Safarifoto’s maar dan anders: de bek van een hoornraaf

Foto’s Snapshot Serengeti

Deze hoornraaf, het zebraveulentje, de hyena met prooi en gnoes zijn gesnapt. Stiekem op de foto gezet, door één van de 225 cameravallen die ecologen op de Serengeti hebben geplaatst. Samen geven al die foto’s een inkijkje in het leven op de savanne: hier wordt gezoogd, gejaagd, gedraafd, gesekst, geluierd, gespeeld en gegraasd (Scientific Data, 9 juni).

Digitale camera’s zijn tegenwoordig zo goedkoop dat ecologen ze massaal inzetten bij hun onderzoek naar wilde dieren. Maar het Serengeti-project van Amerikaanse en Britse ecologen spant van al die foto-onderzoeken de kroon: de 225 camera’s drukten tussen 2010 en 2013 1,2 miljoen keer af. Om de acht weken moesten de onderzoekers van elke camera de batterij en SD-kaart vervangen.

De onderzoekers schakelde internetpubliek in om de foto’s te beoordelen. 28.000 gebruikers gaan alle foto’s na en beantwoorden simpele vragen. Staat er een dier op? Heeft het gekrulde of rechte horens? Strepen of vlekken? Een krulstaart of lange zwiepstaart? Het legertje dierenspotters gaat inmiddels sneller door de foto’s heen dan de camera’s foto’s maken. Er komen nog steeds nieuwe bij.

Op 322.653 van de 1,2 miljoen foto’s stonden dieren: de overige foto’s waren van bosbranden of bewegende planten. Gnoes werden het vaakst gekiekt (110.660 keer), gevolgd door zebra’s (70.577). De zeldzaamste dieren waren civetkatten (27 keer) en zorilla’s (een gestreepte marter, 17 stuks). Het project is een succes. Nu moeten de ecologen nog bedenken wat ze met alle gegevens gaan doen. Populatiegroottes uitrekenen, stellen ze voor. In hun artikel roepen ze andere ecologen op om mee te denken.