Nederland naar halve finale en bijna zeker van kwalificatie Rio

Gemakkelijk ging het allerminst, maar het belangrijkste doel van de Nederlandse hockeymannen in Buenos Aires is bereikt. Dankzij een zege op Spanje (3-1) in de derde ronde van de Hockey World League is de ploeg van bondscoach Max Caldas nagenoeg zeker van deelname aan de Olympische Spelen in Rio, volgend jaar.

Dankzij de moeizame overwinning op Spanje bereikte Nederland de halve finales van het toernooi in Buenos Aires. Daarin ontmoet de ploeg morgen olympisch kampioen Duitsland. „Ik ben heel trots op de jongens”, zei Caldas na afloop telefonisch. „Het vechten, de klus klaren is cruciaal in het proces waarin we zitten. Vandaag hebben ze dat heel goed gedaan.”

Enige opluchting moet Caldas ook hebben gevoeld: Nederland had het de laatste twee duels tegen Nieuw-Zeeland en Japan bij vlagen uiterst moeilijk, en viel vooral op door de vele persoonlijke fouten.

Ook tegen Spanje ging het moeizaam, al stond de ploeg van Caldas bij de rust met 2-0 voor, dankzij doelpunten van Seve van Ass en Mink van der Weerden, uit een strafcorner. In het derde kwart kon Jeroen Hertzberger het duel zelfs op slot gooien toen hij mocht aanleggen voor een strafbal, maar de Rotterdammer kwam niet langs doelman Kiko Cortes.

De Spanjaarden zetten in het laatste kwart vol aan, en hadden direct succes, toen Van der Weerden in de verdediging in de fout ging (2-1). Nederland wankelde even, maar in tegenstelling tot het duel met Nieuw-Zeeland rechtten de spelers van Caldas dit keer wel de rug. De Spanjaarden bezegelden vlak voor tijd hun lot met een eigen doelpunt, na een knappe actie van Valentin Verga (3-1).

„Het gaat niet zo simpel, maar het is wel goed dat het nu zo gaat”, zei Caldas, die vooral de vechtlust van zijn spelers prijst. Juist op het mentale vlak gaf de selectie de afgelopen jaren te vaak niet thuis.

Caldas kijkt reikhalzend uit naar de halve finale tegen Duitsland. „Eén van onze doelen is dat wij leren winnen van toplanden als Duitsland. Ik verheug me erop.”