‘Schrijven over liefde kan gevaarlijk zijn’

Naast de vele jazzveteranen is er op North Sea Jazz ook ruimte voor jong talent. Zoals zanger en liedschrijver Kwabs en zangeres Lianne La Havas, beiden 25 jaar en afkomstig uit Londen. Twee interviews met de sterren in wording.

Kwabs: „Ik zing heel de dag.” Foto warner music

In de muziek van zanger Kwabena ‘Kwabs’ Adjepong (25) regent en stormt het veelvuldig en zit de duivel hem op de hielen. Hij valt en hij rent. Hij zingt over de liefde en beschrijft die als slagveld vol verwachtingen, trots en pijn. Hij mijmert over ruzie, gebroken harten en samen eenzaam zijn. Zijn aankomende debuutalbum heet Love + War.

Zingen is voor Kwabs, een snel rijzende ster in de Britse popmuziek, altijd de natuurlijke manier geweest om met emoties om te gaan, vertelt hij vanuit zijn huis in Zuid-Londen. „Ik zing heel de dag – veel meer nog dan mensen zich zullen kunnen voorstellen. Zingen is de manier waarop mijn denkproces zich manifesteert. Wanneer ik op de universiteit een presentatie had, zong ik ‘hmmmm’ als denkpauze tussen de zinnen, waar een ander ‘eh’ zou zeggen.”

Het zingen werd een carrière. Als tiener in jeugdorkest National Youth Jazz Orchestra, als student jazz aan de Royal Music Academy in Londen en in 2011 als deelnemer aan een BBC-programma van drum-’n’-bass-artiest Goldie dat uitmondde in een optreden op Buckingham Palace. In 2013 maakte Kwabs – „net na mijn afstuderen” – indruk tijdens zijn debuut op North Sea Jazz. Vorig jaar brak hij internationaal door met zijn single Walk. De verwachtingen voor zijn in september te verschijnen debuutalbum zijn in Groot-Brittannië hooggespannen.

Bariton

Kwabs is een intense en intieme popzanger met een krachtige, traditioneel geschoolde bariton die zingt op moderne en sfeervolle elektronische beats. Die combinatie levert afwisselend donkere en lichtere elektropop op. „De spannendste muzikale momenten ontstaan vanuit een onverwachte botsing”, zegt Kwabs. „Door mijn zangstem toe te voegen aan die alternatieve beats, wordt het iets nieuws en fris. Dat is wat ik in mijn muzikale ontwikkeling altijd heb onderzocht. Worsteling en triomf, donker en licht. In het contrast vind je de magie.”

Op het zingen volgde voor Kwabs een jaar of drie geleden het schrijven van eigen liedjes. Dat valt hem niet altijd mee, zegt hij. Om bijvoorbeeld over liefde te schrijven, moet hij liefde kunnen voelen. „Anders voel je de connectie niet. Maar wanneer je emoties op dat moment alle ruimte gunt, open je een doos van Pandora, vol gevoelens waar je wellicht niet op zit te wachten. Schrijven over de liefde kan ook een gevaarlijk pad zijn.” Het liefst creëert de ervaren jazz-zanger zijn liedjes improviserend. „Achter een microfoon staan en beginnen, zonder tijd om na te denken en te veel te analyseren. Dat levert het beste materiaal op.”

In het creatieproces wroet Kwabs soms flink in zichzelf. „Er zit altijd emotionele diepte in mijn muziek.” Maar daarna, wanneer hij de liedjes mag zingen, voelt hij zich sterker dan ooit, zegt hij. „Mijn muziek is niet altijd zo emotioneel transparant en dat geeft me een gevoel van veiligheid. Het creëren van een liedje is een kwetsbaar moment, maar door het naar buiten te brengen, maak je jezelf juist sterker. Dat is wat je ervoor terugkrijgt. Het maakt je dapperder. Een robuuster mens.”