De knappe staart van het zeepaard

Een zeepaard is nauwelijks een vis. Hij zwemt rechtop, zonder staartvinnen. En dan dat skelet: onderhuidse beenplaten bedekken het hele lichaam, zoals hiernaast is te zien.

De constructie van deze geharnaste staart wekt de belangstelling van technologen. Want hij is stevig en flexibel: hij kan vooruit, achteruit én zijwaarts oprollen, en om zijn as opwinden als een wokkel. Een Amerikaans/Belgisch team onder aanvoering van Michael M. Porter (Clemson University) zou graag een robotarm ontwikkelen die lijkt op die staart. Het verkende daarom de mechanische eigenschappen ervan (Science, 3 juli). In doorsnede is hij vierkant. Hij bestaat uit vier gehoekte beenplaten, die in elkaar grijpen en zijn verbonden met de wervelkolom (roze).

Porter 3D-printte een kunststof model van de staart, en ook een cylindrische versie. De cylindrische staart was weliswaar nóg flexibeler, maar veel minder bestand tegen vervorming. De vierkante vorm geeft ook meer grip.