Zwanger in de cel: Orange is the New Black, maar dan echt

De Amerikaanse Alyssa Mayer is vier maanden zwanger als ze wordt opgepakt en de cel in moet. Wat gebeurt er met de baby’s die worden geboren in de gevangenis? Moeten er meer speciale plekken komen waar baby’s kunnen opgroeien achter gesloten deuren?

De Amerikaanse Alyssa Mayer is vier maanden zwanger als ze wordt opgepakt en de cel in moet. Tijdschrift The Atlantic beschrijft aan de hand van haar verhaal een actuele vraag in Amerika: wat doen we met kinderen die worden geboren in de gevangenis? Maken we speciale plekken waar ze kunnen opgroeien, achter gesloten deuren?

Een tattoo in plaats van abortus

Zo’n twee maanden voordat ze in de boeien wordt geslagen, heeft Mayer nog een afspraak in een abortuskliniek. Mayer - op dat moment 22 jaar - had al eerder vastgezeten, evenals haar vriend, en heeft besloten dat zij niet in de ideale omstandigheden verkeren om een baby in op te voeden. Mayer gelooft dat zij haar leven wel kan beteren, maar weet niet zeker of haar vriend daartoe in staat is. En de Amerikaanse twintiger wil niet dat haar kind zonder vader opgroeit, dat heeft ze zelf al meegemaakt en dat is haar niet goed bevallen.

Als haar vriend ontdekt dat ze abortus wil plegen, zweert hij dat het goedkomt, hij gaat daarvoor zorgen, ze gaan het redden met z’n drietjes. Mayer besluit niet naar de afspraak in de kliniek te gaan en laat liever een tatoeage zetten in haar hals met de tekst: Blessed (Gezegend). Omdat haar vriend door de politie in de gaten wordt gehouden - hij mag geen contact hebben met andere veroordeelden, dus ook niet met haar - slaan de twee op de vlucht.

Een paar dagen later worden ze in een motel in Kingston (New York) opgepakt. Mayer zal haar baby de eerste jaren moeten opvoeden binnen de gevangenismuren.

Opvoeden in de gevangenis: is dat oké?

Aan de hand van het persoonlijke verhaal van Mayer ontvouwen zich de feiten en cijfers over baren en opvoeden in Amerikaanse detentiecentra. In de afgelopen veertig jaar groeide het aantal gedetineerden in de Verenigde Staten uit tot het grootste ter wereld. Van bijna drie miljoen kinderen in de Verenigde Staten zit een ouder achter de tralies.

De meeste vrouwen die in de gevangenis bevallen moeten het kind binnen een paar uur afstaan aan familie, vrienden of de pleegzorg. Voor sommige vrouwen is deze scheiding - ook al is die van korte duur - permanent. Sinds de jaren zeventig is het aantal vrouwen in Amerikaanse gevangenissen met bijna 800 procent toegenomen, schrijft The Atlantic. Volgens schattingen is één op de 25 vrouwen in de gevangenis zwanger.

Crystal Degnitz en Aliviana, 10 weken oud.

Crystal Degnitz en Aliviana, 10 weken oud. Foto The Atlantic / Wayne Lawrence

Kinderopvang achter gesloten deuren

Door de toename van het aantal vrouwen in de cel, zijn een aantal staten begonnen met speciale kinderopvangprogramma’s, waardoor moeders hun pasgeboren baby bij zich kunnen houden binnen de gevangenismuren. Vrouwen die ervoor in aanmerking komen krijgen zo de kans om hun baby een maand tot drie jaar - dat verschilt per staat - op te voeden op detentieterrein. In de meeste Amerikaanse staten geldt een periode van achttien maanden. Acht staten hebben gevangenissen met kinderopvang. Binnenkort volgt Wyoming, waardoor het totaal op negen komt, op een na allemaal gebouwd in de afgelopen twintig jaar.

Maar moeten gevangenissen, die veel fundamentele rechten juist beperken, gevangenen de mogelijkheden bieden om actieve ouders te zijn? En wat zijn de langetermijneffecten voor een kind als het de eerste jaren van zijn leven in een gevangenis doorbrengt?

Baby zonder vrijheid

En dan springt het verhaal weer terug naar de ervaringen van Mayer: ze zag moeders met baby’s door de gevangenistuin lopen en rijen kinderwagens bij het Infant Development Centre. Wilde ze dat voor haar kind? Ze twijfelde of ze haar baby wilde laten voelen wat zij elke dag voelt: opgesloten zitten.

Benieuwd hoe het met Mayer afloopt? Lees de longread van The Atlantic en ontdek wat zij besluit. Haar persoonlijke verhaal wordt afgewisseld met informatie uit onderzoeken: is het voor een kind erg om de eerste jaren van zijn leven in een gevangenis door te brengen? Of is het schadelijker voor een baby om zonder moeder groot te worden?