Weinig grip, maar wel dure punten

Max Verstappen eindigt op de achtste plaats waarmee hij voor de tweede maal punten verdient.

Mercedes-rijder Nico Rosberg op weg naar de overwinning op het Oostenrijkse circuit Spielberg. Ploeggenoot Lewis Hamilton werd tweede. Felipe Massa van Williams eindigde als derde.
Mercedes-rijder Nico Rosberg op weg naar de overwinning op het Oostenrijkse circuit Spielberg. Ploeggenoot Lewis Hamilton werd tweede. Felipe Massa van Williams eindigde als derde. foto jOE KLAMAR/afp

The tires are completely gone.” Max Verstappen klinkt over de boordradio als een astronaut die via een wankele verbinding iets naar de aarde roept. Eerst een ruis, gekners. Dan de stem uit de helm. Ieder woord kraakt. Meteen na het laatste woord klinkt een zuigend geluid naar zuurstof. Je hoort de man de lucht nog naar binnen zuigen als de verbinding abrupt wegvalt.

Versleten banden met nauwelijks grip en Max Verstappen moet nog twee ronden in de Grote Prijs van Oostenrijk. Hij gaat punten pakken. Voor de tweede keer in de toptien van de Formule 1. De achtste plek zal het worden, tussen de grote mannen. Als de banden het houden tenminste.

De kwalificatie ging al razendsnel. Gemiddeld 224 kilometer per uur over de asfaltbaan van 4,33 kilometer. Het leverde hem de zevende startplek op. Schuin voor hem op de startrij kon hij de Duitser Nico Rosberg al zien staan.

Rosberg, de man die de Grote Prijs van Oostenrijk zou winnen. Zijn derde zege dit seizoen. Samen de Brit Lewis Hamilton, zijn teamgenoot bij Mercedes, is hij dit jaar de baas in de Formule 1. Hamilton leidt het algemeen klassement met 169 punten, gevolgd door teamgenoot Rosberg met 159. De nummer drie, Sebastian Vettel, heeft slechts 120 punten – echt spannend is het niet tussen de groten. Verstappen bezet plaats veertien met 10 punten: zes uit Maleisië, vier uit Oostenrijk.

Drie concurrenten minder

Met de titelrace houdt Verstappen zich niet bezig als hij zondagmiddag wacht op de groene lichten boven de baan in de bergen. Eerst de Fin Valtteri Bottas pakken. Op het eerste stuk steekt hij hem al voorbij. Zesde. Achterin rijden ze elkaar omver. Räikkönen out, Alonso out, Button out. Drie oud-wereldkampioenen aan de kant, drie concurrenten minder voor Verstappen.

In de helm met de rode stier van Red Bull schiet de jongen van 17 over de baan. Na zeven races weet hij wel wat Formule 1 is. Hij weet hoe keihard crashen voelt na zijn frontale botsing met de reling in Monaco. Hij weet hoe machteloosheid voelt als de wagen er middenin de race mee ophoudt zoals al drie keer gebeurde.

Van motorproblemen heeft Verstappen de laatste races weinig last meer. Begin deze maand kregen de bolides van Renault een technische update. „De auto was geweldig”, zei Verstappen gisteren eindelijk weer.

Zelf liet hij misschien wel zijn beste race van het seizoen zien. Vooral in de laatste rondes, in de strijd voor de voorste plekken, als het zweet over de wangen loopt en de tank bijna leeg is.

Met nog veertien ronden te gaan kan Verstappen kiezen: de naderende zwarte Lotus van Pastor Maldonado laten passeren en veilig een prima achtste plek binnenhalen, of met alle macht de zevende plek verdedigen met het risico op een crash. Verstappen kiest voor het gevecht.

Het wordt het spannendste duel van de wedstrijd. De Lotus hangt op drie tienden van een seconde. 255 per uur, schakelen naar versnelling zes. 270, door naar de zevende. 290, achtste versnelling. Bij 299 gaat Verstappen in de remmen en gooit zijn wagen met ruim 100 door de bocht, over de curves. De Lotus achter hem slipt en belandt bijna naast de baan. Even is het gevaar weg, maar dan komt de Lotus buitenom in een lange bocht. Verstappen wijkt niet. Met 200 kilometer per uur zitten er slechts centimeters tussen de twee wagens. Verstappen kan remmen, maar de veilige optie is voor Verstappen geen optie.

Hij houdt de zevende plek vast tot twee rondes voor het eind. Op het lange rechte stuk wordt de turboknop ingedrukt. Verstappen kiest de rechterkant. De Lotus zwiept naar links en slipt. Vonken op het asfalt. Verstappen remt, maar vliegt uit de bocht. „The tires are completely gone.” Verstappen wordt achtste.

En nu op naar Silverstone

„Ik probeerde de zevende plek nog vast te houden, maar je zag dat het snelheidsverschil met Maldonado op het rechte stuk best groot was.” liet Max Verstappen na de race op zijn website weten. „Dus ik ben heel blij met mijn achtste plaats. Ik heb alles gedaan wat ik kon, het was een goede race.”

Over twee weken, op het circuit van Silverstone in het Verenigd Koninkrijk, verwacht Verstappen een hogere klassering. „Want dat circuit heeft iets minder lange rechte stukken en meer snelle bochten.” Daar is Verstappen nog beter in.