Nieuwe lieveling van Amerika

Na veertig jaar is basketbalclub Golden State weer kampioen van de VS. Hoe? „Teamwork. Onbaatzuchtig spel.”

De spelers van de Golden State Warriors na het behalen van de NBA-titel. In de finale versloegen ze Cleveland Cavaliers.
De spelers van de Golden State Warriors na het behalen van de NBA-titel. In de finale versloegen ze Cleveland Cavaliers. Foto LARRY W. SMITH/EPA

Pas in de laatste tien seconden van de wedstrijd verschijnen de ongelovige grijnzen op hun gezichten. De spelers van de Golden State Warriors dansen langs de zijlijn wanneer ze realiseren dat de zege binnen is. Even blijft de camera hangen bij spelverdeler Stephen Curry, gekozen tot beste basketballer van het afgelopen seizoen. Hij kijkt in de ogen van een ploeggenoot. Liplezen is niet moeilijk: „Wat?” Hij schreeuwt het uit: „Wát?!”

Het antwoord op die retorische vraag is tegelijkertijd de reden dat het in Cleveland stil is, deze dinsdagavond: Golden State is kampioen van de VS. Wat dit jaar onmogelijk leek, is gebeurd. LeBron James, de regerend koning van het basketbal, is verslagen. In zijn thuisarena, ondanks zijn dertig gescoorde punten. De nieuwe coach Steve Kerr wint direct in zijn eerste jaar, met een jonge ploeg.

Michael Jordan

Ondanks zijn successen als speler – hij maakte in de jaren negentig een periode onderdeel uit van de onoverwinnelijke Chicago Bulls met ster Michael Jordan – en nu als coach ontwijkt hij de schijnwerpers en de lof die over hem wordt uitgestrooid. „Ik heb mijn hele loopbaan al geluk”, zegt Kerr na afloop van de zinderende zege. „Ik blijf maar terecht komen naast Michael Jordan of Tim Duncan en nu Steph (Curry) en Klay (Thompson). Ik ben de gelukkigste man ter wereld.”

Tijdens de zesde wedstrijd van de best-of-sevenserie – wie vier wedstrijden wint, is kampioen – bevestigt Golden State wat dit seizoen al onontkoombaar leek: het beste team van het reguliere seizoen slaat ook toe in de finale van de NBA. Cleveland wordt met 105-97 verslagen.

Voor het eerst sinds 1975 is de club uit de Californische stad Oakland weer landskampioen. Niet omdat Curry gisteren opnieuw schitterde, maar omdat deze ploeg álles had. De beste defensie, de effectiefste aanval, de meeste assists. En een onverwachte ‘meest waardevolle speler’ (mvp) van de finaleserie: veteraan Andre Iguodala, die vaak begon als bankspeler.

De club werd in de loop van dit seizoen de lieveling van Amerika, met een up-tempo aanval en een intense verdediging. Zonder een ster als LeBron James of Kobe Bryant wist Golden State met een geoliede club lange mannen het deprimerende tij van de afgelopen jaren te keren. Aan de overkant van de baai haalden de San Francisco Giants vorig jaar al de honkbaltitel binnen; op de een of andere manier werd het de basketballers uit Oakland nog meer gegund.

De 27-jarige Curry speelde een hoofdrol in de transformatie. In de VS wordt hij omschreven als een traditionele gunslinger: net als de scherp schietende cowboys in het wilde westen weet hij vaak raak te schieten. Gezegend met een compleet gebrek aan twijfel aan zijn eigen kunnen ziet Curry bijna de helft van zijn schotpogingen door het net gaan, een ongekend hoog schotpercentage.

Modelteam

Golden State is – anders dan Cleveland Cavaliers – niet rond die ene topper gebouwd. Tot voor kort was de club een toonbeeld van wanorde en teleurstelling, schreef sportwebsite ESPN. „Deze nieuwe Warriors zijn een modelteam. Ze delen de bal, verdedigen samen en offeren individuele doelen op.” Coach Kerr won zelf vijf titels als spelverdeler, waarvan drie als bijrolspeler bij de Chicago Bulls naast Jordan. Sinds zijn eerst werkdag, vorig jaar, hamerde Kerr op eenheid.

Dat twee voorheen ploeterende underdogs in de finale kwamen te staan, droeg eraan bij dat deze serie extreem goed werd bekeken op de televisie. Het droomseizoen van de Warriors was ook de comeback van de stad Cleveland. Die club was tot vorig jaar nog – er is geen ander woord voor – slecht. Toen kam LeBron James terug naar de staat Ohio, waar hij opgroeide. In Cleveland wist hij elke week het stadion te vullen met hoopvolle supporters. De tijdens de recessie zwaar getroffen stad trok zich op aan James’ talent. „Renaissance is het woord”, zei Nick Van Denmark van de gemeente eerder dit jaar: James nam zijn club én stad op sleeptouw.

Zoals de tv-komiek Jimmy Kimmel gisteren zei: James is als de genetisch gemanipuleerde dinosaurussen in Jurassic World. „Geweldig en beangstigend”, een cultureel fenomeen waar je je ogen niet van af kunt houden. Gisteren bleek dat opnieuw, toen hij dertig punten scoorde, achttien rebounds pakte en negen assists gaf. Het gemis van zijn twee beste maar geblesseerde ploeggenoten – Kevin Love en Kyrie Irving – wreekte zich.

Ondanks het verlies riepen de supporters na het laatste fluitsignaal nog om de titel van meest waardevolle speler voor James. Maar dat Iguodala de mvp werd van deze serie, paste bij het succes van Golden State. Hij was niet de meest flitsende of opvallende alfaman. Zoals de website SF Gate schreef: „Teamwork. Defensie. Onbaatzuchtig spel. Elke coach in de NBA preekt die idealen. Andre Iguodala belichaamt ze.”