De dagen van Colt lijken geteld

Met zeker een half miljard dollar schuld, die veroorzaakt zou zijn door wanbeleid, moet Colt in de verkoop.

In films van Clint Eastwood duikt hij steevast op, net als in tv-series en rapnummers. De revolvers, pistolen en geweren van Colt zijn al decennia geliefd in Hollywood, en misschien zijn ze daar straks als enige nog te zien. De bijna 180 jaar oude wapenfabrikant staat op het punt kopje onder te gaan aan financiële problemen.

Terwijl andere wapenfabrikanten meer verkopen en meer winst maken, vroeg Colt afgelopen zondag surseance van betaling aan. De laatste maanden kon het bedrijf een cruciale schuldaflossing niet betalen. Deze zomer wordt het bedrijf verkocht, mogelijk in onderdelen. Sciens Capital Management, een private equity-firma die al een groot belang heeft, overweegt een overname of doorverkoop.

Amerikaanse media melden meerdere oorzaken voor de neergang van het bedrijf. De voor Colt cruciale contracten met overheden – en de oude banden met defensie – liepen recentelijk af. Het defensiebudget wordt al jaren kleiner en Colts concurrenten weten betere en goedkopere wapens te maken. Zo ging het Belgische FNM er in 2013 vandoor met het miljoenencontract voor de belangrijkste semi-automatische wapens voor de landmacht. Bovendien zou al decennia sprake zijn van wanbeleid aan de top. Zoals financieel persbureau Bloomberg vorig jaar schreef in een profiel van Colt: „De New Yorkse geldschieters die de onderneming beheren leenden te veel en betaalden zichzelf riant.”

De bedrijfsvoering van Colt is consistent – in negatieve zin, zei branchekenner Cameron Hopkins tegen Bloomberg: „Decennia van wanbeleid en nog meer wanbeleid.” En Richard Feldman van de Independent Firearm Owners Association zegt: „Colt staat altijd aan de rand van de afgrond. Het is een vreemd soort vloek.”

Volgens Colt blijft het bedrijf gewoon zaken doen en is het doel van de aangevraagde surseance het beschermen van de iconische bedrijfsnaam in de VS en Canada, wie de nieuwe eigenaar ook wordt.

Vorig jaar stond het bedrijf ook al aan de rand van een faillissement. Toen gaf Morgan Stanley een noodlening van 70 miljoen dollar (62 miljoen euro). Met zeker een half miljard dollar schuld ziet Colt nu geen andere uitweg dan een reorganisatie en verkoop.

Samuel Colt richtte het bedrijf in 1836 op, lang voor de Amerikaanse Burgeroorlog die het Noorden mede won dankzij de revolver van Colt. Het bedrijf werd groot met de Peacemaker, ‘the gun that won the west’. In 1911 kwam Colt met het semi-automatische ‘1911-pistool’, dat tot na de Vietnam-oorlog het officiële handwapen was van het leger. Tot twee jaar geleden leverde Colt aan defensie M-16- en M-4-machinegeweren.