De man die klem raakte – of was hij toch oneerlijk?

Het imago van Timo Huges botst met de misstanden die nu naar buiten komen. Hij leek een goede baas voor NS.

NS-personeel is van slag en ontdaan door het gedwongen vertrek van hun baas, meldt de centrale ondernemingsraad. Timo Huges was geliefd bij zijn medewerkers. Tekenend is de anekdote die in geen interview ontbreekt: kort na zijn aantreden eind 2013 verhuisde hij van zijn werkkamer op de 17de verdieping van het hoofdkantoor in Utrecht naar een flexplek op de eerste verdieping. Het naambordje Drs. T. Huges veranderde in Timo Huges. Dicht bij de mensen, toegankelijk, weg met hiërarchie.

Reizigers, of in ieder geval reizigersorganisaties, zijn ook gek op Huges. Meteen nadat vakbond FNV deze week het vertrouwen in Huges opzegde, spraken Rover en de Maatschappij voor Beter OV hun steun uit. Rover-voorzitter Arriën Kruyt noemt Huges de beste president-directeur die NS in vijftien jaar heeft gehad en betreurt diens vertrek. Hij kwam daadwerkelijk op voor het reizigersbelang. Ook hier was het credo: benaderbaar, problemen snel benoemen en oplossen. En ook hier weer zo’n terugkerend wapenfeit: Huges reist dagelijks met de trein van station Naarden-Bussum naar Utrecht. Bij voorkeur staand op het balkon, want dan spreekt hij medereizigers. Voordat hij bij NS ging werken reisde hij nooit met de trein, vertelde Huges graag.

Een aimabele man, makkelijk in de omgang en schijnbaar oprecht. Schijnbaar, want het beeld ziet er sinds deze week, en vooral sinds gisteren, toch een beetje anders uit. Geen wonder dat die 25.500 medewerkers van slag zijn. Wie de brief van minister Dijsselbloem van gisteren vergelijkt met Huges’ publieke imago tot nu toe, krijgt de indruk dat die aardige buurman opeens een gehaaide oplichter blijkt te zijn.

Huges (Den Haag, 1965) studeerde bedrijfskunde in Groningen, waar hij lid was van studentenvereniging Vindicat. Van 1992 tot 2006 werkte hij in verschillende functies bij transportbedrijf Frans Maas uit Venlo, de laatste twee jaar in de raad van bestuur. Hij was het niet eens met de overname door het Deense concern DFDS Transport en werd algemeen directeur van Bloemenveiling Aalsmeer. Na de fusie met FloraHolland leidde hij de bloemenveiling van 2008 tot 2013. In oktober van dat jaar volgde hij Bert Meerstadt op als president-directeur van NS.

NS presteerde niet slecht onder Huges. Het aantal reizigers steeg licht (1 procent) in 2014, net als de punctualiteit (2 procent). Na een verlies in 2013 was er weer winst (180 miljoen euro, op een omzet van 4,1 miljard). Huges trof een schikking over de afgedankte Fyra-treinen en kon dat dossier in elk geval financieel sluiten. Hij overleefde een schoonmakerstaking en de opheffing van het papieren treinkaartje. Hij was eerlijk over tekortkomingen, bijvoorbeeld dat staan in spitstreinen onvermijdelijk blijft.

Welwillend bezien is Huges een man die klem raakte tussen de publieke en de commerciële taak van NS. Minder welwillend is hij een man zonder integriteit en fatsoen. Hij staat vrijdag op de agenda voor de Fyra-enquête. Getuigen moeten verschijnen. Dat wordt spannend.