Een panda is echt heel erg sloom

Het is officieel: de reuzenpanda hoort bij de allersloomste dieren. De stofwisseling van de panda lijkt nog het meest op die van een drievingerige luiaard. Chinese en Britse biologen hebben dat gemeten bij panda’s in het wild en in gevangenschap. De resultaten zijn gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Science. Panda’s verbruiken per dag ongeveer 1.250 à 1.500 kilocalorieën, terwijl ze toch 70 tot 120 kilo wegen.

Op een dieet van enkel bamboe valt niet te sporten. Een reuzenpanda is het grootste gedeelte van de dag bezig met eten en slapen. Hij wandelt door een leefgebied van slechts vier tot zes vierkante kilometer, en daarbinnen zit hij vooral in de bamboebosjes. Op een gemiddelde dag legt een panda 650 meter af, mat het Chinese team bij panda’s die een halsband met een zender om hadden.

Ook die dagindeling lijkt op die van luiaards, die in de tropische bossen van Latijns-Amerika leven en alleen bladeren eten. Een panda heeft zijn dikke vacht hoogst waarschijnlijk hard nodig om warm te blijven.

Dat de thermostaat van de panda zeer zuinig is afgesteld, is op zich geen verrassing meer. Zijn lever, nieren en hersenen zijn relatief klein voor een zoogdier. Ook produceert het dier heel weinig schildklierhormonen– ongeveer zo weinig als Amerikaanse zwarte beren in winterslaap

Het Chinees-Britse team volgde drie wilde reuzenpanda’s met gps en wist voor het eerst ook hun energieverbruik te meten. Dat is veel gedoe: de dieren werden met een net gevangen, waarna ze een injectie kregen met ‘gelabeld’ water. In de volgende dagen werden de panda’s nog twee keer gevangen, om het gelabelde water in het bloed aan te tonen. Daaruit kan worden het metabolisme berekend.