Zijn jaargenoot op Harvard is Opperrechter, maar zelf is hij dakloos

Harvard in de jaren 90 Foto ANP

“U heeft het recht om te zwijgen. Alles wat u zegt, behalve dat tegen uw advocaat, kan tegen u gebruikt worden.” Dakloze Alfred Postell staat voor rechter Thomas Motley in Washington voor huisvredebreuk. “Ik ben een advocaat”, zegt Postell. Hij legt uit dat hij in 1979 afstudeerde aan de prestigieuze rechtenfaculteit van Harvard. “Ik ook”, zegt Motley. “Ik herinner me u.”

Het is een prachtige anekdote, waarmee een portret van Postell bij The Washington Post wordt ingeleid. Zijn Harvardjaargenoten zijn allemaal uitermate succesvol geworden - Postell studeerde onder meer tegelijkertijd af met voormalig senator Russ Feingold en huidig Opperrechter bij het Hooggerechtshof John Roberts - maar zelf woont hij al jaren op straat. Postell is schizofreen, en dat heeft zijn leven verwoest.

Hij is misschien wel “de meest onderwezen dakloze” onder de duizenden die Washington D.C., het politieke hart van de Verenigde Staten, telt:

“Diplomas, awards and certificates clutter a closet at his mother’s apartment, buried artifacts of a lost life. He holds three degrees: one in accounting, one in economics, and one in law.”

Auteur Terrence McCoy schrijft over Postells verleden, hoe hij altijd meer wilde dan wat zijn ouders hadden gehad en daarom bleef doorstuderen, totdat hij op zijn 31ste - hij was toen ouder dan veel van zijn studiegenoten - zijn Harvarddiploma behaalde. Hij schrijft over hoe “briljant” mensen die hem meemaakten hem vonden, hoe “gedisciplineerd”.

Hoe kon het misgaan?

Maar hij beschrijft vervolgens ook hoe zoiets irrelevant is als je mentaal niet in orde bent. Hoe Postell langzaam steeds minder in orde werd en hoe de schizofrenie hem steeds dieper en dieper in een dal stortte. McCoys mooie portret is niet alleen dat van de persoon Postell, maar ook van zijn ziekte. Bijna niemand zag aankomen dat het zo fout zou gaan met hem:

“He had all of these fancy things, a nice boat that he used to sail all over the place,” says one relative, LaTonya Sellers Postell. “He was living the rich life. Then he just all of a sudden, he bugged out. No one knows exactly why it happened. . . . He lost all of his material things. It’s been crazy. Absolutely crazy.”

Lees het hele verhaal ‘The homeless man who graduated Harvard Law with John Roberts‘ bij The Washington Post