Topman per direct weg bij kwakkelend Blokker

Roland Palmer was aangesteld om de zwakke resultaten van Blokker op te krikken. Nu is er „verschil van inzicht” met de raad van commissarissen.

Familiebedrijf Blokker heeft last van de opkomst van online winkelen.
Familiebedrijf Blokker heeft last van de opkomst van online winkelen. Foto Boaz Timmermans

Het was van korte duur. Topman Roland Palmer van Blokker was nog geen jaar bezig met zijn ‘transformatiestrategie’ voor het kwakkelende concern, of hij moest alweer weg. Gisteren maakte Blokker geheel onverwacht bekend dat Palmer per direct is teruggetreden.

Over de reden van zijn vertrek meldde Blokker vrijwel niets, alleen dat er „een verschil van inzicht” was gerezen tussen Palmer en de raad van commissarissen van het familiebedrijf. Waar dat over ging, werd er niet bij gezegd. Het familiebedrijf is terughoudend met het verstrekken van informatie en van oudsher gesloten.

Vaststaat dat zijn vertrek moet worden gezien tegen de achtergrond van de problematische ontwikkelingen bij het bedrijf. Het oeroude Blokker (opgericht in 1896) kampt net als andere traditionele winkelketens zoals V&D en Hema met zwakke resultaten als gevolg van nieuwe (online) concurrentie en een oubollig imago. Ketens zoals Bol.com en Action hebben de afgelopen jaren veel klanten afgesnoept van deze bedrijven.

Palmer (1974), neef van de inmiddels overleden Jaap Blokker die decennialang boegbeeld was van het bedrijf, was juist aangetrokken om iets te doen aan die slechte cijfers. Hij werd in 2009 door zijn oom naar Blokker gehaald en in 2011 benoemd tot bestuursvoorzitter. Vorige zomer kwam hij met zijn transformatiestrategie, die onder andere bestond uit een herinrichting van de Blokker-winkels. Die moesten een minder ‘sleets’ imago krijgen. Ook tuigde hij een internetverkoopkanaal op, Nextail, en voerde hij een ingrijpende reorganisatie door: 440 van de 7.200 banen bij Blokker verdwenen. Zoiets heftigs was nog nooit eerder bij het bedrijf gebeurd.

Maar kennelijk ging de ombuiging niet voortvarend genoeg. In mei rapporteerde Blokker Holding, de moedermaatschappij waartoe ook ketens als Xenos, Big Bazar en Bart Smit behoren, de eerste resultaten over 2014 (er worden geen cijfers bekendgemaakt voor afzonderlijke bedrijfsonderdelen). Die vielen tegen. De omzet bleef weliswaar nagenoeg gelijk, zo’n 2 miljard euro. Maar het bedrijfsresultaat kelderde, van 140 miljoen euro in 2013 naar 63 miljoen euro in 2014.

Retailanalist Cor Molenaar: „Ik had dit niet verwacht. Palmer had een lastige taak. De familie lijkt wat ongeduldig. De commissarissen hadden ook wat andere ideeën. Misschien werd hem de tijd gewoon niet gegund. Terwijl Blokker toch over voldoende geld beschikt om de tijd te nemen.”

Opvallend genoeg zei Blokker bij de bekendmaking van de eerste resultaten over het afgelopen jaar juist nog het begin van het herstel te zien. Maar voor Palmers toekomst bij het bedrijf bleek dat dus niet voldoende. Komende maandag worden de volledige jaarcijfers gepresenteerd. Mogelijk dat de aankondiging van zijn vertrek ook daarmee samenhangt.

Palmer, had in elk geval de pech dat de omstandigheden bij Blokker een ingrijpende verandering niet gemakkelijk maakten. Zijn oom Jaap Blokker had weinig met internet, waardoor een online strategie tot 2011 in zijn geheel ontbrak. Blokker had hier dus wel een heel royale achterstand. De laatste keer dat de winkels heringericht werden was in 2002.

Palmer wordt voorlopig opgevolgd door vicevoorzitter van de raad van bestuur Theo de Kool. Opvallend is dat die twee jaar geleden nog van de raad van commissarissen van het familiebedrijf in het bestuur werd geplaatst om Palmer bij te staan bij zijn hervormingsplannen. De Kool zal tot de komst van een nieuwe topman, de transformatiestrategie onverminderd voortzetten, aldus Blokker gisteren.