Komeetlander Philae is na maanden weer wakker

De kleine Europese komeetlander Philae – een ruimtesonde die gegevens verzamelt op kometen – is na zeven maanden uit zijn ‘winterslaap’ ontwaakt. Zaterdag heeft de vluchtleiding van het Europese ruimteagentschap ESA anderhalve minuut gegevens van het toestel ontvangen. Daaruit blijkt dat Philae het goed maakt: zijn zonnepanelen leveren weer genoeg stroom om het onderzoeksprogramma voort te zetten.

Het is voor het eerst sinds 15 november vorig jaar dat Philae weer een teken van leven geeft. Drie dagen daarvoor werd hij door de ruimtesonde Rosetta afgeleverd op het oppervlak van de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko.

Na een chaotische stuiterpartij belandde de landingsmodule op een ongelukkige, schaduwrijke plek, waardoor zijn zonnepanelen niet genoeg stroom konden opwekken om zijn accu’s op te laden. Gevolg: na iets meer dan twee dagen, waarin tal van metingen werden gedaan en foto’s werden gedaan, kwam er een einde aan zijn onderzoeksprogramma.

Sindsdien verkeerde Philae in een sluimertoestand, maar ESA heeft nooit de hoop opgegeven dat het vanzelf weer goed zou komen met het toestel. Die hoop was gebaseerd op het feit dat de komeet ‘67P’, en dus ook Philae, in de loop van de maanden steeds dichter bij de zon zou komen. Tegelijkertijd zou ook de oriëntatie van de komeet ten opzichte van de zon veranderen. De verwachting was dat de zonnepanelen van de komeetlander hierdoor geleidelijk meer stroom zouden gaan leveren.

Die verwachting is uitgekomen. Uit de gegevens die afgelopen zaterdag binnenkwamen, blijkt dat de zonnepanelen van Philae momenteel 24 watt elektrisch vermogen leveren. Dat betekent dat hij weer bedrijfsklaar is. Sterker nog: uit de overgeseinde statusgegevens blijkt dat het toestel al een enige tijd wakker is. In zijn geheugen zijn de afgelopen dagen de nodige gegevens opgeslagen, die bij het volgende radiocontact – dat steeds via ‘moederschip’ Rosetta verloopt – zullen worden overgezonden.

In de loop van de komende dagen zal worden geprobeerd om meer te weten te komen over de toestand van Philae. Ook zal waarschijnlijk snel duidelijk worden wáár op de komeet de landingsmodule precies is terechtgekomen. Want zelfs daarover bestaat al ruim een half jaar (enige) onzekerheid.