De smartwatch is voorlopig alleen voor echte geeks

De Apple Watch is vanaf deze week te koop in Nederland. Slimme horloges zijn vooralsnog alleen interessant voor liefhebbers: de apps zijn nog niet erg bruikbaar.

Illustratie Kristiaan der Nederlanden illustratie Kristiaan der Nederlanden

Geef me een hand en ik weet je mailadres. Zo simpel moet het werken als Apples nieuwste patent ooit werkelijkheid wordt. Je smartwatch herkent de beweging van het handenschudden of een high five en geeft automatisch je visitekaartje door aan de ander – mits die ook een smartwatch draagt.

Het zou een praktische toepassing kunnen zijn van de Apple Watch, het slimme horloge van Apple dat vanaf deze week te koop is in Nederland. Verwacht geen rijen met smachtende wachtenden voor de winkel, zoals bij de komst van een nieuwe iPhone. De eerste verkoopresultaten in de VS vallen tegen; na de hausse in juni ebde de belangstelling weg. Terwijl Apple, met zijn marketingmachine en grote klantengroep (iedereen met een iPhone) de uitgelezen kandidaat is om deze nieuwe categorie gadgets uit te tillen boven het niveau van ‘iets leuks voor geeks’.

De Apple Watch, te koop vanaf 400 euro, is een gelikte fitnessmeter die je hartslag controleert en berichten van je telefoon weergeeft – denk aan gemiste oproepen, mails of tweets. Daarnaast kan het horloge met apps van derden overweg (vergelijkbaar met het installeren van extra software op een telefoon).

De belangrijkste oorzaak van de gemengde gevoelens over de Apple Watch? Apple heeft de eerste versie van het besturingssysteem zeer beperkt gehouden. Apps draaien voornamelijk op de iPhone en werken op het horloge erg traag. Vrijwel alle informatie moet nog via bluetooth verzonden worden naar het scherm van de smartwatch. Een weekje testen met de Apple Watch levert frustratie op: je staart vaak naar het symbooltje dat aangeeft dat het horloge data aan het laden is. Intussen had je allang je telefoon erbij kunnen pakken.

Er zijn nu ruim zevenduizend Watch-apps beschikbaar. Enkele daarvan zijn gemaakt door Triple IT. Deze softwaremaker uit Alkmaar bestelde meteen twaalf Apple Watches zodra het horloge op de markt kwam. Het bedrijf maakte onder meer een versie van Buienradar voor de Apple Watch en Plek, een locatie-app waarmee je je vrienden kunt vinden op drukke plekken. Jordi Bruin van Triple IT: „Ook al hebben nog maar weinig Nederlanders zo’n horloge, het is wel cool om de eerste positie in de App Store te hebben.” Behalve een promotiemiddel is het ook een manier om de technologie alvast onder de knie te krijgen.

In september komt Apple met besturingssysteem WatchOS2, dat de mogelijkheid biedt om apps ‘native’ te draaien, op het horloge zelf. Dat moet apps sneller en bruikbaarder maken. App-bouwers krijgen toegang tot meer sensoren (microfoon, bewegingsmeter, hartslagmeter) en bedieningsmethoden, zoals het harder drukken op het horloge (force touch) en de digital crown-draaiknop. Deze draaiknop aan de zijkant lijkt op het knopje waarmee je een ‘dom’ horloge op tijd zet. Je kunt er bijvoorbeeld mee door de tijd scrollen in je agenda (Time Travel) of de thermostaat mee bedienen.

WatchOS2 laat ontwikkelaars ook video’s op het horloge vertonen, hoewel het nut hiervan beperkt is: het scherm is klein, en bewegend beeld vreet batterijen. Bruin denkt liever in mogelijkheden: „Je zou korte videoteasers kunnen maken die je op je telefoon verder kijkt.”

Wie nu al software voor Apples horloge heeft gemaakt, kan met WatchOS2 opnieuw beginnen. Dat is niet al te veel werk, merken de ontwikkelaars van Triple IT. Bruin ziet vooral nuttige toepassingen in notificaties (berichtgeving op het horloge) en communicatie via de ingebouwde microfoon en speaker. „Ik zet mijn telefoon thuis in de lader en kan draadloos gesprekken voeren en chatten via het horloge. Ik heb beacons (bluetooth-bakens) geïnstalleerd, zodat de verlichting zich automatisch aanpast als ik bij de voordeur kom of in bed ga liggen.” Zo ziet hij de toekomst van het horloge: een afstandsbediening die je altijd bij je draagt.

Android Wear: nog complex

Is er iets anders dan Apple? Jazeker. Bij Triple IT bouwen ze ondertussen ook apps voor Android Wear, de horloges die draaien op een besturingssysteem van Google. Dat is nog wel een nicheproduct. Er werden in 2014 720.000 Android Wear-horloges verkocht – vaak weggegeven aan mensen die een nieuwe Android smartphone kochten.

Er zijn volgens Google ruim vierduizend apps voor Android Wear (cijfers uit mei 2015). Het besturingssysteem werkt op horloges met een rond en een vierkant scherm en daar moet je als ontwikkelaar rekening mee houden. Triple IT maakte van Buienradar ook een Android Wear-versie. Ook weer om te oefenen met de nieuwe technologie.

Android Wear is gebaseerd op spraakbediening (zeg ‘OK Google’, gevolgd door een opdracht) en notificaties van je telefoon. De software heeft net een update gekregen, zodat je op je horloge kunt internetten zonder dat je telefoon nodig is. Ook kun je notificaties op het scherm toveren, door je pols te draaien. Dat vergt wel enige oefening. We moeten een heel nieuw alfabet leren om apps op een smartwatch te bedienen: horizontale en verticale veegbewegingen, met hier en daar een spraakopdracht en een slinger van je pols.

Apple probeert die steile leercurve te slechten met de digital crown. Eén nadeel van die crown: hij kan vast gaan zitten als er zweet tussen komt, bijvoorbeeld als je de Apple Watch omhoudt tijdens het sporten. Even onder de kraan houden, luidt grootmoeders advies. Zelfs al is het horloge officieel niet waterbestendig.

Pebble: eenvoud troef

Tegenover de Android- en Apple-horloges staat de Pebble, een smartwatch die in 2013 werd ontwikkeld met behulp van een succesvolle crowdfundingcampagne. De eerste Pebble heeft een zwart-wit e-inkscherm – dat is zuiniger dan een lcd-scherm met aanraakbesturing en het staat altijd ‘aan’.

Hoewel Pebble een smartwatch is, wil het in de eerste plaats een horloge zijn waarop je de tijd kunt zien. Apps komen pas in tweede instantie, zegt oprichter Eric Migicovsky: „We kijken over welke apps onze klanten enthousiast zijn en breiden dan langzaam de functionaliteit uit.”

Migicovsky is een paar dagen op bezoek in Nederland, op vakantie in het land waar hij aan de TU Delft studeerde. Nu neemt hij het in Californië met zijn eigen bedrijfje met 150 werknemers op tegen techgiganten Apple en Google.

De achtduizend apps die gebouwd zijn voor de Pebble zijn voornamelijk digitale horlogeplaten. Op de eerste Pebble pasten maar acht apps, maar de nieuwe Pebble Time biedt ruimte en rekenkracht voor meer software. Deze smartwatch heeft een e-inkscherm in kleur, dat animaties kan weergeven – extra mogelijkheden voor de appbouwers dus. Voor gebruikers kwam er de timeline bij, een functie die je net als Apples Time Travel laat heen-en-weer spoelen door de dag.

Migicovsky laat zijn favoriete apps zien: Tripadvisor, voor hotels en attracties in de buurt, en de chat-app Yo die alleen de mededeling ‘Yo!’ kan versturen. Best leuk, maar vooralsnog alleen voer voor geeks.