Sloffend en slenterend ‘gewoon’ weer in de finale

Serena Williams speelt om haar 20ste grandslamtitel tegen Lucie Sáfarová.

Serena Williams: ziek, verkouden, niet in topvorm? Maar opgeven is er niet bij.
Serena Williams: ziek, verkouden, niet in topvorm? Maar opgeven is er niet bij. Foto Christophe Ena/AP

Wat is er mis met de tennisster die zojuist met 193 kilometer per uur onhoudbaar een ace heeft geslagen? Slof, slenter, hoofd tussen de schouders, blik naar beneden. ‘Ik ben niet fit, dit wordt niets meer’, straalt de verkouden Serena Williams in alles uit in haar halve finalepartij tegen de Zwitserse outsider Timea Bacsinszky. Eerste set verloren, een break achter in de tweede. Slof, slenter, nog steeds die droevige blik. Maar wel ‘gewoon’ weer een winnende service. Toch nog de game gewonnen, en even later zelfs de tweede set. Om daarna haar verbouwereerde tegenstandster met 6-0 van de baan te vegen in de beslissende derde set.

Voor de twintigste keer in haar carrière kan Serena Wiliams morgen in Parijs een grandslamtoernooi winnen. Na de 4-6, 6-3 en 6-0 overwinning op Bacsinszky treft ze in de finale de Tsjechische Lucie Sáfarová, die in de andere halve eindstrijd de Servische Ana Ivanovic met tweemaal 7-5 de baas was. De 33-jarige Amerikaanse won al twee keer eerder de titel op Roland Garros, in 2002 en 2013. Dit jaar verloor ze tot de halve finale sets van Anna-Lena Friedsam, Victoria Azarenka, moest ze Sloane Stephens zelfs een matchpoint toestaan. Ziek, verkouden, niet in topvorm? Maar opgeven is er niet bij voor Williams. Hoeveel lichtingen topspeelsters er ook na haar kwamen, ze is niet voor niets nog altijd nummer één van de wereld.

Zeven grandslamtoernooien had de jongere zus van Venus Williams al op haar naam staan, toen in 2007 Ivanovic en Sáfarová voor het eerst echt meestreden om de meest prestigieuze titels. De beste talenten uit tennisbolwerken Servië en Tsjechië, klaar om de macht over te nemen?

Vriendinnetje van Berdych

Sáfarová bereikte dat jaar de kwartfinale van de Australian Open maar bleef daarna lang het vriendinnetje van Tomas Berdych, de grote Tsjechische belofte bij de mannen, net als zij afkomstig van de beroemde tennisschool van Prostejov. Op grandslams kwam Sáfarová nooit verder dan de derde ronde. Tot ze vorig jaar op Wimbledon de halve finale haalde, in de schaduw van haar clubgenote Petra Kvitova, die het toernooi won.

De carrière van Ivanovic liep aanvankelijk steil omhoog. Op een finaleplaats in 2007 volgde een jaar later de eindzege in Parijs. Jong, mooi, en meteen al nummer één op de wereldranglijst. Maar de druk om wereldwijd boegbeeld van haar sport te zijn, wierp haar terug? Hooguit haalde Ivanovic bij een grandslamtoernooi nog eens een kwartfinale. Tot de inmiddels 27-jarige Servische dit jaar in Parijs bij vlagen weer glinsterde als de groeibriljant van weleer. Met vriend Bastian Schweinsteiger, de voetballer van Bayern München, nadrukkelijk aanwezig op de tribune stapte ze gisteren als favoriete de baan op. En daar was de druk weer, die haar zo gestolen kan worden.

Na een vlotte 4-1 voorsprong heeft Ivanovic twee breakpoints en lijkt de eerste set binnen. Maar dan is plotseling de onbevangenheid van het begin weg bij de nummer zeven van de wereld, en wordt haar prachtige spel wisselvallig. Geforceerde winners, dubbele fouten, verkeerd opgooien bij een service. Schweinsteiger slaat af en toe de handen voor de ogen. Hij voelt wat er gaat gebeuren.

Held in Praag

De linkshandige Sáfarová beweegt goed, slaat meer en meer winners. En wint de eerste set. De 28-jarige Tsjechische heeft zich geleidelijk opgewerkt tot nummer 13 van de wereld. Aan de zijde van Kvitova werd ze voor 13.000 landgenoten een held, door in november in Praag de Fed Cupfinale te winnen tegen Duitsland. In Parijs schakelde ze titelverdedigster Maria Sjarapova uit, schitterde ze tegen Garbiñe Muguruza. Met de finale binnen handbereik, lijkt ook Sáfarová nog even bevangen door de spanning. De eerste twee matchpoints kan ze niet verzilveren, maar het derde is wel raak. Als eerste Tsjechische sinds Hana Mandlíková in 1981 staat ze in de finale.

Of ze kans heeft? Onderlinge confrontaties met Williams bieden Sáfarová weinig hoop: 0-8. En de nummer één van de wereld liet gisteren zien dat ze gebrand is om te winnen in Parijs. Alle trucs haalde ze uit om te winnen van Bacsinszky, nog een speelster die pas op haar 25ste weer aanknoopte bij het topniveau uit haar jeugd.

Vorig jaar werd Williams in Parijs nog uitgeschakeld door Muguruza. De Venezolaans-Spaanse gold direct als potentiële troonopvolgster. En anders wel haar Canadese generatiegenote Eugenie Bouchard, die de halve finale haalde, of de Roemeense finaliste Simona Halep. Een jaar later lag Bouchard er na één ronde uit, sneuvelde Halep in de tweede ronde en Muguruza in de kwartfinale. En staat Serena Williams ‘gewoon’ weer in de finale.