Corruptiecrisis FIFA barst los, vlak voor cruciale verkiezing

Zwitserse en Amerikaanse justitie samen in actie tegen van corruptie verdachte bestuurders.

Woordvoerder Walter De Gregorio van de FIFA tijdens de persconferentie van vanochtend. Foto AFP / Fabrice Coffrini 

Woordvoerder Walter De Gregorio van de FIFA tijdens de persconferentie van vanochtend. Foto AFP / Fabrice Coffrini 

De wereldvoetbalbond FIFA is aan de vooravond van de verkiezing van een voorzitter in een diepe corruptiecrisis beland. Twee dagen voor een cruciaal FIFA-congres in Zürich zijn in een luxehotel in die Zwitserse stad vanochtend vroeg zeker negen (voormalige) FIFA-bestuurders opgepakt. Ze worden verdacht van het jarenlang aannemen van steekpenningen van in totaal rond de honderd miljoen dollar bij het toewijzen van uitzend- en marketingrechten van voetbaltoernooien aan lokale partijen.

Van betrokkenheid van de huidige FIFA-voorzitter Sepp Blatter, die lange tijd ongehinderd leek af te steven op een vijfde termijn van vier jaar, is vooralsnog geen sprake. Maar door de recente arrestaties en de aanhoudende beschuldigingen van corruptie in een organisatie die sinds 1998 onder zijn leiding staat, komt zijn positie nu verder onder druk te staan.

De aanhoudingen zijn een nieuwe klap voor de FIFA die gebukt gaat onder vele aantijgingen van corruptie door bestuursleden, met name bij de toewijzing van de wereldkampioenschappen van 2018 en 2022 aan respectievelijk Rusland en Qatar.

De verdachten worden vandaag gehoord door de Zwitserse politie, waarna ze later waarschijnlijk worden uitgeleverd aan de politie in New York, die werkt aan een onderzoek naar corruptie binnen de FIFA sinds begin jaren negentig. Dat meldde de Zwitserse justitie vanochtend in een verklaring. De omkoping zou op Amerikaans grondgebied plaats hebben gevonden en het betalingsverkeer zou via Amerikaanse banken zijn gelopen.

Amerikaanse connectie

De grootste naam die is opgepakt is Jeffrey Webb van de Kaaimaneilanden, vicevoorzitter bij de FIFA. Hij is tevens voorzitter van de Concacaf, de voetbalfederatie voor Noord- en Midden-Amerika en het Caraïbisch gebied.

Ook de vanwege fraude geschorste voetbalbestuurder Jack Warner uit Trinidad en Tobago is aangehouden. In 2013 verscheen een rapport van de Concacaf naar zijn fraude als voorzitter van de betreffende federatie, waarbij ook de Amerikaanse voetbalbondbaas Chuck Blazer betrokken was. Die laatste zou nu als informant voor de Amerikaanse FBI werken in ruil voor strafvermindering in zijn proces wegens belastingontwijking.

Later in de ochtend viel de politie ook het Zürichse hoofdkantoor van de FIFA binnen. Daarbij werden documenten in beslag genomen. Ook zou er een aparte zaak zijn geopend wegens „verdenkingen van crimineel wanbeleid en van het witwassen van geld in verband met het toekennen van de WK’s voetbal van 2018 en 2022”, aldus een verklaring van de Zwitserse procureur-generaal.

Het is nog onduidelijk of deze gezamenlijke Zwitsers-Amerikaanse justitieactie de herverkiezing van Blatter in gevaar zal brengen. In het verleden hebben verscheidene schandalen zijn draagvlak in met name Afrika en Azië nooit ernstig geschaad. De verkiezing van vrijdag gaat gewoon door, zei een FIFA-persvoorlichter vanochtend op een persconferentie in Zürich.

Ook is het heroverwegen van de toekenning van de WK’s aan Rusland en Qatar niet aan de orde. Verder zei hij dat het „geen mooie dag” is voor de FIFA, maar ook een „goede dag” omdat er nu „opgeruimd” wordt. „Hij danst niet in zijn kantoor”, stelde de FIFA-voorlichter, „maar ik benadruk nog eens dat Blatter niet betrokken is. Als hij vrijdag wordt herkozen is hij president voor de komende vier jaar.”

Uitdager

De Jordaanse prins Ali bin Al-Hussein is na de terugtrekking van de Portugees Luis Figo en de Nederlander Michael van Praag overgebleven als enige uitdager van Blatter. KNVB-voorzitter Van Praag liet vandaag weten niet te willen reageren en de ontwikkelingen af te wachten.

FIFA-bestuurders hebben een geschiedenis met het aannemen van steekpenningen bij de verdeling van sponsor- en uitzendrechten, zoals bleek bij de afwikkeling van het faillissement in 2011 van het Zwitserse marketingbedrijf ISL.

De Braziliaanse oud-voorzitter João Havelange en zijn schoonzoon Ricardo Teixeira, voormalig bestuurder van de Braziliaanse bond en de FIFA, moesten forse boetes betalen toen bleek dat zij begunstigd werden door ISL in ruil voor uitzendrechten. Havelange werd de titel van erevoorzitter ontnomen.