Ontslag van NS-baas Huges gaat met hink-stap-sprong

Volgens advocaat van Huges „wordt het steeds gekker”

Nee, hij heeft zijn ontslag niet aangeboden. Formeel is Timo Huges, de gevallen president-directeur van NS, nog steeds in dienst bij NS. Het spoorbedrijf lijkt daar zelf ook van overtuigd: bij de Kamer van Koophandel staat Huges nog steeds ingeschreven als bestuurder, zijn salaris over juni werd op 14 juni uitbetaald.

Voor het eerst sinds zijn val op 5 juni spreekt Huges zich, via zijn advocaat, publiekelijk uit. Hij keert zich tegen de „misvatting” die door de raad van commissarissen van NS en minister Dijsselbloem (Financiën, PvdA) in het leven is geroepen: dat hij op 5 juni zijn ontslag heeft aangeboden. Zo stond het in het persbericht van NS, en in twee brieven die Dijsselbloem naar de Tweede Kamer heeft gestuurd.

Maar het klopt niet, zegt advocaat Mark Keuss van advocatenkantoor Lexence namens Huges. „Serieuze partijen als NS en het ministerie van Financiën laten hier steken vallen. Deze hele ontslagprocedure deugt niet.” Waarom kiest Huges na ruim drie weken zwijgen nu voor publiciteit? Keuss: „Omdat het steeds gekker wordt.”

Je stapt dus op

Op vrijdag 5 juni veranderde alles voor Timo Huges. Om 08.30 uur meldden de commissarissen dat ze het vertrouwen in hem hadden opgezegd. In het onderzoek naar bedrijfsspionage bij NS-dochter Qbuzz botste Huges’ verklaring met een verklaring van een andere geïnterviewde, had NS-huisadvocaat De Brauw de commissarissen gemeld. Eerder die week constateerde de ACM dat NS zijn machtpositie heeft misbruikt bij de aanbesteding van het openbaar vervoer in Limburg. Om 12.30 uur werd hij, met president-commissaris Carel van den Driest, verwacht bij minister Dijsselbloem, enig aandeelhouder van NS.

Na het telefoontje van de commissarissen ging Huges langs bij De Brauw. Wat kan ik het beste doen? vroeg hij aan De Brauw-partners Evert-Jan Henrichs en Jaap de Keijzer. Hun advies: hou de eer aan jezelf. Als ik dat doe wil ik wel mijn reputatie en arbeidsrechtelijke positie veiligstellen, zei Huges.

Op weg naar Dijsselbloem in Den Haag belde Huges vanuit de auto met Van den Driest. Die bleek al op de hoogte gesteld door De Brauw. Je stapt dus op, zei Van den Driest. Huges ontkende, hij wilde eerst praten over de voorwaarden. Ze maakten een afspraak voor 14.30 uur op het hoofdkantoor van NS in Utrecht. Een arbeidsrechtadvocaat van De Brauw zou aanschuiven.

Het liep anders. Huges mocht van Van den Driest niet meer naar Dijsselbloem. Van den Driest kwam niet opdagen bij het gesprek over de vertrekvoorwaarden. Wachtend op Van den Driest las Huges rond 14.30 uur op zijn iPad de eerste berichten in de media over zijn vertrek. Hij was stomverbaasd en liet Van den Driest om 15.09 uur per mail weten dat hij geen ontslag had ingediend.

Even later later volgde het persbericht van NS, opgesteld zonder overleg met Huges. In een niet-gepubliceerde versie werd Huges door de raad van commissarissen „per direct op non-actief gesteld en uit zijn functie ontheven”, zegt Keuss. In de tweede versie heeft Huges „zijn consequenties getrokken en zijn ontslag aangeboden”. Die formulering kwam terug in de brief aan de Tweede Kamer van Dijsselbloem van die avond, met harde taal over Huges.

‘Reputationele schade’

Vervolgens werd het een advocatenfeest. Het vermeende ontslag stond niet op papier en is juridisch omstreden. Tussen 5 en 19 juni is druk onderhandeld over de vertrekvoorwaarden tussen De Brauw namens NS en advocaten van Huges. Het ging om kleine dingen, volgens Keuss: opzegtermijn, aansprakelijkheidsverzekering. „Huges wilde een minnelijke oplossing, en verder met zijn leven.” De onderhandelingen strandden op de opzegtermijn.

Op 19 juni ontving Huges thuis een brief van Dijsselbloem: hij werd met onmiddellijke ingang ontslagen. „Uw handelen en nalaten heeft geleid tot grote reputationele en financiële schade voor NS.” Met als gevolg een „onherstelbaar verlies van vertrouwen in uw functioneren”. Volgens Keuss is het ontslag op staande voet „arbeidsrechtelijk niet te begrijpen”. Dijsselbloem omschrijft zijn brief aan Huges op 23 juni aan de Kamer als een ‘bevestiging’ van het ontslag.

Fase drie van de moeizame ontslagprocedure kwam op 23 juni. Huges ontving een uitnodiging van Van den Driest voor twee buitengewone aandeelhoudersvergaderingen, op 9 en 14 juli. Op de agenda: het „voorgenomen besluit tot ontslag van T.H. Huges als bestuurder en werknemer” door aandeelhouder Dijsselbloem. Het ontslag is volgens de statuten van NS een aandeelhoudersbesluit. Mocht de rechter oordelen dat er van ontslag geen sprake is, dan heeft Dijsselbloem zich ingedekt.

Blijft de vraag: wie heeft op 5 juni de onjuiste conclusie getrokken dat Huges zijn ontslag aanbood? Keuss aarzelt, maar denkt dat het Van den Driest geweest moet zijn. De president-commissaris hoopte waarschijnlijk snel een einde aan de malaise te kunnen maken, aldus Keuss. Een woordvoerder van Dijsselbloem bevestigt dat het vermeende ontslag van Huges door de raad van commissarissen aan de minister werd gemeld. De raad van commissarissen wil niet reageren.

De onderhandelingen over de financiële afwikkeling van Huges’ vertrek liggen stil. Keuss verwacht een lange strijd. „Dat deze arbeidsovereenkomst eindigt is een gegeven, maar dan wel op fatsoenlijke wijze.”