Hoe IS eenzame jongeren via social media naar het kalifaat lokt

Alex in de woonkamer van haar grootouders, bij wie ze woont. Foto The New York Times / Andrea Bruce

Stel, je woont in de rurale Amerikaanse staat Washington. Je hebt een baantje als babysitter en geeft les op een zondagsschool, maar vrienden heb je nauwelijks. In een poging je aan je eenzaamheid te ontworstelen zoek je naar contacten op social media. Maar wat als je nieuwe vrienden je ineens vragen om naar het kalifaat te komen?

Het overkwam de inmiddels 23-jarige Alex. Waar ze zich eerst dikwijls in haar eentje zat te vervelen, had ze nu een groep vrienden die de hele dag online waren op Twitter en Skype. Ze praatte met hen over van alles en nog wat, maar het meest ging het over één onderwerp: het “kalifaat” van terreurbeweging Islamitische Staat (IS) in Syrië en Irak. Haar nieuwe makkers bleken strijders en aanhangers van IS. Een wiebelende, zichtbaar zenuwachtige Alex:

“Het eerste dat ze me vertelden is dat ik niet naar muziek mocht luisteren. Daarna leerden ze me hoe ik moest bidden. Ze zeiden dat het een zonde was om in een niet-islamitisch land te blijven wonen als je de kans had om naar een moslimland te gaan.”

Bekering

Alex had nog nooit een moslim ontmoet, maar ze voelde zich erg op haar gemak bij haar nieuwe vrienden. Ze luisterden naar haar en ze had nu een sociaal leven. Uiteindelijk besloot ze zich te bekeren tot de islam, nadat ze ervan overtuigd was dat haar eigen religie fout was. Eindelijk hoorde ze bij een groep mensen, die dag en nacht voor haar klaarstonden. Maar de personen met wie Alex chatte adviseerden haar om haar nieuwe geloof geheim te houden, “omdat moslims in de VS worden vervolgd”.

Op deze video spreekt Alex over haar ervaringen met IS-aanhangers op social media

Strategie van bewust isoleren

Mubin Shaikh, die jaren leden ronselde voor een extremistische groep, herkent de strategie. Christenen worden gewezen op tegenstrijdigheden in de Bijbel en worden vervolgens overspoeld met cadeautjes, die zowel uit radicale lectuur als uit chocolade en wenskaarten bestaan.

“We zoeken bewust naar mensen die in een sociaal isolement verkeren. En als ze nog niet geïsoleerd zijn, zorgen we er wel voor dat ze dat worden.”

De onthoofding van James Foley

Een keerpunt was voor Alex de onthoofding door IS van haar landgenoot James Foley. Ze vroeg aan haar online kennissenkring hoe IS zoiets kon doen en werd prompt van uitgebreide en beleefde antwoorden voorzien. In plaats van dat ze afstand nam van IS, begon ze te spelen met het idee om de uitnodiging om in het kalifaat te komen wonen te accepteren.

Benieuwd hoe het afliep met Alex? Lees het artikel ISIS and the Lonely Young American op de website van The New York Times.