Succesvol honkbalteam zou oud-rivaal hebben gehackt: wat is er aan de hand?

Foto EPA/John G. Mabanglo

De FBI en het Amerikaanse ministerie van Justitie doen momenteel onderzoek naar personeel van honkbalclub de St. Louis Cardinals, actief in de Amerikaanse profcompetitie MLB, vanwege vermoedens dat zij een netwerk van oud-rivaal de Houston Astros hebben gehackt. Het zou volgens The New York Times de eerste keer zijn dat een professioneel sportteam een ander team hackt. Wat is precies aan de hand? We leggen het kort uit.

Om wie draait het?

De Cardinals zijn een van de succesvolste Amerikaanse honkbalteams ooit en misschien wel dé succesvolste van de afgelopen twintig jaar. De Cardinals wonnen elf keer de titel in de MLB, alleen de New York Yankees wonnen die vaker (29). De club uit St. Louis, Missouri staat bekend als een van de populairste in de Verenigde Staten, een met een zeer goed imago en heeft een enorm toegewijde fanschare.

De Astros waren van 1994 tot en met 2012 directe rivalen van de Cardinals in de Central Division van de National League, een van de twee leagues die samen de MLB vormen. Sindsdien spelen de Texanen in de American League West. De Astros zijn juist een van de minst succesvolle teams van de laatste jaren. Ze wonnen ook nog nooit een kampioenschap.

Wat is er precies gebeurd?

De zaak lijkt te draaien om één centraal persoon: John Luhnow. Hij was van 2003 tot 2011 werkzaam voor de Cardinals en vertrok daarna naar de Astros, waar hij sindsdien technisch directeur is. Net als Billy Beane (Oakland Athletics) is hij volger van het Moneyballprincipe: zijn spelersbeleid wordt in vergaande mate bepaald door statistieken.

Toen Luhnow bij de Cardinals zat, bouwde het team een systeem genaamd Redbird. Daarop stond een schat aan data, waaronder scoutingrapportages en informatie over spelers. Nadat Luhnow was vertrokken naar de Astros, bouwden zij een soortgelijk systeem genaamd Ground Control. Daarop zou “alle honkbalkennis” van de club staan. Het Cardinals-personeel dat verdacht wordt zou vermoedens hebben gehad dat Luhnow hun idee en informatie met zich mee had gebracht naar de Astros en hebben met oude wachtwoorden van hem en andere functionarissen geprobeerd binnen te dringen in het netwerk van de Texanen.

De zaak kwam aan het rollen toen er online anoniem informatie uit het netwerk werd verspreid.

Waarom zou het Cardinalspersoneel dit hebben gedaan?

Er zal vrijwel zeker geen sportieve reden achter hebben gezeten. Waarom zou een van de succesvolste teams in het Amerikaanse honkbal een team hacken dat gewend is te verliezen? Dat zou zeer onlogisch zijn. Tot nu toe wijst alles erop dat het niet gaat om een organisatiebrede hack, ook omdat die weinig geraffineerd is gebleken volgens The New York Times.

Logischer dus: het draait om wrokgevoelens van een aantal mensen bij de Cardinals. Mensen bijvoorbeeld, “die vinden dat Luhnow toen hij vertrok onterecht de eer opeiste voor dingen die de Cardinals al jaren deden”, zo zegt een bron dicht bij het onderzoek tegenover Sports Illustrated. En dus heeft het alle schijn van een persoonsgerichte actie: ze wilden hem openlijk te schande maken.

Maar, schrijft The New York Times: het kan ook gewoon zijn dat de hackers alleen geïnteresseerd waren in Luhnows informatie op het Ground Control-systeem.

Lees ook verder bij The New York Times: Of all the teams to hack, why the Astros?

Hoe hebben de Cardinals gereageerd?

Cardinals-trainer Mike Matheny wijdde gisteren kort enkele woorden aan het nieuws:

“Ik denk dat we alle informatie hebben gezien en dat er eigenlijk geen informatie is, behalve dat wij onze medewerking verlenen. En ik denk dat ze weten dat dit eigenlijk vooralsnog niets te maken heeft met ons als team zelf. (…) Als we informatie krijgen, dan hebben we wellicht een mening, maar op dit moment volgen we alleen orders op.”

Is er iets te zeggen over de gevolgen?

Daar is het veel te vroeg voor. Het onderzoek loopt en het gaat vooralsnog om vermoedens. Maar de zaak wordt uiteraard wel serieus opgepakt, hoe klein of groot de hack ook geweest mag zijn. Want hoewel teams wel vaker bij elkaar hebben gespioneerd of elkaar hebben gesaboteerd, een dergelijke cyberaanval is nieuw. Mocht er daadwerkelijk iets significants uit het onderzoek komen, dan zal vooral het goede imago van de Cardinals een enorme deuk krijgen. Nog even los van de straf die eventueel zou volgen.