Vader Murdoch doet stap terug voor zijn zoon

De 84-jarige mydiatycoon draagt een deel van zijn taken over aan zoon James. Ondanks zijn rol tijdens het News of the World-schandaal.

Murdoch met zijn zoon James. Vader Rupert staat al meer dan vier decennia aan het hoofd van zijn mediabedrijf.
Murdoch met zijn zoon James. Vader Rupert staat al meer dan vier decennia aan het hoofd van zijn mediabedrijf. Foto AFP/Adrian Dennis

Rupert Murdoch (84) heeft zijn media-imperium altijd als een familiezaak beschouwd, en dat blijft zo. Gisteren kwam via tv-zender CNBC naar buiten dat zijn omstreden jongste zoon James Murdoch (42) het roer bij het Amerikaanse mediabedrijf 21st Century Fox zal overnemen, waarschijnlijk volgend jaar.

Drieënhalf jaar geleden moest James Murdoch Londen verlaten door zijn betrokkenheid bij het afluisterschandaal rond de Britse krant News of the World. Met deze benoeming is de rehabilitatie van de jongste Murdoch compleet.

Vader Rupert en zijn oudere zoon Lachlan blijven nauw betrokken bij de bedrijfsvoering, melden anonieme bronnen tegenover de kabelzender. Een woordvoerder laat weten dat de opvolgingskwestie inderdaad hoog op de agenda zal staan bij de eerstvolgende aandeelhoudersvergadering.

Kroonjuweel

De Australiër Murdoch staat al meer dan vier decennia aan het hoofd van een mondiale onderneming met tal van invloedrijke media-bedrijven. 21st Century Fox is een van Murdochs kroonjuwelen; daar vallen onder meer de conservatieve kalbelzender Fox News Channel en filmstudio Twentieth Century Fox in Hollywood onder.

Al jaren wordt gespeculeerd over zijn opvolging als CEO van ‘Fox’ en de afgesplitste News Corporation, het persbedrijf met onder meer de Wall Street Journal. Maar zijn drie kinderen – ook dochter Elisabeth – hebben op verschillende momenten aangegeven geen belangstelling te hebben voor de topbaan.

12 miljard vermogen

Met bijna 40 procent van de aandelen van het beursgenoteerde bedrijf kan Murdoch in feite bepalen wie er de leiding heeft. Hij heeft altijd gezegd dat hij wil worden opgevolgd door een van van kinderen. Dat de twee zonen na perioden van afstand en onrust teruggekeerd zijn bij de onderneming van vader, illustreert dat macht en rijkdom moeilijk te weerstaan zijn. Met een vermogen van ruim twaalf miljard euro is Murdoch een van de rijkste ondernemers ter wereld.

Zoon James was enkele jaren geleden een onverwachte kandidaat voor het leiderschap, gezien zijn rol in het Britse afluisterschandaal. Bij Murdochs’ News of the World werden op grote schaal telefoons afgetapt, wat in 2011 leidde tot een boycot door adverteerders, het opheffen van de krant en een parlementair onderzoek. James Murdoch was de uitgever.

De commissie die het schandaal onderzocht dwong hem in feite om zijn geluk elders te beproeven – in de VS. Ook werd Murdoch senior omschreven als ongeschikt om een multinational aan te voeren; een oordeel dat hij sindsdien poogt te ontkrachten door zijn mediaondernemingen nog succesvoller te maken.

Vorig jaar werd al duidelijk dat James’ rehabilitatie in de VS in volle gang was. Hij werd benoemd tot mede-chief operating officer (COO), zodat hij nauw betrokken raakte bij de dagelijkse leiding naast Chase Carey. Dit non-familielid was de afgelopen jaren de facto de baas, maar ingewijden zeggen dat de opvolging door een zoon altijd boven alle twijfel was verheven – iets dat Carey aanvaardde.

Dat Murdoch trouw is aan zijn naasten, blijkt ook uit de terugkeer van Rebekah Brooks. Als hoofdredacteur van het Britse News of the World werd zij in de media en politiek door het slijk gehaald, hoewel zij – net als James Murdoch – na strafrechterlijk onderzoek werd vrijgesproken in het afluisterschandaal. Murdoch kondigde dit voorjaar aan dat zij binnen de News Corporation een nieuwe rol krijgt bij de digitalisering van de diverse media.