Satellieten, raketlichamen, ruimteafval: hier zie je alles wat om de aarde cirkelt

Konden satellieten een halve eeuw nog rustig hun baantjes om de aarde trekken, nu moet er rekening gehouden worden met enorme hoeveelheden ruimtepuin. Op de site stuffin.space kun je in real time zien wat er zoal om de aarde cirkelt – satellieten, raketlichamen en ruimteafval.

www.stuffin.space

Het is druk in de ruimte. Konden satellieten een halve eeuw nog rustig hun baantjes om de aarde trekken, nu moet er rekening gehouden worden met enorme hoeveelheden ruimtepuin. Op de site stuffin.space kun je in real time zien wat er zoal om de aarde cirkelt - satellieten, raketlichamen en ruimteafval.

Daar vliegen de GPS-satellieten die je naar je afspraak helpen

We zijn de afgelopen decennia steeds meer afhankelijk geworden van satellieten: denk aan televisie, de TomTom, de smartphone en internet. De site stuffin.space, gemaakt door student elektrotechniek en computerwetenschappen van de University of Texas James Yoder, brengt van al die satellieten precies de locatie, baan en snelheid in kaart.

De site laat op fascinerende wijze zien wat mensen zoal in de ruimte hebben ingeschoten - vaak om ons in het dagelijks leven te helpen. Gebruik je bijvoorbeeld navigatie van Google Maps om de weg naar een afspraak te vinden? Dan wordt er gebruik gemaakt van deze GPS-satellieten, die relatief ver van de aarde vliegen:

Foto: stuffin.space

Foto: stuffin.space

‘Ruimteafval is een groeiend probleem’

Naast satellieten laat stuffin.space zien wat er aan raketlichamen en afval door de ruimte vliegt. Vooral de hoeveelheid door mensen gecreëerde ruimtetroep is imposant: volgens ruimteorganisatie NASA cirkelen er op het moment 21.000 stukken afval van groter dan 10 centimeter om de aarde.

Ruimteafval is een groeiend probleem voor ruimte-expedities, zegt Hendrik Spiering, chef van de wetenschapsredactie bij NRC Handelsblad:

“Het afval vliegt met een snelheid van 8 kilometer per seconde - oftewel 28.800 kilometer per uur. Daardoor kan zelfs een stukje afval ter grootte van een rijstkorrel grote schade aanrichten aan ruimteschepen en andere satellieten. Vorige maand moest internationaal ruimtestation ISS nog uitwijken voor een regen aan ruimteafval.”

De ruimtethriller Gravity (2013), met acteurs George Clooney en Sandra Bullock, opent met een huiveringwekkende scène waarin een bemande ruimte-operatie door een regen van ruimte-afval mislukt:

Het is gelukkig nog nooit gebeurd dat een bemande missie mislukte door een ruimtepuinregen. Maar naarmate de hoeveelheid troep in de ruimte toeneemt, wordt bemande ruimtevaart steeds moeilijker, waarschuwt NASA.

Twee grote incidenten

Bij twee incidenten kwam er de laatste jaren veel ruimtepuin bij. In 2009 vlogen voor het eerst twee satellieten op elkaar te pletter: een Amerikaanse satelliet van het bedrijf Iridium Satellite botste op een kapotte Russische communicatiesatelliet. Wie op Stuffin.space linksboven klikt op ‘groups’, kan via ‘Iridium 33 Collision Debris’ zien wat er naar aanleiding van deze botsing zoal aan troep om de aarde cirkelt:

Foto: stuffin.space

Foto: stuffin.space

Het andere incident vond plaats in 2007. Toen testten Chinezen een antisatellietwapen waarbij ze een oude weersatelliet aan flarden schoten, op 865 kilometer boven het aardoppervlak. Daarbij nam de hoeveelheid ruimtepuin in één klap met 15 procent toe: 3.000 traceerbare brokstukken en 150.000 puindeeltjes kleiner dan een centimeter.