Rel rond Nobellaureaat Tim Hunt ettert maar door

Tim Hunt

Meisjes hebben de gepensioneerde Nobelprijswinnaar Tim Hunt in de problemen gebracht. De rel rond de Britse biochemicus (72) ettert nu al weken door. Het begon met een vrouwonvriendelijke opmerking tijdens een lunch, nota bene op een congres van een Koreaanse organisatie die opkomt voor vrouwen in de wetenschap en techniek.

„Laat me jullie vertellen over het probleem met meisjes”, begon Hunt zijn voordracht op 9 juni. „Er gebeuren drie dingen als ze in het lab zijn. Je wordt verliefd op ze, zij worden verliefd op jou en als je ze bekritiseert, gaan ze huilen.” Jongens en meisjes zouden maar beter in gescheiden laboratoria kunnen werken, vond Hunt.

Wetenschapsjournalisten Ivan Oransky, Deborah Blum en Connie St. Louis zaten in de zaal en plaatsten Hunts uitspraken op twitter: „Denkt deze laureaat dat we nog in Victoriaanse tijden leven???”

Een twitterrel was geboren. De Royal Society, waar Hunt lid van is, nam snel afstand van zijn uitspraken. Hunt stapte daarna zelf uit de European Research Council en leverde zijn ere-hoogleraarschap bij het University College Londen (UCL) in.

Vorige week kwam een andere lezing van de lunch naar buiten. Volgens een anonieme ambtenaar van de Europese Commissie, geciteerd door Britse krant The Times, is de toespraak van Hunt onvolledig weergegeven. „Nu even serieus”, zou Hunt na zijn gewraakte meisjes-uitspraken hebben gezegd. Gevolgd door: „De wetenschap heeft vrouwen nodig.”

De afgelopen week namen verschillende mensen het voor Hunt op, waaronder collega’s van het UCL, Richard Dawkins en Nobelprijswinnaar Andre Geim. Hunt is volgens hen het slachtoffer van een hysterische heksenjacht.

Andere aanwezigen wijzen erop dat de opmerkingen van Hunt bedoeld waren als grap. Een onhandige, domme, foute, seksistische grap misschien, maar niettemin een grap. De Filippijnse schrijver en wetenschapsjournalist Timothy James Dimacali: „Ik wil Hunt niet verdedigen, maar hij zei het op een luchthartige manier, zonder een spoor van venijn, minachting of spot.”

De Daily Mail opende vorige week de aanval op wetenschapsjournalist St. Louis: de tabloid ploos haar cv uit en ontdekte dat die op sommige plekken verfraaid en achterhaald was. De bron is onbetrouwbaar, dus de boodschap ook, wil de Daily Mail maar zeggen.

Critici nemen het Hunt nog steeds kwalijk dat hij nooit afstand heeft genomen van zijn uitspraken. Een dag na het congres gaf Hunt een interview aan de BBC: „Ik meende dat deel over mijn problemen met meisjes. Het is waar dat ik verliefd ben geworden op mensen in het lab en dat mensen in het lab verliefd zijn geworden op mij. Dat verstoort de wetenschap. [..] Ik heb geprobeerd daar eerlijk over te zijn en het spijt me als mensen daar aanstoot aan hebben genomen.”