Héél even is Lance Armstrong weer terug in de Tour – ‘onwenselijk en respectloos’

Voor het eerst sinds hij stopte met wielrennen keert Lance Armstrong vandaag terug in de Tour. Of beter: in de buurt van de Tour. Want zijn deelname aan een toerritje heeft niets met de ronde te maken, zo roepen tegenstanders. Twee jaar na zijn bekentenissen is Armstrong nog altijd een ongewenste gast.

Lance Armstrong stapt uit de bus voor de eerste van twee toerritten in Frankrijk. Foto EPA / Frederic Schreiber

Veel woorden wilde klassementsleider Chris Froome er gisteren niet aan vuil maken. De kortstondige terugkeer van Lance Armstrong in de Tour de France is voor hem een “non-event”, alle controverse niet waard. “Wij zien dit niet als zijn terugkeer in de Tour”, zo sprak de Brit tijdens een persconferentie.

Twitter avatar LeParisienSport Le Parisien - Sports 7h37 : Lance Armstrong is back… #OneDayAhead #TDF2015 http://t.co/wrOvFmetuv

Voor het eerst sinds hij stopte met wielrennen keert Lance Armstrong vandaag terug in de Tour. Of eigenlijk: in de buurt van de Tour. De renner die zeven keer de Tour won, maar na zijn dopingbekentenissen uit de uitslagen werd geschrapt, doet vandaag mee aan een toerrit voor het goede doel.

De strijd tegen kanker

Armstrong is in Frankrijk op uitnodiging van oud-voetballer Geoff Thomas, de organisator van ‘One Day Ahead’. Bij die inzamelingsactie rijden twintig amateurwielrenners het parcours van de gehele Ronde van Frankrijk één dag voor het peloton. Ze hopen zo 1 miljoen pond (1,4 miljoen euro) in te zamelen voor de strijd tegen leukemie.

Foto AP / Lionel Cironneau

Lance Armstrong rijdt te midden van de amateurwielrenners. Foto AP / Lionel Cironneau

Als steuntje in de rug krijgen ze daar twee dagen de hulp bij van Lance Armstrong, die vandaag de route van de 14de etappe en morgen het parcours van de 15de etappe meerijdt. Armstrong zelf was ooit ook kankerpatiënt, maar hij genas. Sindsdien zet hij zich actief in voor de strijd tegen de ziekte.

Bezoek niet op prijs gesteld

Hoe goedbedoeld de reden van Armstrongs terugkeer ook mag zijn, zijn bezoek wordt niet door iedereen op prijs gesteld. Toen de Amerikaan zijn komst in april aankondigde zei voorzitter Brian Cookson van de wereldwielerbond UCI al dat Armstrong in Frankrijk “wellicht niet het ontvangst krijgt waar hij op hoopt”. Cookson tegen AFP:

“Op de dag voor de etappe staan er al een hoop mensen langs het parcours. Ik ben er niet zo zeker van dat ze heel blij zullen zijn om Lance Armstrong te zien. Dus daar moet hij misschien even rekening mee houden.”

Ook enkele dagen geleden liet Cookson zich nog negatief uit over de komst van Armstrong. “Onwenselijk” en “respectloos”, zo foeterde de hoogste fietsbaas. En hij was niet de enige. Zo stelde teambaas David Brailsford van Team Sky tegenover The Times dat Armstrong “al meer dan voldoende schade heeft aangericht”.

Veel publiek en pers

Maar geliefd of niet geliefd, veel bekijks trekt de terugkeer van Lance Armstrong wel. Voor zijn ploegbus stond vanmorgen een dikke rij publiek en pers. “Het had 2005 kunnen zijn”, zo twitterde een aanwezige wielerjournalist. Hij doelt daarmee op het tijdperk dat de wielerwereld bijna volledig rondom Armstrong draaide.

Twitter avatar raykerckhoffs Raymond Kerckhoffs Armstrong tijden herleven in de Tour. En hij heeft alweer een etappe voorsprong op alles en iedereen… https://t.co/e9HdGRfPJF

Twitter avatar NCJung Niels Christian Jung Armstrong going for his ride. Will ride the Fridays stage of TDF. Chaos#DRdintour http://t.co/yQw9cEez70

De oud-renner zelf reageert intussen onbewogen op alle controverse. Anders dan vaak wordt geschreven heeft hij namelijk helemaal geen moeizame relatie met de Franse fans, zo zei hij vorige maand. Tegenover persbureau Reuters voegde de Amerikaan daar vanmorgen aan toe:

“Het mag nu een gekkenhuis zijn, maar als ik het vergelijk met toen ik gisteren in Toulouse dineerde tussen de mensen daar, dan is dat een wereld van verschil. Mensen zijn altijd heel aardig. Ik respecteer en waardeer dat, en geniet er altijd van als ik hier ben.”

Twijfels over prestaties Froome

Ook over geletruidrager Chris Froome sprak Armstrong zich kort uit. Sinds zijn machtsvertoon in de etappe van dinsdag verschijnen er namelijk voorzichtige vraagtekens bij de prestaties van de Brit. Zijn manier van rijden lijkt wel erg op die van Armstrong, zo stellen critici. De Amerikaan vindt die insinuaties onterecht, zo zei hij tegenover Sky Sports News:

“Ik weet hoe het voor Chris is om in het midden van de Tour te zijn en om te moeten gaan met die voortdurende vragenstroom. En laten we eerlijk zijn: dat is voor een groot deel mijn schuld. Daar voel ik me best slecht over. Degene die de Tour in 2015 wint, moet geen vragen hoeven te beantwoorden over iemand die tien, vijftien jaar geleden won. Dat is gewoon niet eerlijk.”