Nieuwe leider LibDems mikt op comeback à la D66

Nieuwe leider van de Britse Liberaal-Democraten

Moet het dalende aantal zetels voor zijn partij zien te stuiten

De Britse Liberaal-Democraten hebben gisteravond Tim Farron gekozen als partijleider. Hij volgt Nick Clegg op, die in mei opstapte, daags na de verkiezingen.

Farron (45) wacht een moeilijke taak: de LibDems hielden toen slechts acht zetels over in het Lagerhuis. Op het hoogtepunt, in 2007, had de partij er 62. Ernstiger: ze verloor de afgelopen vijf jaar in gemeente- en provinciale raden honderden zetels. En juist op lokaal niveau was de partij altijd sterk, en wist zij landelijk te groeien.

Maar het was Farron die als partijvoorzitter in die tijd door het land trok om de gedesillusioneerde troepen te motiveren. Als de enige partijprominent die niet in de regering zat, kon hij kritiek uiten op het coalitiebeleid (hij gaf het een 2), en vooral op de Conservatieve coalitiepartner. Hij noemde hen op enig moment „giftig”.

Farron steunde de bezuinigingen maar stemde tegen maatregelen als de bedroom tax, een belasting op overtollige kamers in sociale huurwoningen, en de verhoging van het collegegeld. Die laatste maatregel was omstreden omdat de LibDems in 2010 hadden beloofd dat niet te doen. Het breken van zijn belofte wordt Nick Clegg nog altijd nagedragen.

Niet gehinderd door die erfenis kan Farron de partij er nu bovenop helpen. Al twijfelden oud-partijleiders Paddy Ashdown en Ming Campbell de afgelopen twee maanden openlijk aan diens leiderschapskwaliteiten. Hij zou de partij, die nog altijd bestaat uit linkse sociaal-democraten en gematigdere liberalen, weer als een links alternatief willen positioneren. Ashdown en Clegg hadden de partij juist meer naar rechts gebracht. Bovendien is Farron zeer gelovig, terwijl de partij veel atheïsten telt. Zo onthield Farron zich bijvoorbeeld van stemming over het homohuwelijk.

Maar zijn voordeel is dat de Conservatieven maatregelen willen invoeren die de LibDems vijf jaar lang tegenhielden, waaronder een ingrijpende datacommunicatiewet en verdere bezuinigingen op de bijstand. Farron parafraseerde zangeres Joni Mitchell: „Ze maken grappen dat wij [Lagerhuisleden] in één gele taxi passen. Maar je weet pas wat je mist als het weg is.”

Hij wees zijn aanhang op Nederland: „Zo liberaal dat er zelfs twee liberale partijen zijn.” En: „Onze zusterpartij D66 werd na coalitiedeelname ook afgedankt: in 2006 had ze nog maar drie zetels. Zap naar nu: bij de Europese verkiezingen kreeg ze de meeste stemmen. Een heropleving is mogelijk.” Hij liet nieuwe partijleden in de zaal de hand opsteken. 17.000 meldden zich de afgelopen weken aan.

Het Britse referendum over Europa, dat waarschijnlijk volgend jaar wordt gehouden, kan de LibDems ook helpen bij hun rehabilitatie. De partij is de enige volledig pro-Europese partij, en zal het boegbeeld worden voor diegenen die het Verenigd Koninkrijk in de EU willen houden. Farron: „Als je Brussel niet wilt demoniseren, ben je een liberaal. Omarm die diagnose.”

De nieuwe leider werd op zijn zestiende lid van de Liberaal-Democraten. Na zijn studie politicologie in Newcastle werd hij in 1993 gemeenteraadslid. In 2005 werd hij namens het district Westmorland and Lonsdale, in Noordwest-Engeland, gekozen in het Lagerhuis. Hij is getrouwd en heeft vier kinderen.