpakken’’, aldus de advocaat in The Philadelphia Inquirer.

O’Connor zegt dat destijds was afgesproken dat de documenten vertrouwelijk zouden blijven. Maar volgens de NYT waren deze verklaringen gewoon openbaar. Ondertussen lijkt het doek te vallen voor Cosby, die nu snel aan krediet verliest. ‘Vernietigend.’ Zo noemde USA Today gisteren het nieuws over acteur Bill Cosby van afgelopen zaterdag. In de tien jaar oude bekentenis vertelt de acteur onder meer toe vrouwen te hebben gedrogeerd om seks met ze te kunnen hebben.

Lang werden de beschuldigingen over het seksueel misbruik van Cosby – sinds de jaren tachtig wereldberoemd door zijn rol als de goedmoedige vader Cliff Huxtable in tv-serie The Cosby Show – door diverse beroemdheden afgedaan als laster. Het Afro-Amerikaanse netwerk Bounce stopte onlangs met het uitzenden van The Cosby Show. En Whoopi Goldberg, die tot voor kort de acteur nog verdedigde, trok vorige week haar steun terug. In een interview in het ABC-programma The View concludeerde ze: „It looks bad, Bill.”

1. Waarom is de kwestie weer in het nieuws?

De eerste beschuldigingen werden al vele jaren terug gedaan. Maar begin juli werd, op verzoek van persbureau AP, een document met een samenvatting van een rechtszaak tegen Cosby uit 2005 vrijgegeven. Daaruit bleek dat Cosby zou hebben toegegeven dat hij slaapmiddelen in zijn bezit had met de bedoeling deze aan jonge vrouwen te geven opdat hij seks met hen kon hebben. Onder ede verklaarde hij het slaapmiddel Quaalude te hebben gebruikt bij ‘minimaal één vrouw’. Deze civiele zaak uit 2005, aangespannen door Andrea Constand – die Cosby beschuldigt van seksueel misbruik in zijn huis in Philadelphia in 2004 – werd geschikt voor een onbekend bedrag.

2. Wat werd er afgelopen zaterdag nog meer bekend?

Dit weekend publiceerde de NYT uit de gehele getuigenverklaring van dezelfde rechtszaak – een document van zo’n duizend pagina’s – nieuwe fragmenten waarin Cosby zichzelf neerzet als een berekende playboy die roem, vaderlijke interesse en slaapmiddelen inzette om seks met jonge vrouwen te hebben. Nergens in de getuigenverklaring geeft hij toe dat hij de vrouwen onder dwang gedrogeerd zou hebben. Maar over Constand vertelt hij dat hij haar drie halve pilletjes Benadryl zou hebben toegediend om te ontspannen, iets wat haar advocaten ontkennen die zeggen dat Constand een zwaarder middel zou hebben geslikt. Ook geeft hij toe dat hij een aantal vrouwen heeft betaald om te voorkomen dat zijn echtgenote er achter kwam dat hij vreemd ging.

3. Waarom was er jarenlang weinig aandacht voor de beschuldigingen tegen Cosby?

Sinds de Constand-zaak in 2005 claimen meerdere vrouwen te zijn misbruikt door de komiek. In juni 2005 vertelde Beth Ferrier dat Cosby halverwege de jaren tachtig drugs in haar koffie zou hebben gedaan waarna zij half naakt wakker werd in een auto. Ook actrice Barbara Bowman, die claimt in 1986 meermaals door de acteur te zijn verkracht, bracht haar verhaal veel eerder naar buiten en in 2006 opnieuw als getuige in de zaak van Constand maar er werd niets met haar verhaal gedaan. Dit veranderde op 16 oktober vorig jaar toen komiek Hannibal Buress tijdens een tv-show Cosby „een serieverkrachter” noemde. Kort daarna begonnen nog meer vrouwen – nieuwssite Vulture telt inmiddels 36, andere media hebben het over minstens 40 vermeende slachtoffers – hun persoonlijke verhalen met de pers te delen. Toch bleven Cosby’s advocaten telkens volhouden dat de beschuldigingen nergens op waren gebaseerd. Cosby weigerde te reageren. Op 24 november vorig jaar, voor de aanvang van zijn stand-upcomedyshow in Melbourne, Florida, zei hij: „Een man hoeft niet in te gaan op insinuaties. Ze moeten de feiten controleren.”

4. Wordt Cosby aangeklaagd?

De beschuldigingen zijn te lang geleden om de komiek nog te vervolgen. Toch vroegen drie vermeende slachtoffers eind vorig jaar Cosby een rechtszaak aan te gaan of anders 100 miljoen dollar (92 miljoen euro) te betalen. Celebrity-advocate Gloria Allred, die inmiddels 17 slachtoffers vertegenwoordigt, zei „hoopvol” te zijn dat de nieuwe feiten uit de getuigenverklaring kunnen leiden tot een rechtszaak. Iets wat vandaag ook wordt bevestigd in de NYT door juridisch experts. Een van haar cliënten is de 55-jarige Judy Huth, die als 15-jarige door Cosby in de Playboy Mansion zou zijn aangerand. In Californië is in 1990 een wet aangenomen waarin staat dat in het geval van seksueel misbruik van een minderjarige ook decennia later een civiele rechtszaak mag worden geopend.