Tiener vlucht over Noord-Koreaanse mijnenvelden

Gevlucht naar Zuid-Korea

Jonge rekruut is de eerste soldaat in drie jaar tijd die direct naar Zuid-Korea vlucht.

Grenswachttoren in Noord-Korea
Grenswachttoren in Noord-Korea Foto Reuters

De gebruikelijke, ook hoogst riskante vluchtroute van Noord-Koreanen naar de vrijheid loopt via China. Maar een jonge soldaat koos gisteren de zelden gebruikte directe weg. Hij wist de zeer zwaar bewaakte grens in de Gedemilitariseerde Zone te passeren en meldde zich bij een Zuid-Koreaanse eenheid.

De identiteit en rang van de jongen worden geheim gehouden om zijn familie niet in nog groter gevaar te brengen, aldus een Zuid-Koreaanse legerwoordvoerder. Hoe hij door de onlangs nog uitgebreide mijnenvelden en de elektrische hekwerken en langs de wachtposten is geslopen, is nog niet duidelijk. De mijnenvelden aan Noord-Koreaanse zijde zijn bedoeld om deserteurs tegen te houden.

De soldaat, een tiener, zei te zijn gevlucht omdat hij als jonge rekruut veelvuldig werd mishandeld. Hij is de eerste soldaat sinds 2012 die rechtstreeks naar Zuid-Korea overliep, maar niet de enige die recentelijk deserteerde. De afgelopen maanden vluchtten twee Noord-Koreaanse soldaten naar China.

Drie jaar geleden doodde een soldaat zijn commandanten, sloopte een hek en wist Zuid-Korea te bereiken. Vorig jaar zwommen twee Noord-Koreanen naar een Zuid-Koreaans eiland. Meer dan 28.000 Noord-Koreanen zijn sinds de hongersnoden van de jaren negentig gevlucht. Sinds Kim Jong-un aan de macht kwam is het aantal vluchtelingen gedaald, van 2.709 in 2011 naar 1.397 in 2014. In de eerste vijf maanden van 2015 wisten 535 Noord-Koreanen via China en vervolgens Thailand of Laos te ontsnappen.

Het aantal vluchtelingen daalt niet alleen omdat in opdracht van Kim Jong-un de controles op Noord-Koreaanse grenseenheden nog verder zijn uitgebreid, maar ook omdat het Chinese leger in het 1.400 kilometer lange grensgebied met scherp schiet op Noord-Koreaanse vluchtelingen bij de minste vorm van verzet tegen hun arrestatie. Vluchtelingen die worden aangehouden, worden meestal nog dezelfde dag teruggestuurd.

Officieel heet het dat de plaatselijke Chinese bevolking moet worden beschermd tegen Noord-Koreaanse overvallers. In december doodde een Noord-Koreaanse soldaat in een dorp bij de stad Helong vier Chinese boeren. In september werd een heel gezin vermoord door een Noord-Koreaanse soldaat op rooftocht naar geld en levensmiddelen. China heeft officieel geklaagd bij Noord-Korea over deze moorden en plundertochten, maar wil ook duidelijk laten zien dat vluchtelingen niet welkom zijn en van officiële zijde niet worden geholpen. Na deze incidenten is ook aan de Chinese kant de bewaking verder verscherpt. Er wordt gezocht naar vluchttunnels en naar Chinese organisaties die vluchtelingen helpen op hun tocht.

De moorden op inwoners van het grensgebied hebben de toch al gespannen relatie tussen China en Noord-Korea verder verslechterd. In de Chinese staatsmedia wordt Kim Jong-un openlijk bekritiseerd voor zijn afwijzing van alle Chinese pogingen om tot een vergelijk over het Noord-Koreaanse kernwapenprogramma te komen. Volgens een recent commentaar in de partijtabloid Global Times moeten de leiders in Beijing veel strenger zijn voor het regime in Pyongyang.