‘Lego Universe was flop door dure penisdetectie’

Dat schreven talloze media uit buiten- en binnenland, waaronder NU.nl

Illustratie Jet Peters
Illustratie Jet Peters

De aanleiding

In sommige virtuele werelden kun je bouwwerken in elkaar knutselen, óók bouwwerken die op penissen lijken. Wat als er in die werelden behalve lollige bouwers kindertjes rondwandelen? Dan is de gameontwikkelaar de lul. Dat was volgens talloze binnen- en buitenlandse nieuwssites het lot van Lego Universe: een virtuele wereld, gelanceerd in 2010, waarin je online met mensen van over de hele wereld kon spelen en bouwen. ‘Lego Universe was flop door dure penis-detectie’, kopte NU.nl. Het ‘handmatig weren van penissen uit de openbare wereld’ zou te duur zou zijn geweest voor de Deense speelgoedmaker. In 2012 werd het spel opgedoekt. Betekende de dong detection écht het einde van Lego Universe?

Waar is het op gebaseerd?

Voormalig Lego Universe ontwikkelaar Megan Fox plaatste ruim een week geleden een reeks berichten op Twitter waarin ze vertelt over Lego’s strijd tegen de geslachtsdelen. Fox wordt in de nieuwsberichten als enige bron genoemd. De tweetreeks begint zo: ‘Funny story – we werden gevraagd om penisdetectiesoftware te maken voor LEGO Universe. We vonden het een volstrekt onmogelijke opdracht.’ Openbare virtuele werelden die zijn bedoeld voor kinderen, worden vaak gemodereerd om ervoor te zorgen dat gebruikers zich aan de regels houden. Penisdetectie was bij Lego Universe ook zo’n veiligheidsmaatregel. De modereerkosten liepen de spuigaten uit, tweet Fox. Ze schrijft dat fysieke moderatoren de allergrootste kostenpost waren voor Lego Universe. ‘Of het kwam er in ieder geval dicht bij in de buurt.’

En, klopt het?

Het is voor (voormalig) ontwikkelaars van virtuele werelden die we spreken (Maarten Brands en Christian Batist) een bekend gegeven: als een spel openbaar is en mensen die elkaar niet kennen samenspelen, kost het veilig houden ervan moeite. Helemaal als het een spel voor kinderen is. Wat als er misbruik van ze wordt gemaakt, bijvoorbeeld door grooming? Er zijn Europese en internationale regels. Voor een sterk, kindvriendelijk merk als Lego is het extra belangrijk om niet in opspraak te raken, zeggen ze.

Terug naar de direct betrokkenen. Laten de feiten zien dat Lego zo veel geld in het modereren en specifiek in de penisdetectie stak, dat het spel moest stoppen?

Fox zegt in haar tweets nooit expliciet dat de penisdetectie Lego Universe de kop kostte, dat is wat de nieuwssites er zelf van hebben gemaakt. Fox wil geen verdere toelichting geven. Ze mailt terug dat het al ‘genoeg uit zijn verband is gerukt’.

Uit een persbericht van Lego Universe uit 2012 blijkt dat de stekker uit het spel is getrokken vanwege een tegenvallende winst. Lego wil nu niet reageren.

Daniel Witenberg, die destijds voor Lego Universe werkte en onder meer verantwoordelijk was voor de veiligheid van de kinderen in Lego Universe, wil wel reageren. Hij was direct betrokken bij de penisdetectie. Ja, zegt hij, het is waar dat alle objecten die in Lego Universe werden gebouwd, vanuit verschillende hoeken werden vastgelegd met screenshots – zoals Fox ook in haar tweets schrijft. Die screenshots werden doorgestuurd naar moderatoren die bekeken of er ongepaste bouwsels tussenzaten. Dat is heel normaal bij dit soort games, zegt hij. Witenberg heeft voor meerdere virtuele werelden gewerkt en bij Lego Universe was het aantal penissen volgens hem niet hoger dan bij andere.

„Uiteindelijk was de game gewoon te duur om mee door te gaan”, zegt hij. Waren de modereerkosten doorslaggevend? „Nee.” Hij wil niet in detail treden.

Hoe komt Fox aan haar informatie? „Ik weet het niet, zij was een junior game coder en had niet de functie waarin ze zou horen waarom dit was mislukt.” Fox wil nog steeds niet reageren.

Conclusie

Een voormalig werknemer van Lego Universe schreef op Twitter dat er veel tijd werd gestoken in het opsporen van bouwsels van penissen. Ze heeft nooit expliciet gezegd dat Lego Universe daarom is mislukt. Wat de penisdetectie kostte weten we niet, maar er is geen bewijs dat die zo duur was, dat het spel erdoor moest stoppen. We beoordelen de stelling daarom als ongefundeerd.