De Kip is weer hip

In 2010 nam Henk Gunnink de enige caravanfabrikant van Nederland over. Kip had toen al een keer een doorstart gemaakt. Nu stijgt voor het eerst de verkoop weer. En er is een nieuw ontwerp, de Shelter.

Een gezin gaat in de jaren vijftig op vakantie in een Kip Kuiken. Foto Spaarnestad Photo / HH

Klepje open, laatje dicht, gordijntje opzij, kussentje omhoog. En kijk, hier in dit hoekje zit nog een speciaal wc-klapdeurtje verstopt! Henk Gunnink, baas van Kip Caravans, kan een grinnik niet laten. „Ja, ja, je hebt veel klanten die dit leuk vinden. Dit knusse, kneuterige gebeuren, met alles erin. Huisje spelen, ja.”

Voor die klant maakt Kip de Kompakt of de Vision, met alles erop en eraan. Nou ja, bijna alles, want de caravans van Kip zitten lang niet zo vol als die Duitse joekels van Hobby of Knaus, met barretjes en glazen en een extra koelkast en mega-tv. Maar wie ervoor betaalt, kan een Kip met douche, vloerverwarming of vast bed krijgen.

Die maakt de 61-jarige Gunnink met liefde, elke klant heeft nu eenmaal z’n eigen recreatiewensen. Maar híj is meer iemand voor een Shelter, het nieuwe kampeerding van Kip dat geen caravan mag heten, zo hip is-ie.

Gunnink dirigeert de verslaggever de nieuwste telg in de Kipfamilie in. De Shelter is de eerste caravan die hij heeft laten ontwerpen sinds hij de baas is, nu vijf jaar. Het is een licht, rationeel caravannetje met een groot bed, een hefdak voor de ruimte en „het tentgevoel” en de nodige lampjes, laatjes en stopcontacten. Tegen een meerprijs drukt Kip er een flitsende print op, bouwt er een keukentje in dat je buiten kunt zetten („want wie wil nou ín een caravan koken”) of een verwarming als je ermee op wintersport wil. Dat heeft hij zijn zoon laten testen. Ging prima, maar bij te veel sneeuw klapt wel het hefdak in, ha ha ha.

Maar een Shelter kun je niet met douche krijgen – „ben je mal” – of met gordijntjes, want die verafschuwt Gunnink. Zo erg dat hij heeft gezorgd dat gordijntjes in de nieuwste Kips veel meer kosten dan voorheen.

Hij heeft nu 400, 500 Shelters verkocht, zo’n 80 procent van het totaal. Dat is nog niet zo veel nee, maar wacht maar, die Shelter gaat het hem helemaal worden. Duitsers vinden ’m ganz geil en in China rijdt al een knalroze promo-exemplaar rond.

De caravanverkoop stijgt weer, dit jaar zijn er al 4.000 verkocht

Na jaren diepe crisis stijgt de caravanverkoop voor het eerst weer, meldt brancheorganisatie KCI. Dit jaar zijn er al zijn er ruim 4.000 nieuwe caravans verkocht, tegenover 5.500 vorig jaar in totaal. Het caravanwezen zit nog lang niet op pre-crisis-niveau, toen er wel 20.000 nieuwe caravans per jaar werden verkocht. Maar vooruit: het is het eerste teken van herstel.

Dat teken heeft Kip, de enige caravanfabrikant van Nederland, hard nodig. Nadat het bedrijf in 2007 al een doorstart maakte, nam Gunnink Kip in 2010 van de curator over.

Midden in de crisis. En zijn vrouw was ook al niet bijzonder enthousiast over het hele caravangebeuren. Denk maar niet dat we nu op vakantie in een caravan gaan, had ze gezegd toen hij het bedrijf „voor een paar miljoen” kocht. Gunnink: „We zijn vroeger nog een keer met een enorme Knaus met verzwaard chassis vol kleren naar het IJzeren Gordijn gereden. Dit is de laatste keer in een caravan, zei ze toen. Mijn vrouw is meer van de tent.”

Gunnink kocht Kip destijds omdat hij assemblageruimte voor zijn goedlopende Boedelbak zocht. Dat bedrijf verkocht hij in 2012 met forse winst aan Europcar en toen had hij alleen Kip nog. Verdiend heeft hij nog niet aan Kip, winst verwacht hij pas volgend jaar. Later dan verwacht.

Maar hij is zich gaan hechten aan de Kip, zegt hij. „Erfgoed”. Op zijn eerste dag heeft hij een antieke Kip gekocht, die staat naast een oude caravan die de weduwe van oprichter Jan Kip aan het bedrijf had geschonken. Het ontwerp van de Kip spreekt hem het meest aan, andere merken als Home-Car en Chateau die ook in Hoogeveen werden gemaakt staan „in de ijskast”. De Kip is iets smaller dan andere caravans, zegt hij. Iets wendbaarder, iets lichter, echt voor mensen die meer rondtrekken. Iets duurder ook, maar je hebt er een beter ding voor.

Zijn vrouw wil wel in een Shelter kamperen, trouwens.

Vijf jaar geleden lag het bedrijf stil, het was een chaos

We maken een rondje door de fabriek. Toen Gunnink voor het eerst de deuren opende in 2010 lag het bedrijf al maanden stil. „Het was een chaos. Er lag meer op de grond dan op de tafels. De mensen hadden ruzie. Er waren vaste tafeltjes in de kantine die tien jaar niet met elkaar praatten.”

Gunnink schilderde de muren, gaf alle opnieuw aangenomen werknemers een nieuwe functie en witte werkkleren en liet een lange tafel in de kantine zetten, waar ze verplicht iedere dag gezamenlijk moeten lunchen. Langs de productielijn heeft hij eens een rij palmbomen laten zetten, „gewoon voor de gezelligheid”. Nu werken er 40, 50 man, afhankelijk van het seizoen.

Die zetten de schrikbarend lichte Kipcaravans in elkaar. Gunnink laat de machine zien waarmee het hout, de styrofoom en het aluminium aan elkaar worden geplakt, „het tostiapparaat”.

Kip maakt niet genoeg caravans om dat tostiapparaat draaiende te houden. Daarom heeft Gunnink een tweede tak opgericht: Kip Care. Dat gaat mobiele sanitaire units maken voor ouderen en mensen die slecht ter been zijn. Het is een mini-badkamertje met wc, douche en wastafeltje in een fraaie kast, dat je in anderhalf uur opbouwt. Gunnink heeft hem eindeloos zelf getest.

„Kip weet hoe je lichte spullen maakt die vocht buiten houden. Met onze machines kunnen we ook deze sanitaire units maken.” Gemeentes en welzijnsorganisaties zijn „heel enthousiast ” over het badkamertje, zegt Gunnink. En ouderen zijn zo’n groeimarkt dat Kip Care weleens groter zou kunnen worden dan de caravans.

Maar Kip blijft wel caravans maken. Of Shelters, „voor de mensen die niet dood gevonden willen worden in een caravan”, maar stiekem wel in een lekker bed willen slapen.

Want Nederland, met 450.000 caravans één van de landen met de meeste caravans per inwoner ter wereld, zal „tot in den treure” blijven kamperen, denkt Gunnink. Kijk naar de factoren: hoogste trekhaakdichtheid ter wereld. Onbetrouwbaar weer. Hang naar goedkoop. En comfort. En vrijheid. En dat alles liefst met een fiets, die handig achterop de caravan kan.

Nee, de Kip sterft niet uit.