Flirten met de afgrond

De renners nemen veel risico’s tijdens de steile afdalingen. En morgen loert er nog meer gevaar, bij de eerste Alpenetappe.

Peter Sagan stortte zich gisteren van de Col de Manse, maar eindige als tweede. Foto KENZO TRIBOUILLARD / AFP PHOTO

Fantastisch zo’n afdaling, glundert Tristan Hoffman bij de ploegauto van Tinkoff-Saxo aan de finish in Gap, terwijl hij vervoer regelt voor zijn aan de knie gewonde ‘soldaat’ Rafal Majka. „Wel gevaarlijk natuurlijk. Ze gaan rapper en rapper, die mannen. Beter materiaal, betere lichamen. Op het scherpst van de snede, met alle risico’s van dien.”

De Nederlandse ploegleider voorspelt morgen vuurwerk in de gevaarlijke afdaling van de Col d’ Allos, in de eerste Alpenetappe van de Tour naar Pra Loup. Zijn kopman Alberto Contador, een waaghals van het zuiverste soort, zal zich niet inhouden. „Daar zou ik zeker niet vanuit gaan”, zegt ex-renner Hoffman, die erop rekent dat de andere uitdagers van geletruidrager Chris Froome zich ook niet onbetuigd zullen laten. „Het zal op de limiet gaan.”

Of over de limiet, zoals gisteren bij Warren Barguil in de technisch moeilijke afdaling van de Col de Manse, aan het slot van de zestiende etappe naar Gap. De Fransman, Tourrevelatie van Giant-Shimano, kon halverwege een bocht niet houden en botste op de Brit Geraint Thomas, die de berm invloog en met zijn hoofd tegen een elektriciteitspaal knalde. De Britse meesterknecht van Froome kwam met de schrik vrij, vervolgde zijn weg naar de finish maar verloor in het algemeen klassement zijn vijfde plaats aan Contador.

„Valverde ging op de limiet”, vertelt Wout Poels na afloop, terwijl naast hem ploeggenoot Thomas wordt bedolven onder camera’s en microfoons. De Limburgse helper van Froome zat achterin het groepje favorieten en zag het misgaan. „Het wiel van Barguil glipte weg, hij reed zo tegen Thomas aan. Er hoeven tijdens zo’n afdaling maar kleine dingetjes te gebeuren of het gaat mis.” Bang? „Het is wel even schrikken.” Te grote risico’s? „Dat is het wielrennen tegenwoordig. Wie een kans ruikt, valt aan. Jongens als Valverde en Nibali kunnen goed dalen. Het lijkt wel of ze er plezier in hebben om risico te nemen.”

Peter Sagan weer tweede

Een grootmeester in het dalen toonde zich gisteren Peter Sagan. In een uiterste poging om de latere ritwinnaar Ruben Plaza in te halen, stortte de groenetruidrager zich van de Manse af, waar tijdens eerdere Tours zijn ploeggenoot Contador al roekeloos aanviel. „Ik zat er met de auto een stukje achter maar zag hem beneden me door de bochten slingeren”, vertelt ploegleider Hoffman. „Ik hield mijn hart vast, maar ondertussen riep ik door zijn oortje: ‘push it Peter, push it’. Eigenlijk onverantwoord, maar ja, je wilt toch winnen hè.”

Nu eens over zijn stuur hangend, dan weer zijn gewicht verplaatsend naar achteren reed Sagan iedereen uit zijn wiel. De ploegleiding had hem een vrije dag gegund maar toen de Belgische Lottoploeg een lange ontsnapping opzette, ging hij toch mee. Imponerend hoe hij de laatste klim opreed, huiveringwekkend hoe hij in de afdaling flirtte met de afgrond. En dan uiteindelijk 30 tellen tekort komen. Weer tweede, voor de vijfde keer deze Tour. Maar wel trots op zichzelf, zie de zes vuistslagen op zijn hart op de streep. „Hij is de beste renner van de Tour na Froome” zei Hoffman teameigenaar Oleg Tinkov na.

Geletruidrager Froome raakte ondanks het ongeval van steun en toeverlaat Thomas gisteren nooit in paniek. Hij liet Vincenzo Nibali rustig wat seconden winst. In plaats van Thomas had Froome nu Poels bij zich in de groep met favorieten, waarin Robert Gesink en Bauke Mollema zich handhaafden. „Op drie kilometer voor de streep zei Chris dat ik op Thomas moest wachten”, aldus Poels. Totale controle bij Sky.

Froome kan rekenen op aanvallen

Natuurlijk, Froome rekent na de rustdag van vandaag op aanvallen in de Alpen. En waarom niet in de afdaling van de Col d’Allos, die als een van de gevaarlijkste geldt? Veertig jaar geleden gooide Eddy Merckx zichzelf hier als een steen naar beneden, in een uiterste poging concurrent Bernard Thévenet te lossen en zijn zesde Tour te winnen. Achter ‘de Kannibaal’ vloog de Italiaanse ploegleider Giancarlo Ferretti met zijn auto het ravijn in. Maar Thévenet kwam terug in de klim naar Pra Loup, versloeg Merckx en won het geel.

„Die afdaling kan een beslissend moment in de race zijn”, stelt Froome, die de ‘klassieker’ over Col d’Allos naar Pra Loup al verkende tijdens de afgelopen Dauphiné. De Brit, die gisteren eindelijk zijn gewicht prijsgaf („tussen 67 en 68 kilo, afhankelijk van de brandstof die ik neem”), is geen specialist als Nibali, Valverde of Contador.

Maar in maart twitterde hij niet voor niets een filmpje waarin hij op training met de benen van de trappers als ‘superman’ van een berg afvliegt. „Het gevaar kan uit elke hoek komen. Maar we zijn er klaar voor.”