Honderden vermist op Yangtze

Passagiersschip zinkt; kapitein en machinist in voorarrest nadat ze naar de kant waren gezwommen

Langste rivier in China
Langste rivier in China

Pas negen uur nadat de middelgrote, verouderde Oostelijke Ster was gekapseisd in de langste rivier van China, de Yangtze, kwam vanmorgen de zoekactie naar de honderden vermiste toeristen op gang. Het 22 jaar oude, ruim 76 meter lange schip met 458 opvarenden zonk gisteravond om half tien bij de stad Jingzhou in provincie Hubei. Vanmorgen vroeg werden eerste overlevenden gered en lichamen geborgen.

De kapitein en de eerste machinist, die intussen zijn gearresteerd, verlieten als eersten het cruiseschip door tegen middernacht in slecht weer naar de wal te zwemmen, naar eigen zeggen om hulp te zoeken. Volgens persbureau Xinhua zegt de kapitein dat de boot in moeilijkheden kwam als gevolg van onverwacht slecht weer en door een orkaan omver werd geblazen. Er was op de druk bevaren Yangtze geen weeralarm geslagen, de Oostelijke Ster zou in twee minuten zijn gezonken in vijftien meter diep water vlak voor een bocht met zandbanken en daarna nog een kilometer of drie stroomafwaarts zijn gegleden.

Het schip met de ruim 400 hoofdzakelijk gepensioneerde passagiers, en daarnaast gidsen en bemanningsleden was op weg van Nanjing naar de Drieklovendam, een tocht van 1.500 kilometer. Een cruise op de Yangtze naar de dam en waterkrachtcentrale die de opmars van China symboliseren is voor bedrijven, partij- en overheidsinstanties en families een van de belangrijkste vakantieactiviteiten .

Het zoeken wordt geleid door de Chinese premier Li Keqiang die vanochtend aankwam in Jingzhou. Uit beelden en getuigenissen van reddingswerkers blijkt dat er vanochtend nog passagiers in leven waren. Een reddingswerker die kruipend over de romp van het schip met een hamer signalen gaf hoorde tikkende geluiden terug. Duizenden soldaten, reddingswerkers en duikers zijn ingezet om hen te bevrijden. Vermoedelijk bevinden de meesten zich in de slaaphutten op het eerste en tweede dek van de vier dekken tellende Oostelijke Ster.

Het drama wekt in de Chinese media associaties op met de ondergang van de Zuid-Koreaanse Sewol waarbij in april 2014 driehonderd jonge passagiers omkwamen. Bij het kantoor van organiserend reisbureau Xiehe Travel en een overheidsgebouw in Shanghai kwamen familieleden en vrienden van de opvarenden bijeen. Zij hadden vergeefs geprobeerd telefonisch contact te krijgen met hun verwanten. Met veel internetters stelden zij vragen over het gedrag van de kapitein en over de veiligheid van het verouderde schip dat eigendom is van een toeristisch scheepvaartbedrijf.

Boottoerisme op de Yangtze is sterk in opkomst; het toezicht op de veiligheid van de cruiseschepen die vooral vanuit Chongqing in het westen en Nanjing in het oosten opereren is versnipperd over vijf provincies en drie nationale instanties. Het stuk waar de Oostelijke Ster in grote moeilijkheden kwam behoort tot de mooiste, niet-verstedelijkte, niet-geïndustrialiseerde delen van de rivier. In de loop van de ochtend kregen Chinese media in het kader van het „management van de publieke opinie” opdracht zich in de berichtgeving te concentreren op de reddingswerkzaamheden onder supervisie van premier Li Keqiang en zich te onthouden van het stellen van indringende vragen over de mogelijke oorzaak.