Zonder training naar belangrijk wereldtoernooi

Andere landen legden hun competitie stil voor de Hockey World League. Nederland speelde gewoon door. „Niet ideaal.”

Max Caldas met zijn ploeg tijdens de Champions Trophy in India (2014).
Max Caldas met zijn ploeg tijdens de Champions Trophy in India (2014). ANP/KOEN SUYK

De voorbereiding was verre van ideaal, maar de Nederlandse hockeymannen zullen het ermee moeten doen: in Buenos Aires kunnen zij de komende anderhalve week hun ticket voor de Olympische Spelen van Rio veiligstellen.

In de halve finale van de Hockey World League, die voor Nederland morgen begint met de wedstrijd tegen Egypte, staat dus veel op het spel: alleen de beste drie landen plaatsen zich rechtstreeks voor Rio. En bondscoach Max Caldas weet: in een toernooi met landen als Duitsland, Argentinië, Nieuw-Zeeland, Spanje en Zuid-Korea is dat bepaald geen gelopen koers.

Wegens alle competitieverplichtingen in eigen land, de play-offs en de Euro Hockey League, kende de Nederlandse selectie een zeer korte voorbereiding op het toernooi in Argentinië. Andere landen, zoals Duitsland, kozen ervoor hun competitie tijdelijk stil te leggen om de nationale ploeg klaar te stomen voor het belangrijkste toernooi van het jaar. De Duitsers, de olympisch kampioen van Beijing (2008) en Londen (2012), zijn de pijn van hun dramatische zesde plaats op het WK in Den Haag nog niet vergeten.

Caldas kreeg zijn selectie in de laatste zes weken voor het vertrek naar Argentinië niet één keer bij elkaar. Hij zag zijn hockeyers tijdens de play-offs vanaf de zijlijn. „Hockeyinhoudelijk is het niet ideaal”, zegt hij. „Maar wij hebben ook een voordeel. Ik was niet altijd te spreken over het niveau van het spel tijdens de play-offs in Nederland, maar de spelers hebben wel dag in, dag uit gestreden tegen elkaar. Daarmee vergroot je de weerbaarheid, het competitieve: willen winnen, ruzie maken. De andere landen hebben alleen maar getraind.”

Afgaande op een oefenwedstrijdje van driekwartier, afgelopen maandag in Buenos Aires, staan de Duitsers er goed voor. Dankzij doelpunten van Oskar Deecke en Christopher Rühr werd Nederland met 2-0 verslagen.

Een dag eerder had de Nederlandse ploeg een nieuwe tegenvaller moeten incasseren: om privéredenen vloog spelmaker Robbert Kemperman in allerijl terug naar Nederland. De sterspeler van Kampong wordt morgen weer terug verwacht in het Nederlandse kamp. Of hij na die lange reis fit genoeg is voor het openingsduel tegen Egypte, is nog maar de vraag.

Het is voor het eerst dat de Hockey World League wordt gebruikt als olympisch kwalificatietoernooi. In het verleden werden de tickets verdeeld op de continentale kampioenschappen en een aantal aanvullende kwalificatietoernooien. Dankzij de Hockey World League, een twee jaar durend toernooi dat uit vier rondes bestaat, krijgen alle hockeylanden de kans zich te plaatsen voor de Spelen. Liefst 56 deden er het afgelopen jaar aan mee, ook landen als Guatemala, Oman, Barbados en Litouwen.

Inmiddels is het wereldtoernooi gevorderd tot de derde ronde, de halve finales, waaraan de twintig beste landen meedoen. Tien landen vechten in Buenos Aires voor hun olympische kans, eind juni nog eens tien in het Belgische Brasschaat, onder meer met wereldkampioen Australië, Groot-Brittannië, België, India en Pakistan. Ook daar kwalificeren de beste drie zich voor Rio.

Mocht Nederland zich in Buenos Aires niet rechtstreeks weten te plaatsen voor de Spelen, dan volgt in augustus nog een herkansing, op het EK in Londen. Ook de winnaar van dat toernooi heeft recht op deelname aan de Spelen.

Maar morgen wacht Nederland eerst Egypte, de grote onbekende in de halve finales in Buenos Aires. Het land plaatste zich bij de laatste twintig door een zege op Zuid-Afrika, via shoot-outs. Egypte staat op de twintigste plaats op de wereldranglijst, Nederland is tweede, achter Australië. Egypte deed twee keer mee aan de Spelen, in 1992 (Barcelona) en in 2004 (Athene). Beide keren eindigde het land als twaalfde en laatste.

Na Egypte volgen voor Nederland nog groepsduels tegen Zuid-Korea (zaterdag), Nieuw-Zeeland (zondag) en Japan (dinsdag).