Algerijnse terreurleider doelwit van luchtaanval

Is Mokthar Belmokthar, de ‘emir van de Sahel’ gedood bij een luchtaanval in Libië? De VS willen niet te vroeg juichen.

Mokhtar Belmokhtar in een ongedateerde video-opname.
Mokhtar Belmokhtar in een ongedateerde video-opname.

Mokhtar Belmokhtar, een van de meest gezochte terreurleiders ter wereld, is volgens de Libische regering om het leven gekomen bij een Amerikaanse luchtaanval in het oosten van Libië. Het Pentagon zei dat Belmokhtar inderdaad het doelwit was van het bombardement op de stad Ajdabiya, maar kon niet bevestigen dat hij om het leven is gekomen.

De Algerijn staat bekend als ‘de ongrijpbare’, omdat hij al talloze keren dood is verklaard. Voor het laatst in 2013, toen er berichten waren dat Belmokhtar was omgekomen bij gevechten met Franse en Tsjadische militairen in Noord-Mali. Maar niet veel later liet hij van zich horen met twee grote aanslagen op economisch belangrijke doelen in de Sahara.

Eerst gijzelden zijn mannen buitenlandse medewerkers van een gascomplex in Zuid-Algerije, waarbij 38 buitenlandse gijzelaars werden gedood. Vier maanden later pleegde zijn groep ‘Ondertekenaars in Bloed’ bomaanslagen op een uraniummijn van de Franse energiegigant Areva en op een legerkamp in Niger. Het was zijn „eerste antwoord” op berichten „dat de jihadisten zijn vermorzeld” in de regio.

Vandaar dat de VS voorzichtig zijn met het trekken van conclusies over de dood van Belmokhtar, die veel geld verdient met sigarettensmokkel en het ontvoeren van westerlingen. Het Pentagon zegt forensisch bewijs nodig te hebben om zeker te zijn van zijn dood. Dat kan even op zich laten wachten, aangezien de bommen waarschijnlijk veel schade hebben aangericht.

Een bron die in contact staat met Libische extremisten zei tegen persbureau AP dat Belmokhtar is ontkomen. In plaats daarvan zouden vier leden van Ansar al-Sharia zijn gedood. Deze groep wordt verantwoordelijk gehouden voor de aanval op het Amerikaanse consulaat in Benghazi in 2012.

Het is niet de eerste keer dat het Amerikaanse leger een actie uitvoert in Libië, dat sinds de burgeroorlog in 2011 is uitgegroeid tot een vrijhaven voor terroristen en criminelen die door de Sahara zwerven. Volgens inlichtingendiensten fungeerde Belmokhtar, bijgenaamd de ‘emir van de Sahel’, als intermediair tussen Al-Qaeda in Noord-Afrika en criminele bendes.

Twee jaar geleden arresteerden Amerikaanse commando’s Al-Qaeda-leider Anas al-Liby bij een verrassingsaanval op zijn huis in Tripoli. Al-Liby, die het brein zou zijn achter de terreuraanslagen op de ambassades van de VS in Tanzania en Kenia, overleed begin dit jaar in een ziekenhuis in New York aan een leverziekte.

Een jaar geleden werd Ahmed al-Khattala opgepakt bij een actie van Amerikaanse commando’s in Libië. Hij staat nu terecht in de VS voor zijn rol bij de aanval op het consulaat in Benghazi, waarbij ambassadeur Chris Stevens omkwam.

Westerse diplomaten zeiden tegen The New York Times dat Belmokhtar nauwlettend in de gaten wordt gehouden sinds hij eind 2012 in Tripoli opdook. Daarbij spelen Amerikaanse drones een grote rol. Maar de tip die leidde tot de luchtaanval zou pas de afgelopen 48 tot 72 uur zijn gekomen.