‘IJsbeer verhongert in langere zomer’

IJsbeer 'Flocke' in de dierentuin in Neurenberg, Duitsland. Foto EPA / Daniel Karmann

IJsberen redden het niet in de steeds langere Arctische zomer. Daarvoor vrezen biologen. Vandaag publiceerde een Amerikaans onderzoeksteam metingen in Science waaruit blijkt dat ijsberen hun stofwisseling in schrale periodes niet in een soort ‘winterslaap’-stand zetten. De ijsberen lijden gewoon honger en vallen af, denken de biologen.

IJsberen eten niet het hele jaar door. Nadat ze in het voorjaar wakker worden, staan ze voor een belangrijke taak: robben vangen. In april en mei werpt de voornaamste voedselbron van ijsberen, de ringelrob, zijn jongen. De vette pups liggen op het ijs, en hun ouders liggen daar te ruien.

Dat is het moment voor de ijsberen om heel veel robbenvet te eten. Biologen schatten dat ijsberen in die twee maanden tweederde van hun energie voor het hele jaar opdoen. Als het ijs vervolgens smelt en de robben het water opzoeken, wordt de jacht schraal voor ijsberen.

National Geographic maakte eerder een korte docu over de lastige robbenjacht.

ijsseizoen wordt korter

De voedselrijke lenteperiode wordt korter. Door de opwarming van het Noordpoolgebied breekt het ijs in de lente steeds vroeger, en komt het in de herfst later terug. Dat voltrekt zich in hoog tempo: ieder jaar wordt het ijsseizoen in de Noordpoolgebieden waar ijsberen leven één à twee dagen korter. Opgeteld is de arctische zomer nu vijf à tien weken langer dan in 1979. In de zomer, tussen augustus en oktober, gedijen ijsberen op weinig voedsel.

In de Hudsonbaai in Canada (aan de zuidelijke grens van het ijsberengebied) vallen de beren 850 gram af, maten onderzoekers ooit. “In de zomer smelt de baai helemaal. De beren komen aan land en sommigen eten dan helemaal niet”, legt onderzoeker John Whiteman uit. “Andere eten eieren, menselijk afval of planten. Qua calorieën is het niks, vergeleken met zeerobben.”

Lees morgen meer in NRC Weekend.