Helse gesel van hagel, wind en Sky

De koninginnenrit stond bol van spektakel. Er gebeurde van alles, maar er veranderde weinig. Sky rules the waves.

Jonge toeschouwer op de flanken van een col tijdens de etappe naar Plateau de Beille.

Snel de warme ploegauto in, op de achterbank verkleden zoals bij de junioren. Muts op, alvast beginnen met eten. „Wat een kutweer”, zegt Bauke Mollema door het open raampje, waardoor de regen naar binnen waait. De kopman van Trek, die zich handhaafde op de tiende plaats in het klassement, heeft nog geluk. De meeste renners krijgen in de chaos na de finish hooguit een regenjackje en moeten met de fiets naar beneden. „Als je moet afdalen tussen al dat publiek ben je zo 25 of 30 minuten bezig”, weet Mollema. „Zonder te trappen word je superkoud en nat.”

Temperaturen van 37 graden bij de start en nog geen 17 op de top van Plateau de Beille. Hagel, regen, wind en onweer in de finale van een koninginnenrit met drie wedstrijden voor de prijs van één. Joaquim Rodriguez die wereldkampioen Michal Kwiatkowski voorbij steekt en de rit wint. Daarachter bij de favorieten volop aanvalspogingen van Nairo Quintana, Alberto Contador, Alejandro Valverde en Vincenzo Nibali. En een minuutje daar weer achter een onbeslist Nederlands duel Mollema-Robert Gesink. Wat een spektakel. Maar aan het eind van de dag blijkt weinig veranderd. Chris Froome leidt na drie ritten in de Pyreneeën vorstelijk. Sky rules the waves. „Ze rijden heel sterk”, constateert ook Mollema.

Een groep van 22 vroege vluchters mocht van de Britse ploeg rustig tien minuten uitlopen. Goede renners, geen gevaar. De aanwinsten Leopold König en Wout Poels hielden het tempo strak. In de gladde afdaling van de voorlaatste klim, de Port de Lers, zette Peter Kennaugh zich op kop met Froome in zijn spoor. Geen risico’s. De voormalig olympisch en wereldkampioen ploegachtervolging op de baan, vorig jaar zelf winnaar van de Ronde van Oostenrijk, had nog genoeg over om aan de voet van de slotklim naar Plateau de Beille nog eens machtig door te trekken. En zo de groep met favorieten gevoelig uit te dunnen.

Porte maalt maar door

Mollema en Gesink hielden ternauwernood stand, toen de derde aankoop Nicholas Roche en even later ook Richie Porte namens Sky het tempo opschroefden. Aanvallen van Nibali, Contador, Valverde? De kleine Australiër Porte, die in de Giro als kopman nog teleurstellend moest opgeven, maalde maar door. Gesink verloor terrein door een lekke band, keerde knap terug maar moest bij zoveel geweld vooraan opnieuw lossen. „Ik ben op mijn eigen tempo blijven rijden”, verklaarde hij na afloop. „Net als in de eerste bergetappe, alleen nu net even erachter en toen ervoor.”

Porte opgebrand en gelost, na een aanval van Quintana op zes kilometer onder de top? Daar is Geraint Thomas als volgende locomotief. Maatje van Kennaugh in de baanploeg, drievoudig wereld- en tweevoudig olympisch kampioen, eerder dit jaar nog winnaar op de Vlaamse kasseienhellinkjes in de E3 Prijs Harelbeke. En nu de verrassende uitblinker in dienst van Froome. „G is echt fantastisch”, loofde de geletruidrager. „Hij staat er in de eerste week op de kasseien, in de wind en regen. En in de zwaarste Pyreneeënritten rijdt hij ook vooraan.”

Op het tempo van Thomas kon Mollema nog net aanklampen, maar toen Quintana opnieuw aanzette moest hij eraf. „Ik heb nog een kilometer op dertig, veertig meter gereden. Daarna kwam een open stuk, met veel wind tegen. Als je in dat groepje zit, blijf je er waarschijnlijk wel bij. De laatste kilometers was ik helemaal kapot en viel ik stil. Toen kwam Robert nog bij mij terug.” Intussen had Thomas allang Quintana weer ingerekend.

Door het helse tempo van Thomas en Froome verloren de Nederlanders binnen een paar kilometer bijna een minuut. In het klassement schoof Gesink na de laatste Pyreneeënrit een plaats op naar zeven, drie plaatsen en tweeënhalve minuut voor Mollema. Beiden kijken omhoog, maar het zal in de marge zijn van het Sky-geweld.

„Dit is een team-effort”, herhaalde Froome na afloop. „We waren attent vanaf het begin en controleerden de race. Het was een zware dag, ook door de weersomstandigheden. Maar we hadden getalsmatig altijd een overmacht.” Ook op de slotklim hadden de aanvalletjes hem niet zenuwachtig gemaakt. Nibali? „Die staat al wat verder achter.” Quintana? „Niet zo explosief zoals Contador dat kan zijn, hoewel hij dat tot nu toe nog niet is geweest.”

Tot het allerlaatst had hij Thomas in zijn buurt. „Waarom niet”, antwoordde Froome op de vraag of zijn meesterknecht van de vijfde plaats die hij nu inneemt nog kan stijgen naar de top drie. Zoals hij zelf in 2012 tweede werd achter kopman Bradley Wiggins. „Tussen vijf en twee zijn de verschillen klein. Het duurt niet lang of G gaat voor de zege in een grote ronde.”

Maar Thomas moet nog even wachten. „De focus van de ploeg ligt op het behouden van de gele trui”, sprak Froome als onbetwiste leider. En dan snel in de luxe Jaguar van Team Sky van de berg af naar het hotel in Toulouse. De gele trui hoeft niet met de fiets.