Faillissement en doorstart

Met een rompertje miljoenen binnenhalen - dit is hoe Lief! het deed

Foto Lief! Lifestyle

Is lifestylemerk Lief! ten onder gegaan aan zijn eigen succes? Wat begon als hobbyproject groeide uit tot internationaal merk voor baby’s, jonge kinderen en hun ouders. Hoe een succesvol rompertje de start was voor een berg aan Lief!-artikelen zoals behang, shampoo, meubels en - waarom ook niet - tuindecoratie.

De opmars en ondergang van Lief! in 5 cruciale stappen.

Stap 1: Hobbyprojectje

Yvonne Woudstra runt in 2005 samen met haar man John van den Herik een groothandel in baby- en kinderkleding, als ze besluit meer tijd aan haar hobby te besteden: babykleding naaien. Woudstra verkoopt haar rompertjes met teksten als ‘Lief!’ en ‘Stoer!’ in een klein winkeltje in Giessenburg. En dan blijkt de hobby een potentiële goudmijn. “De vraag was meteen al enorm”, vertelt Van den Herik. Het echtpaar gebruikt hun groothandelnetwerk om Lief! in de markt te zetten.

Foto Lief! Lifestyle

Het hoofdkantoor van Lief!: een 300 jaar oude boerderij in Giessenburg waar zo’n dertig mensen werken. Foto Lief! Lifestyle

Stap 2: Uitbreiding

Vier jaar later is Lief! een succesvol babykledingmerk en lonken nieuwe markten. Waarom geen Lief!-mokken, autozitjes of servies? Licentienemers staan te springen om met het merk aan de slag te gaan. Lief! wordt een lifestyleconcept. Zo krijgen steeds uiteenlopender producenten een Lief!-licentie: tassen, beddengoed, fotoalbums, kampeertenten en zelfs fietsen:

Van den Herik: “Achteraf gezien hebben we misschien te veel hooi op onze vork genomen, vooral doordat we de kleding zelf bleven produceren en distribueren.”

Stap 3: Ongebreidelde groei

In 2014 is Lief! uitgegroeid tot lifestylemerk, verkrijgbaar in 2.500 winkels in Nederland, met een jaaromzet van een kleine tien miljoen euro. De ruim veertig ‘productgroepen’ worden in 25 landen verkocht. Dan zijn er nog plannen voor attractieparken, een televisieprogramma bij RTL en lanceert Lief! een eigen magazine en lifestyle-event. Van den Herik in een interview in 2013: “Wij doen niet aan grenzen en verbreden continu onze horizon.”

Nu geeft hij toe: “Dat was grootspraak, dat mag je best zeggen. De opportunist in mij wil alle kansen grijpen, maar je kan ook een stap te ver gaan.”

Stap 4: Faillissement

Het merk zet ondertussen ook vol in op buitenlandse groei. Blijkt ook uit dit spetterende Engelstalige filmpje:

Maar groei in het buitenland is duur. Ook geen goeie investering: Lief! opent een aantal fysieke winkels, net in de tijd dat het retailklimaat tegenzit. Niet alleen lopen de inkomsten uit licentiecontracten terug, ook de eigen winkels komen al snel in de problemen.

Begin dit jaar wordt het Van den Herik duidelijk als hij in de boeken kijkt: het bedrijf heeft zich vertild. Op 6 mei vraagt hij uitstel van betaling aan en afgelopen vrijdag gaat Lief! officieel failliet. Er wordt dan al geruime tijd gekeken naar een mogelijke doorstart met de Duitse retailer Kids Fashion Group.

Stap 5: De doorstart

Kids Fashion Group neemt alle operationele onderdelen van het bedrijf over, Lief! blijft in Giessenburg de design en marketing doen. Het is onwaarschijnlijk dat de nieuwe eigenaar alle winkels openhoudt en dat alle zestig werknemers hun baan houden. “We hebben nu een partner die het merk internationaal kan uitrollen en daar zijn we blij mee”, zegt Van den Herik. “Het is alleen doodzonde dat er een faillissement nodig was om hier te komen.”