Weet de directeur van Wehkamp waar hij aan begint met Apax?

Een bodemprijs, heeft de Britse durfinvesteerder Apax Partners betaald voor Wehkamp, een van de grootste online shops van Nederland. Formeel is het overnamebedrag onbekend, maar ingewijden zeiden tegen NRC dat Apax zo’n 450 miljoen euro betaalt.

Het Britse investeringsfonds heeft een slechte naam in Nederland. Apax kocht PCM Uitgevers in 2004 en stak het bedrijf zo vol met schulden, dat het hier in 2007 bijna onder bezweek. Wehkamp-directeur Gert van de Weerdhof geeft een toelichting.

Weet u waar u aan begint?
“Apax wordt alleen maar gelieerd aan PCM. Dat begrijp ik wel vanuit het oogpunt van journalisten, maar het is een eenzijdige benadering. Apax heeft talloze investeringen gedaan waar heel mooie dingen zijn bereikt. In de gesprekken met ons hebben ze laten zien welke expertise ze in huis hebben – en die stellen ze graag aan ons ter beschikking. Voor ons is dat gewoon hartstikke mooi.”

U bent niet bang voor saneringen?
“Wij zijn een groeiend retailbedrijf. Dan kun je in de kosten snijden, maar dat is niet de manier waarop je zo’n bedrijf succesvol maakt. Je zult moeten investeren in ict en technologie om naar een volgend niveau te komen. Dat snappen zij ook.”

Waarom heeft u voor Apax gekozen?
“Er zijn hier vorig jaar allerlei private-equitypartijen langs geweest. Apax sprong erboven uit. Het is actief op het gebied van retail, e-commerce en mode. Al vrij snel hadden we een klik en zagen we Apax als onze voorkeurspartner. Kijk wat ze in het Verenigd Koninkrijk met Auto Trader hebben gedaan: van een tijdschriftenbusiness is een modern internetbedrijf gemaakt. Vorige maand is dat naar de beurs gegaan. Dat is een mooi voorbeeld van hoe Apax een bedrijf een stap verder helpt. Apax heeft beloofd 90 miljoen euro in ons te investeren.”

Is een beursgang voor Wehkamp een optie?
„Het zou een scenario kunnen zijn. Al is het in deze industrie lastig om ver vooruit te kijken. We gaan eerst ons businessplan uitvoeren. Dat loopt tot 2017/2018. Daarna zien we weer verder. Apax kan ons verkopen. Een beursgang kan een optie zijn. Apax zegt dat ze ons niet heeft gekocht voor een korte periode. De gemiddelde investeringstermijn is vier, vijf jaar.”

Wehkamp stond al in 2011 te koop. Toen lukte het niet. De aandeelhouders zouden flink meer hebben gevraagd dan wat Apax nu betaalt.
“Ik weet niet wat zij verwacht hadden. Dat moeten de aandeelhouders zelf maar zeggen. Ik hoor wel dat ze enthousiast zijn over hoe dit nu verlopen is. Ze hebben allemaal hun handtekening gezet.”

Twee jaar terug stagneerde de omzet. Hoe kwam dat?
“Toen ik hier begon had ik betere cijfers verwacht. Na een paar maanden was mijn conclusie dat Wehkamp was doorgeschoten naar de bovenkant van de markt. Daarmee vervreemdden we bestaande klanten, maar het sprak ook nieuwe klanten niet aan. Wie onze webwinkel bezocht in de hoop luxe te vinden, vond niet wat hij verwachtte. Al snel zijn we ons weer gaan richten op onze kerndoelgroep: families met kinderen. Je zag direct dat mensen ons weer herkenden. De groei kwam terug.”