Voor Wehkamp is overname door Apax ‘hartstikke mooi’

De directeur van Wehkamp zag de beruchte Britse durfinvesteerder Apax al snel als „voorkeurspartner”.

Het zoemde vorige week al rond, maar maandag werd het officieel bevestigd: webwinkel Wehkamp is verkocht aan de Britse durfinvesteerder Apax Partners. Die heeft een slechte naam in Nederland. Apax kocht PCM Uitgevers in 2004 en stak het bedrijf zo vol met schulden, dat het hier in 2007 bijna onder bezweek.

In het nieuwe distributiecentrum van Wehkamp in Zwolle, dat volgende maand in gebruik genomen wordt, wil Gert van de Weerdhof een toelichting geven op de deal – formeel is de koopsom onbekend, maar Apax zou zo’n 450 miljoen euro betalen voor het onlinewarenhuis met een consumentenomzet van 546 miljoen. Van de Weerdhof is bestuursvoorzitter van RFS Holland Holding, het moederbedrijf van Wehkamp, Fonq, Create2Fit en Lacent.

Weet u waar u aan begint met deze investeringsmaatschappij?

„Apax wordt alleen maar gelieerd aan PCM. Dat begrijp ik wel vanuit het oogpunt van journalisten, maar het is een eenzijdige benadering. Apax heeft talloze investeringen gedaan waar heel mooie dingen zijn bereikt. Zij hebben veel expertise in huis – en die stellen ze graag aan ons ter beschikking. Voor ons is dat gewoon hartstikke mooi.”

U bent niet bang voor saneringen?

„Wij zijn een groeiend retailbedrijf. Dan kun je in de kosten snijden, maar dat is niet de manier waarop je zo’n bedrijf succesvol maakt. Je zult moeten investeren in ict en technologie om naar een volgend niveau te komen. Dat snappen zij ook.”

Waarom heeft u voor Apax gekozen?

„Er zijn allerlei private-equitypartijen langs geweest. Apax sprong erboven uit. Het is actief op het gebied van retail, e-commerce en mode. Al vrij snel zagen we Apax als onze voorkeurspartner. Kijk wat het in het Verenigd Koninkrijk met Auto Trader deed: van een tijdschriftenbusiness een modern internetbedrijf gemaakt. Het ging vorige maand naar de beurs. Dat is een mooi voorbeeld van hoe Apax een bedrijf een stap verder helpt. Apax heeft beloofd 90 miljoen euro te investeren. Dat geld steken we in het nog verder verbeteren van de klantbeleving.”

Is een beursgang voor Wehkamp ook een optie?

„Het zou een scenario kunnen zijn. Al is het in deze industrie lastig om ver vooruit te kijken. We gaan eerst ons businessplan uitvoeren. Dat loopt tot 2017/2018. Daarna zien we weer verder. Apax kan ons verkopen. Een beursgang kan een optie zijn. Apax zegt dat het ons niet heeft gekocht voor een korte periode. De gemiddelde investeringstermijn is vier, vijf jaar.”

Wehkamp stond al in 2011 te koop. Toen lukte het niet. De aandeelhouders zouden flink meer hebben gevraagd dan wat Apax nu betaalt.

„Ik weet niet wat zij verwacht hadden. Dat moeten de aandeelhouders zelf maar zeggen. Ik hoor wel dat ze enthousiast zijn. Ze hebben allemaal hun handtekening gezet.”

Hebben de aandeelhouders de afgelopen jaren genoeg geïnvesteerd? Dit nieuwe distributiecentrum is met vreemd vermogen gefinancierd.

„Uiteraard hebben we hier iets voor moeten lenen. Maar de aandeelhouders hebben wel hun nek uitgestoken. Ze hadden ook nee kunnen zeggen. Of: we willen meer dividend.”

Ze hebben zichzelf in twee jaar 90 miljoen dividend uitgekeerd...

„Dat is waar. Maar óók dit neergezet. Dat vind ik moedig.”

Twee jaar geleden stagneerde de omzet. Hoe kwam dat?

„Toen ik aantrad had ik betere cijfers verwacht. Mijn conclusie was dat Wehkamp was doorgeschoten naar de bovenkant van de markt. Daarmee vervreemdden we bestaande klanten en het sprak ook nieuwe klanten niet aan. Wie onze webwinkel bezocht in de hoop luxe te vinden, vond niet wat hij verwachtte. Al snel zijn we ons weer gaan richten op onze kerndoelgroep: families met kinderen. Je zag direct dat mensen ons weer herkenden. De groei kwam terug.”

Meestal geeft de nieuwe topman zijn voorganger de schuld. Bij u was dat lastig; uw voorganger was nog aandeelhouder.

„Ach, zo zit ik niet in elkaar. Bovendien was het eerder bijsturen dan het roer drastisch omgooien. Met de aandeelhouders heb ik altijd goede afspraken kunnen maken. Dus het is niet zo dat ik zeg: wat ben ik blij dat ik van ze af ben. Ook andersom is dat niet zo. De teneur (in sommige media, red.) is nu: ze mogen blij zijn dat ze ervan af zijn, want Wehkamp mist de boot. Terwijl ik denk dat als wij íéts niet aan het doen zijn, het de boot missen is. ”