Kijken: deze Amerikaan vluchtte van Jemen terug naar Ohio

Sharrah op de vluchtelingenboot Foto Vocativ

Een Australische oorlogsfotograaf van Vocativ reisde mee op een Jemenitische vluchtelingenboot die naar Djibouti voer. Tot zijn grote verbazing trof hij daar een Amerikaanse man uit Ohio aan. Maar hoe raakte een jongeman uit Cincinatti verzeild in het Jemenitische oorlogsgeweld?

Sharraf al-Mahdi had een prima leventje in de Verenigde Staten, maar keerde in 2006 met zijn familie terug naar Jemen vanwege hun Jemenitische ‘roots’. Dat ging jarenlang goed, maar sinds de staatsgreep van de shi’itische Houthi-rebellen en het luchtoffensief onder leiding van Saoedi-Arabië was het voor Sharraf niet meer te doen:

“We hadden per dag maar een uur elektriciteit. Rijen bij de benzinepomp waren gigantisch. Het is daar pretty much rock bottom.

Sharraf deelt ook videobeelden van de bombardementen. Sinds de door Saoedi-Arabië geleide coalitie is begonnen met bombarderen zijn al meer dan 2.600 mensen om het leven gekomen. Sharraf:

“Het moeilijkste voor een Jemeniet om te bedenken is dat hun land nu is vernietigd. Het zal jaren duren voor het weer herbouwd is. De wens van mijn familie is niet anders dan die van anderen: leven in vrede.”

De reis op de boot valt hem zwaar en uiteindelijk kost het hem in totaal negen dagen om van zijn huis in Jemen naar Cincinatti in Ohio te komen. Toch heeft hij het er moeilijk mee dat zijn familie is achtergebleven in het door oorlog verscheurde Jemen.

“Ik had liever gehad dat zij nu in Ohio zaten en ik nog in Jemen.”

De ligging van Cincinatti ten opzichte van de Jemenitische hoofdstad Sana’a. Sharraf reisde naar Djibouti en vervolgens naar Ethiopië, Ierland, Washington D.C. en Columbus. Daar pakte hij de taxi naar Cincinatti:

Teruggestuurd

De Vocativ-fotograaf moest het trouwens bij het verhaal van Sharraf houden voor zijn reportage. Om in Jemen te komen kocht hij personeel om van een vrachtschip om hem mee te nemen op een 15 uur durende reis van Djibouti naar de Jemenitische havenstad Mocha.

Maar eenmaal aangekomen wordt de Australische Jake Simkin van de boot geplukt en drie dagen gedetineerd door de Houthi-rebellen, die de scepter zwaaien over grote delen van Jemen. Uiteindelijk wordt hij wegens het niet hebben van de juiste papieren terug de Rode Zee overgestuurd.

Toch levert Jake’s korte gevangenschap nog wat komische beelden op. Een van de Houthi-rebellen die hem moet bewaken vertelt trots dat hij het liefst 26 stukken qat op een dag kauwt. Qat is een licht stimulerende drug gemaakt van bladeren van de gelijknamige plant.