Team Abu Dhabi rekent al voor laatste etappe op winst

Deze wedstrijd ging ten slotte tussen China en Abu Dhabi. Hoopvol Nederland viel eruit.

Start van de derde etappe Abu Dhabi-Sanya (China). Op de voorgrond de Chinese boot Dongfeng
Start van de derde etappe Abu Dhabi-Sanya (China). Op de voorgrond de Chinese boot Dongfeng Foto Ainhoa Sanchez/VOR

Elke Volvo Ocean Race zijn eigen verhaal. De drie dodelijke ongelukken op de Zuidelijke Oceaan in 1973, de indrukwekkende vloot van 1981 met 29 jachten, de heroïsche avonturen van Conny van Rietschoten op zijn Flyer, de euforie en het verdriet van Team ABN Amro.

Ook in de twaalfde editie geen gebrek aan drama. De race zal vooral worden herinnerd door de schipbreuk van Vestas Wind op een rif in de Indische Oceaan. Maar ook als één van de spannendste, nu voor het eerst met zeven identieke boten wordt gevaren.

Toch steekt er één team bovenuit: de race, in oktober vorig jaar gestart in Alicante, wordt vanaf de eerste etappe gedomineerd door Abu Dhabi Ocean Racing, met de Britse veteraan Ian Walker als schipper. Al voor de slotetappe van Lorient naar Göteborg – via Scheveningen – is de boot uit de Emiraten zeker van de eindoverwinning. Het toont aan dat het langdurige trainingsarbeid loont op de oceaan: het zeilteam van Walker deed ook al mee aan de vorige editie. Het is voor het eerst dat een Arabische boot de Volvo Ocean Race wint.

Toch werd het spannender dan vooraf was gedacht. ‘Abu Dhabi’ raakte in een hevige concurrentiestrijd met het Chinese Dongfeng, geschipperd door de Fransman Charles Caudrelier. Hij zorgde met zijn overwegend Franse bemanning voor een primeur: de eerste Chinese zege in de geschiedenis van de race, in de vierde etappe van Abu Dhabi naar ‘huis’, in Sanya.

Aanvankelijk leek Team Brunel ook een hoofdrol te gaan spelen in de strijd. De boot van schipper Bouwe Bekking finishte als derde in Kaapstad en verraste na een zenuwslopend slot in de tweede etappe, naar Abu Dhabi, met een overwinning.

Maar daarna viel het Nederlandse jacht ver terug: in de drie volgende etappes wist Bekking alleen ‘vrouwenboot’ SCA voor te blijven. Teleurstellend, vond Bekking zelf ook. Het 51-jarige boegbeeld van het Nederlandse oceaanzeilen deed zes keer eerder mee – voor het eerst in 1985, met Dirk Nauta – maar won nooit het eindklassement.

Brunel kwam wel sterk terug met winst in de Atlantische oversteek van Newport naar Lissabon. Maar voor het klassement kwam de Nederlandse opleving te laat. De boot finishte als vijfde in Lorient, waardoor de achterstand op Abu Dhabi niet meer kan worden overbrugd in de slotetappe. Het betekent een ruwe verstoring van Bekkings jongensdroom. Stapt hij nog een achtste keer aan boord in de Volvo Ocean Race? Hijzelf sluit het niet uit.

Opmerkelijk in de twaalfde editie is ook de prestatie van Team SCA, met een volledig vrouwelijke bemanning. De boot met Carolijn Brouwer eindigde zeven etappes in de achterhoede, maar verraste met een klinkende overwinning in Lorient, kortste etappe van de race. Het was voor het eerst sinds 1990 dat een jacht met een volledig vrouwelijke bemanning een etappe won.

Na bijna negen maanden zeilen is de hoofdprijs vergeven, maar in de slotetappe naar thuishaven Göteborg staat nog veel op het spel. De vrouwen van het Zweedse SCA weten nu dat je zes mannenboten kunt verslaan. De relatief korte etappe ‘naar huis’ is het perfecte decor om voor eens en altijd af te rekenen met de resterende vooroordelen. Ook de rest van de vloot heeft nog genoeg om voor te varen: Vestas Wind wil het leed wegspoelen met een zege, Dongfeng zoekt revanche voor de laatste plek in Lorient. En Brunel zal er alles aan doen om de tweede plaats in het klassement te behouden.