Buitenste Saturnusring is 32 miljoen kilometer wijd

De pas in 2009 ontdekte buitenste ring van de planeet Saturnus is nog veel groter dan gedacht en bestaat voornamelijk uit zeer fijne stofdeeltjes. Tot die conclusie komen wetenschappers van drie Amerikaanse instituten vandaag in Nature na bestudering van opnamen gemaakt met de infraroodsatelliet WISE.

Het materiaal van de buitenring komt vrijwel zeker van het ruim 200 kilometer grote maantje Phoebe. Het zou bij inslagen van meteorieten de ruimte in zijn geblazen. Phoebe bevindt zich binnen de ring en beweegt – net als de ringdeeltjes – tegen de stroom in ten opzichte van de overige ringen.

Bij zijn ontdekking in 2009 leek het er nog op dat de Phoebe-ring een diameter van ruim twintig miljoen kilometer had. Maar uit de WISE-beelden blijkt dat hij veel groter is: ongeveer 32 miljoen kilometer. Ter vergelijking: de fotogenieke binnenste ringen van Saturnus hebben een diameter van nog geen 300.000 kilometer.

De nieuwe modelberekeningen laten zien dat de Phoebe-ring voor minstens 90 procent bestaat uit deeltjes kleiner dan een tiende millimeter. Alleen dergelijk fijn stof laat zich onder invloed van de zogeheten stralingsdruk van de zon in zulke wijde banen om de planeet manoeuvreren.