Via Nederland bouwt miljardair Drahi zijn kabelimperium uit

Geen ander bedrijf op de Amsterdamse beurs stijgt zo hard. Kan het kabelbedrijf het opkoopmodel volhouden?

Oprichter en topman Patrick Drahi van het Luxemburgse kabel- en telecombedrijf grossiert in overnames. Het bedrijf vestigt binnenkort zijn holding in Nederland. FOTO Jacques Brinon / AP

Hier 8 miljard dollar, daar 23 miljard dollar. Alsof het niets is rijgt het Luxemburgse kabel- en telecombedrijf Altice overnames aan elkaar. Van Guadeloupe tot Gent kan worden gebeld, geïnternet en televisie gekeken via bedrijven van Altice. Spoedig past ook Georgetown in dat rijtje, want met de recente aankoop van kabelaar Suddenlink betreedt het bedrijf ook de Amerikaanse markt.

Als het aan Altice-oprichter Patrick Drahi (51) ligt is dit nog maar het begin. Zijn grote voorbeeld is ’s werelds grootste kabelbedrijf Liberty Global van kabelboer John Malone. Het bedrijf achter Ziggo en UPC werd een wereldspeler door, vaak met geleend geld, inefficiënte bedrijven op te kopen en samen te voegen. Drahi past dezelfde strategie toe.

Altice, dat laatst nog openlijk flirtte met KPN, heeft bijzondere banden met Nederland. Niet alleen is financiële topman Dennis Okhuijsen een Nederlander, Altice is ook aan de Amsterdamse beurs genoteerd en vestigt binnenkort de holding in Nederland.

„Amsterdam is voor mij een plaats waar ontdekkingsreizigers de wereld intrekken, dat doen wij met telecommunicatie”, zei Drahi begin vorig jaar trots bij de destijds grootste beursgang in Amsterdam sinds 2006. Drahi sloeg juichend op de gong en sindsdien is het aandeel Altice geëxplodeerd: van 28,25 euro bij de introductie naar zo’n 125 euro nu. Geen enkel Amsterdams hoofdfonds komt ook maar in de buurt van zo’n stijging.

Multimiljardair

Het maakt Drahi, die zo’n 60 procent van de aandelen bezit, op papier een van de rijksten op aarde: Forbes plaatst hem op nummer 57 van de rijkenlijst met een vermogen van omgerekend 22,2 miljard euro. Dat heeft de in Genève woonachtige ondernemer allemaal aan zichzelf te danken.

Drahi is van Marokkaanse origine en beschikt over de Franse en Israëlische nationaliteit. Zijn ouders waren wiskundeleraren in Casablanca. Toen Drahi vijftien was verhuisde het gezin naar Montpellier. Drahi ging naar de prestigieuze Ecole Polytechnique.

Zijn eerste baan in 1988 was bij Philips, waar hij verantwoordelijk was voor internationale marketing van satelliet en kabeltelevisie. „Ik vond het daar heel leuk, maar na een jaar had ik door dat het dertig jaar zou duren voor ik er ceo (bestuursvoorzitter, red) zou worden en misschien dan zelfs niet”, zei Drahi vorig jaar tegen Bloomberg TV in een zeldzaam interview. „Dus besloot ik om mijn eigen ceo te worden.”

Drahi begon met het opkopen en samenvoegen van kleine kabelbedrijven in Zuid-Frankrijk. Hij verkocht een van zijn bedrijven aan UPC van John Malone, voor wie hij ook een jaar als overnameadviseur werkte.

In 2002 richtte hij Altice op. Sindsdien hanteert hij een aanpak die sterk lijkt op die van Liberty Global: het stapsgewijs samenvoegen van relatief goedkoop overgenomen netwerken.

De winst zit hem in de samenwerkingsvoordelen, zoals samenvoeging van helpdesks en afdelingen als financiën en marketing. Zo groeit, als het goed is, een imperium dat goedkoper apparatuur kan inkopen en gunstiger voorwaarden kan bedingen.

Het grootste deel van de omzet (13,5 miljard euro in 2014) komt uit Frankrijk. Daar bevinden zich ook de meesten van de 9.363 werknemers. Altice zit verder in België, de Dominicaanse Republiek , Israël, Luxemburg, Portugal, Zwitserland en binnenkort de Verenigde Staten.

Schulden stapelen

Van 2002 tot de beursgang in januari 2014 deed Altice twintig overnames, daarbij geholpen door private equity-firma’s Cinven en Carlyle die aanzienlijke belangen in Altice nemen. Altice hanteert daarbij de zowel bij Liberty Global als in private equity-kringen graag geziene strategie van de leveraged buyout: het overnemen van bedrijven met geleend geld dat bij die bedrijven op de balans belandt.

Ook na de beursgang begin 2014 ging Altice zo verder. Uit data van Bloomberg blijkt dat de schuld van Altice in een jaar van 6,5 miljard euro naar ruim 28 miljard steeg.

Volgens ING-analist Emmanuel Carlier is die schuldengroei niet zo erg als het lijkt omdat de brutowinst nog harder is gestegen. Veel partijen kijken desalniettemin kritisch naar de schuldenlast. „Levensgevaarlijk”, noemt analist Jos Versteeg van Theodoor Gilissen het schulden stapelen. „Als er een enorme rentestijging komt, is het afgelopen voor ze.” Kredietbeoordelaar Moody’s meldde in mei een afwaardering van Altice te overwegen.

Allegaartje aan bedrijven

Mede vanwege de schuldenlast liet de Franse minister van Economische Zaken Emmanuel Macron (voormalig zakenbankier) zich negatief uit over de – inmiddels afgeketste – overname van de telecomtak van de Franse rivaal Bouygues. Ook KPN-topman Eelco Blok uitte tegenover Het Financieele Dagblad zijn bedenkingen over het bedrijfsmodel van Altice.

In telecomkringen zijn er bovendien zorgen of Altice met zijn allegaartje aan bedrijven in nogal verschillende landen voldoende samenwerkingsvoordelen kan behalen, alle netwerken wel aan elkaar kan knopen en op lange termijn waarde kan creëren. „Drahi rekent op enorme kostenbesparingen, maar dat moet hem ook maar lukken”, zegt Versteeg.

Ook leeft de vraag of Altice is opgewassen tegen Amerikaanse internetbedrijven als Netflix die inkomsten van kabelaars afsnoepen.

Kruimels oppikken

Een ding is zeker: Drahi is nog lang niet klaar . Vorige maand presenteerde Altice een nieuwe bedrijfsstructuur en dat is de voorbode voor een nieuwe overnamegolf. Altice-aandelen worden binnenkort gesplitst. Daardoor houdt Drahi maximale zeggenschap maar kan hij tegelijkertijd wel veel nieuwe aandelen uitgeven om overnames te bekostigen: een truc die ook John Malone tijdens zijn expansietocht toepaste.

Opvallend genoeg kunnen zich binnenkort juist dankzij Liberty Global extra overnamekansen voordoen, legt analist Tim Poulus van onderzoeksbureau Telecompaper uit. Al lang doen hardnekkige geruchten de ronde over een fusie van Liberty en Vodafone. „Altice kan dan de kruimels oppikken die in Europa ontstaan en zijn slag slaan in landen waar ze elkaar niet overlappen.”

Analist Carlier gelooft in ieder geval nog steeds in Altice. Hij zegt dat het bedrijf een goede trackrecord heeft en tot nog toe met overnames altijd waarde wist te creëren. En dan is er ook Drahi. „Hij zit met zijn vermogen bijna volledig in Altice. Dat geeft vertrouwen.”