Apple zet het mes in eigen iTunes

Met de introductie van een eigen muziekdienst bewijst Apple dat de download zijn langste tijd heeft gehad.

Vicepresident Eddy Cue van Apple (links) met de Canadese liedjesschrijver enrapper Drake bij de presentatie van Apple Music gisteren in San Francisco.
Vicepresident Eddy Cue van Apple (links) met de Canadese liedjesschrijver enrapper Drake bij de presentatie van Apple Music gisteren in San Francisco. Foto Justin Sullivan / AFP

Eerst vermoordde Apple het album. De iTunes Music Store predikt sinds 2003 het downloaden van losse liedjes, in plaats van de hele cd. Nu zet Apple het mes in de eigen iTunes Store en is Apple Music de toekomst.

Vanaf 30 juni kunnen mensen via Apple Music voor een tientje per maand toegang krijgen tot miljoenen liedjes. Betalen voor losse downloads kan nog, maar het hoeft niet meer, maakte Apple gisteren bekend.

Dat het technologiebedrijf zich op de markt voor streaming muziek stort heeft alles te maken met de populariteit van diensten als Spotify, Deezer, Rdio en Pandora. Zij groeien sneller dan de markt voor losse downloads en weten zelfs muziekliefhebbers weg te lokken bij illegale downloads. Daardoor stijgen de inkomsten van de muziekindustrie weer – in sommige landen – na meer dan tien jaar omzetdaling. Artiesten worden tot nu toe niet erg rijk van de muziekabonnementen. Dat kan veranderen als honderden miljoenen gebruikers overstappen op ‘streaming’.

Apple kocht in mei 2014 koptelefoonfabrikant Beats, voor 3 miljard dollar. De deal ging niet om koptelefoons maar om de nog prille Beats Music muziekdienst en het uitgebreide netwerk van Beats-bazen Jimmy Iovine en Dr. Dre. Zij hebben de contacten om de platenindustrie over te halen om streaming licenties ter beschikking te stellen aan Apple.

Meer van hetzelfde

Het recept van Apple Music wijkt weinig af van andere muziekabonnementen. Maar omdat Apple bijna 1 miljard iTunes-accounts beheert, was het toch spannend of Apple Music iets biedt wat Spotify (60 miljoen gebruikers) of Deezer (16 miljoen) niet hebben. Bijvoorbeeld exclusief repertoire van beroemde artiesten (denk aan het U2-album dat vorig jaar ongevraagd op elke Mac en iPhone verscheen) of ‘on demand’-toegang tot liedjes van De rechthebbenden van het repertoire van The Beatles weigeren mee te werken aan onbeperkte muziekabonnementen.

De aankondiging van iets bijzonders bleef uit. Wat doet Apple Music dan wel? Volgens het technologiebedrijf kan Apple Music betere afspeellijsten samenstellen omdat het, in de woorden van Jimmy Iovine, gebruikmaakt van „muzikale experts die beter weten wat mooie muziek is dan een computer.” Andere muziekdiensten voelen je stemming niet zo perfect aan, aldus de wat vage claim van Iovine. Elke muziekdienst zegt hetzelfde over de concurrentie en het is amper te controleren wie de luisteraar het beste door de muziekdatabase loodst – die recommendation engines zijn bedrijfsgeheim.

Apple presenteerde zijn dienst aan het eind van een lange presentatie in San Francisco, met de traditionele aankondiging one more thing... In Apple Music zit een radiostation met bekende dj’s (Beats 1) en het netwerk Connect dat fans in staat stelt hun favorieten te volgen.

Zo zou Apple Music voor zover het muziek betreft een alternatief moeten zijn voor sociale netwerken als Twitter en Instagram. Dat is een ambitieuze doelstelling, zeker omdat eerdere pogingen om iTunes ‘sociaal’ te maken met een netwerk dat Ping heette, mislukten. Ook iTunes Radio, Apples eerste voorzichtige antwoord op streamingdiensten, was geen hit.

Omdat Apple zelf de hardware en het besturingssysteem beheert, is Apple Music te bedienen via Siri: een spraakopdracht leidt meteen naar een genre of liedje. Er komen versies voor Windows en Android. Dat laatste is vloeken in de kerk, maar Android is domweg te groot om te negeren.

‘Alles’ kost een tientje

Apple Music komt beschikbaar in 100 landen en kost net als vrijwel elk muziekabonnement zonder advertenties 10 euro per maand. Apple, steenrijk geworden met hardware, hoeft geen winst te maken op muziek. Maar de labels willen Apple niet meer ruimte geven dan nodig. Ze zien 10 euro per maand als een minimumtarief. Een nog goedkoper aanbod zou gebruikers het gevoel geven dat muziek ‘gratis’ of zelfs ‘waardeloos’ is. Apple bedong wel een ruimer familieabonnement voor 6 personen à 15 dollar per maand.

Wat verwachten de Europese concurrenten van de nieuwe concurrent? Spotify denkt dat er ruimte genoeg overblijft voor gespecialiseerde muziekmerken. Jonathan Forster, directeur van Spotify Europa, zei eerder tegen deze krant: „We zijn op ons best als we uitgedaagd worden. Nu wordt het serieus.” Deezer-topman Hans-Holger Albrecht zei tegen deze krant dat het een goed teken is dat Apple ook een muziekabonnement begint, „Als zo’n partij zich op deze markt begeeft, is dat goed nieuws. Het bewijst dat het streamingmodel werkt.”