Is er leven op Pluto? Ruimtesonde raast vanmiddag langs dwergplaneet

Dwergplaneet Pluto (rechts) met links zijn grote maan Charon. Deze foto is op zes miljoen kilometer genomen. Foto Reuters via NASA

Ruimtesonde New Horizons schiet vanmiddag rond 13.50 uur met 50.000 kilometer per uur langs Pluto. De sonde, die bijna tien jaar onderweg is geweest, moet de komende maanden door metingen uit te voeren en foto’s te nemen duidelijk maken hoe Pluto en zijn manen eruitzien, waar ze van zijn gemaakt en of er misschien nog objecten ronddraaien die nog niet waren ontdekt.

Pluto, pas in 1930 ontdekt, geldt als de grote onbekende in het zonnestelsel. Toen New Horizons in 2006 werd gelanceerd, gold Pluto nog als een planeet, maar inmiddels wordt het ijzige hemellichaam - dat eenderde kleiner is dan onze maan - tot de dwergplaneten gerekend. Pluto is gemiddeld veertig keer zo ver weg van de zon als de aarde.

New Horizons is ruwweg 2,5 meter groot en heeft een massa van 480 kilogram. De ruimtesonde is uitgerust met een camera en zes meetinstrumenten. Met dit instrumentenpakket wordt onder meer de samenstelling van de Pluto-atmosfeer gemeten, en de structuur en samenstelling van het oppervlak geanalyseerd. Wetenschappers hopen dat het onderzoek naar Pluto en zijn grote maan Charon meer inzicht zal geven in het ontstaan van ons zonnestelsel.

Update 14.08 uur: De ‘fly-by’ vond exact om 13.49u plaats, maakte de NASA bekend:

Twitter avatar NASA NASA YES! After over 9 years & 3+ billion miles, @NASANewHorizons #PlutoFlyby was at 7:49am ET. http://t.co/Czrvonxugd http://t.co/aSucgORofT

Pluto lijkt van afstand op Mars, maar schijn bedriegt

De ruimtesonde stuurde de afgelopen weken al steeds scherpere foto’s van Pluto naar de aarde. De NASA kon vanochtend al eerste resultaten van het onderzoek door New Horizons bekendmaken. Pluto heeft een diameter van 2370 kilometer en is daarmee iets groter dan werd aangenomen. Op de eerste foto’s, die van miljoenen kilometers afstand zijn genomen, lijkt de dwergplaneet op het eerste gezicht een beetje op de rode planeet Mars. Maar schijn bedriegt: het zijn compleet verschillende werelden, schrijft onze ruimtevaartredacteur Eddy Etternach vanochtend in nrc.next:

Waar de rode kleur van Mars wordt veroorzaakt door ijzeroxide (roest), komt de tint van Pluto hoogstwaarschijnlijk van tholinen. Dat zijn grote, complexe moleculen die ontstaan door de inwerking van ultraviolette straling op eenvoudige organische verbindingen zoals methaan en ethaan. Recente metingen van New Horizons laten zien dat die uv-straling niet alleen van de zon afkomstig is, maar ook van hete sterren ver hiervandaan – buiten de Melkweg zelfs.

Twitter avatar NatureNews Nature News&Comment Questions about #Plutoflyby? Ask our top-notch Pluto panel using #AskNature & tune in on Tues: http://t.co/wgNI6j6fZK http://t.co/GaPLeZwH0J

Komende nacht signaal naar aarde

Rond 13.49 uur Nederlandse tijd staat de New Horizons het dichtst bij Pluto. De afstand is dan ongeveer 12.500 kilometer. Ter vergelijking: onze telefoons, televisienetwerken en navigatiesystemen sturen hun signalen naar satellieten die twee tot drie keer zo ver van de aarde staan. Als alles achter de rug is, stuurt de New Horizons als bevestiging een signaal naar de aarde. Dat komt pas komende nacht aan bij de vluchtleiding.