De soapies van de startup scene

Je bent dolenthousiast met je bedrijfje begonnen, maar dan heb je geen geld, geen klanten en blijkt je idee toch niet zo briljant. Geen zorgen, het hoort er allemaal bij. De Amerikaans podcast StartUp vertelt er herkenbaar en vermakelijk over.

Illustratie Daphne Prochowski
Illustratie Daphne Prochowski Illustratie Daphne Prochowski

Een veelzeggend moment uit dit tweede seizoen van StartUp, aan het begin van de derde aflevering: drie vrouwen die samen datingsite Dating Ring hebben opgericht, zijn naarstig op zoek naar geld. Gelukkig gaat een pitch voor een zaal vol investeerders in Silicon Valley geweldig, dus op de borrel kan geoogst worden. Een man komt op medeoprichter Emma af. Hij stelt voor eens iets te gaan drinken. Emma twijfelt even – vraagt hij me nu op een date? – maar zegt toe omdat ze denkt: dit is natuurlijk hoe het tussen mannen onderling altijd gaat. Biertje drinken, zakendoen.

Dan slaat de man een arm om haar heen, die landt op haar borst. En terwijl die hand daar blijft liggen, zegt hij: weet je wat, ik investeer 50.000 dollar in jullie.

Het is een van de overkoepelende thema’s van dit seizoen: waar jonge vrouwen tegenaan lopen wanneer ze een bedrijf van de grond proberen te krijgen. Zo wil een potentiële geldschieter de datingsite ‘uitproberen’ door te daten met een van de oprichters. En een ander introduceert de vrouwen aan mede-investeerders als de ‘mooie CEO’ en haar ‘twee mooie medeoprichters’.

StartUp begon vorig jaar als het eenmansprojectje van Alex Blumberg, die als vader van twee jonge kinderen besloot zijn vaste baan bij de radio op te zeggen en voor zichzelf te beginnen. Hij wilde een podcastbedrijfje opstarten – en hield zijn vorderingen bij in een tweewekelijkse podcast.

Een investering van 1,5 miljoen

Iemand elke twee weken een half uur horen kletsen over het opstarten van een bedrijf? Dat klinkt uitermate saai. Maar het verbazingwekkende is dat StartUp dat allerminst was: het bleek vooral voor de zelfstandige herkenbaar en vermakelijk.

Blumberg nam zijn microfoon overal mee naartoe en was bereid zijn kwetsbaarste en onzekerste kanten met de luisteraar te delen. We hoorden hem balen dat een nieuwe werklaptop 3.000 dollar kostte, en dat hij uren kwijt was aan het installeren van dat ding terwijl hij eigenlijk met de kinderen naar de dierentuin zou gaan. We hoorden hem hakkelend en stotterend een rampzalige pitch geven aan een potentiële investeerder. En de luisteraar was vrijwel elke aflevering bij gesprekken tussen Blumberg en zijn vrouw, Nazanin, die hem steevast voorzag van nuchter en eerlijk advies.

StartUp werd een succes: naarmate het einde van het eerste seizoen naderde, hoorden we Blumberg een zakenpartner vinden en 1,5 miljoen dollar ophalen bij investeerders. Inmiddels maakt het podcastbedrijf, dat Gimlet Media ging heten, met een team van achttien mensen drie goed beluisterde podcasts. StartUp is er daar nog steeds één van, maar begin dit jaar was het tijd om de microfoon weg te draaien bij henzelf en een ander beginnend bedrijf te volgen.

Dat werd dus Dating Ring. Hun idee: Uber voor blind dates. Als je een date wil, hoef je in de app alleen maar op een knop te drukken. Je krijgt vervolgens de naam van je date te horen en waar en wanneer je hem of haar gaat ontmoeten. Meer niet – zelfs geen foto, want het moest geen Tinder-achtige vleeskeuring worden. Dating Ring pronkt met handgekozen dates: de ‘matchmakers’ van het team gaan voor je op zoek naar een geschikte man of vrouw. Het verdienmodel: Dating Ring krijgt 20 dollar per persoon per date.

Een aantrekkelijk idee, maar het bleek niet te realiseren. Vrouwen boven de 40 en mannen onder de 21 bleken aan bijna niemand te koppelen, want mannen willen geen vrouw die ouder is en vrouwen geen man die jonger is. En het systeem was een zooitje: hetero’s werden aan homo’s gekoppeld, klanten werden naar het verkeerde restaurant gestuurd. Regelmatig zei een van de partijen op het laatste moment af.

In de zomer van 2014 werd een gedurfde stap genomen: de zaak ging vier maanden nagenoeg dicht. Terug naar de tekentafel. Sindsdien krabbelt Dating Ring langzaam op naar de belofte die het ooit was. Met StartUp als bewuste keuze: onderwerp zijn van een succesvolle podcast was onderdeel van het plan om te groeien. Of dat gewerkt heeft, is nog onduidelijk; in april, toen het seizoen van start ging, had Dating Ring 3.000 actieve gebruikers.

Durf onzeker te zijn

Na anderhalf seizoen over startups is het belangrijkste advies voor mede-ondernemers: durf onzeker te zijn en durf te falen. Deelnemers verliezen met regelmaat het vertrouwen in waar ze mee bezig zijn. Er is zelfs een aflevering over het stadium waar naar verluidt iedere startup-eigenaar op een zeker moment in terechtkomt: de Trough of Sorrow. In dat ‘dal van verdriet’ beland je als na een flitsende start het eerste enthousiasme is weggesleten en het toch allemaal zo mooi niet blijkt. Je hebt geen geld, geen klanten en het idee is minder briljant dan gedacht.

Of dit seizoen zo’n happy end krijgt als het eerste, valt te betwijfelen. Dating Ring geeft maandelijks duizenden dollars meer uit dan er binnenkomen. Afgelopen vrijdag zaten de oprichters samen bij een soort startup-therapeut, die helpt problemen uit te praten. De therapeut bemoedigde het duo dat nu al zo’n twee jaar gestrest probeert een zaak te runnen: „Stress is caused by giving a fuck.”