Ben je directeur van Reddit? Wat rot voor je

Beeld NRC Q

Leuke baan toch, directeur van Reddit, de sociale nieuwssite waar gebruikers op mogen plaatsen wat ze willen. Een forum vol dansende katten en filmpjes met - we noemen maar wat - een aan een vliegtuig hangende Tom Cruise. Slechts zeventig werknemers om aan te sturen en een website die eruitziet alsof-ie uit 1994 komt:

reddithomepage

Maar wie Reddit wil leiden, moet tegen een flinke dosis stress kunnen. Vrijdag diende directeur Ellen Pao haar ontslag in na een onrustige periode. Pao’s voorganger, Yishan Wong, stapte vorig jaar op omdat omdat het werk te zwaar voor hem was, zo bekende hij achteraf.

reddit1

En zo is de zondag begonnen Steve Huffman (32) alweer de derde leidinggevende in negen maanden tijd.

Waarom is het zo moeilijk om Reddit te leiden? Drie redenen.

1. Reddits verdienmodel, of het gebrek daar aan

Op het eerste gezicht lijkt het alsof geld verdienen geen probleem moet zijn voor de website. De waarde van het bedrijf wordt geschat op 500 miljoen dollar (452 miljoen euro), het is een van de populairste websites wereldwijd en de Redditors – zoals de gebruikers van de website zich noemen – die de content creëren, doen dat voor nop.

Toch lukt het nauwelijks een goed verdienmodel te ontwikkelen. Omdat het gebruik van Reddit grotendeels gratis is, komen de inkomsten vooral uit advertenties. Maar bedrijven willen helemaal niet adverteren op de site. Zij willen niet geassocieerd worden met ‘subreddits’ zoals r/fatpeoplehate en r/cutefemalecorpses (die inmiddels wel verwijderd zijn).

Vorig jaar haalde Reddit weliswaar 50 miljoen dollar op bij een investeringsronde. En die investeerders – onder wie Snoop Dogg – willen uiteindelijk wel wat van hun geld terugzien.

Huffman kan de minder frisse ‘subreddits’ aan banden leggen. Maar dan toornt hij aan Reddits kernwaarden, namelijk totale vrijheid om te zeggen en te posten wat je wil. Het blijkt een bijna onmogelijke taak om inkomsten en kernwaarden in balans te houden. Zijn voorganger Pao begon er in juni al mee, maar dat kwam haar op veel kritiek te staan).

2. De Reddit-gemeenschap

Want kom je aan die waarden, dan krijg je te maken met de Reddit-gemeenschap. Hoe gezellig, grappig en vindingrijk Reddit ook mag zijn, de woede van zijn gebruikers kun je beter niet wekken. Want dan vlieg je eruit. Het overkwam Pao.

In juni ontsloeg ze een bij de gemeenschap populaire werknemer, om redenen die nog altijd niet opgehelderd zijn. De Redditors startten vervolgens een petitie voor Pao’s ontslag. Deze werd tweehonderdduizend keer ondertekend, en Pao stapte op.

3. De dreiging van een leegloop

Lopen gebruikers echt massaal weg als er een paar advertenties op de site verschijnen? Sommigen zeggen dat Reddit dit lot niet hoeft te vrezen. Hoeveel advertenties Reddit ook verkoopt, een goed alternatief voor gefrustreerde Redditors is er op het moment niet. 9gag en 4chan richten zich te veel op een nichepubliek. De Zwitserse website Voat komt qua opzet het dichtst in de buurt. Maar met maandelijks zevenhonderdduizend unieke bezoekers zijn ze nog lang geen serieuze concurrent.

Hét schrikbeeld voor Huffman is Digg, een vergelijkbare website die in enkele jaren miljoenen volgers verloor. Ze wilden meer geld verdienen en legden zich toe op advertenties. De gebruikers liepen vervolgens massaal over naar een andere site, die op dat moment nog veel kleiner was: Reddit.