Het geld is op

Wat ging er mis bij wapenfabrikant Colt?

De revolver van Colt zal niet snel verdwijnen uit Hollywood; het bekende vuurwapen duikt al decennia op in speelfilms en tv-series. Maar ondanks zijn naamsbekendheid lijkt Colt (omzet: 270,8 miljoen dollar, 811 werknemers) kopje onder te gaan door financiële problemen. Waar ging het mis?

Nog nooit een Colt in een film gezien? Heb je deze dan allemaal gemist?:

Het leger wil geen Colt meer

Het bedrijf is sinds zondag in surseance en zal deze zomer worden verkocht. Nadat in 2013 een lucratief contract met het Amerikaanse leger verliep, komt het bedrijf uit de staat Connecticut om in de schulden en tegenvallende verkoopcijfers.

Concurrenten zoals Smith & Wesson en Sturm Ruger doen het intussen goed, want de vraag op de Amerikaanse en internationale wapenmarkten neemt alleen maar toe.

Colt Defense, zoals de onderneming voluit heet, zocht zondagavond faillissementsbescherming op. Het doel van de surseance is volgens de bedrijfstop om de iconische bedrijfsnaam te bewaken in de VS en Canada, wie de nieuwe eigenaar ook wordt. Topman Keith Maib:

“Colt blijft gewoon zakendoen.”

Sciens Capital Management, een private equity-firma die al een groot belang in Colt heeft, zegt open te staan voor een overname of doorverkoop aan een derde partij.

Half miljard dollar schuld

Vorig jaar stond Colt ook al op het randje van een bankroet. Toen trad Morgan Stanley op met een lening van 70 miljoen dollar (62 miljoen euro). Met een schuld van zeker een half miljard dollar ziet Colt dit keer geen andere uitweg dan een reorganisatie en verkoop onder strikt toezicht van de rechtbank.

Samuel Colt richtte het bedrijf in 1855 op, kort voordat de Amerikaanse Burgeroorlog uitbrak. Met de Peacemaker kaliber .45 werd het bedrijf groot.

“The gun that won the west.”

Het wapen waarmee het wilde westen werd getemd, zo noemt Colt die vroege revolver. In 1911 kwam het semi-automatische ’1911-pistool’ ten tonele. Het leger gebruikte dit wapen tot na de Vietnam-oorlog als officieel standaardwapen. Tot twee jaar geleden leverde Colt de M-16- en M-4-machinegeweren aan defensie.

Bekend, maar niet populair

In de popcultuur werd Colt in de vorige eeuw een niet meer weg te denken naam. In de films van Clint Eastwood en Quentin Tarantino duiken de wapens steevast op. Net als in tv-series als The Wire en de liedjes van rappers als Jay Z.

Maar het bedrijf heeft zijn bekendheid niet weten uit te buiten. Vorig jaar daalde de verkoop van ‘sportieve geweren’ en hand guns met 30 procent.

De afgelopen maanden miste de ondernemingen meerdere deadlines om schulden af te lossen. Nog los van de enorme zwarte wapenhandel in en buiten de VS zien concurrerende wapenfabrikanten hun verkoop- en winstcijfers juist stijgen. In 2014 vroegen 21 miljoen Amerikanen een achtergrondcheck aan om een wapenvergunning te krijgen. In 2005 waren dit er nog maar 9 miljoen.

Vloek

Van hen zou Colt er genoeg moeten kunnen aanspreken om de onderneming in stand te houden. Maar de bedrijfsvoering is consistent - in negatieve zin, zei branche-kenner Cameron Hopkins tegen Bloomberg:

“Decennia van wanorde en nog meer wanorde.”

In de woorden van Richard Feldman van de Independent Firearm Owners Association:

“Colt staat altijd aan de rand van de afgrond. Het is een vreemd soort vloek.”