Land zonder reuzen te koop

Jaren na het failliet van Het Land van Ooit gaat het park open voor wandelaars. Tot zich een koper meldt met geld en goede plannen.

Het napoleontische leger dat geleidelijk in het water verdwijnt – relict van het Land van Ooit. Foto's Merlin Daleman
Het napoleontische leger dat geleidelijk in het water verdwijnt – relict van het Land van Ooit. Foto's Merlin Daleman

Het roze kasteel, de soldaten van Napoleon, de sprookjesachtige lanen met eeuwenoude bomen. Het zijn de resten van Het Land van Ooit – ooit kinderthemapark in Drunen. In 2007 ging het attractiepark failliet en sindsdien zit het op slot. De gemeente Heusden probeert het al acht jaar te verkopen.

Toch gaat het park morgen weer open, voor wandelaars. „We hebben snoeiwerk verricht en gevaarlijke bomen weg gehaald’’, zegt verantwoordelijk wethouder Mart van der Poel (Heusden Eén).

In Het Land van Ooit stonden theater en fantasie centraal. Kloontje het reuzenkind en Sap de aardwortel waren er indertijd de baas, samen met de kinderen die het park bezochten.

Vorig jaar besloot de nieuwe coalitie dat het park weer open moest. Nadat onderhandelingen met een potentiële koper begin dit jaar spaak waren gelopen, werd op eigen houtje werk gemaakt van de heropening.

In het roze kasteel, vroeger van de Graaf en Gravin van Ooit, wonen mensen anti-kraak. Die houden toezicht op het gebied. Om wandelaars naar het park te trekken, wilde de gemeente tijdelijk horeca in het kasteel vestigen. Dat gaat niet door. Er is opnieuw een potentiële koper. Van der Poel: „Die heeft misschien heel andere plannen met het kasteel.”

De kasteeltuin geeft via een bruggetje over het water toegang tot oud-Reuzenland. De natuur gaat hier zijn gang, er is geen reus meer te bekennen. Van der Poel: „De reuzen zijn bij het faillissement verkocht, net als alle andere attracties.” Een van de reuzen staat als kunstwerk langs rijksweg A58 bij Bergen op Zoom.

Ook het meer waar bezoekers konden waterfietsen in zwanenbootjes, ligt er verlaten bij. Vanaf het aangrenzende grasveld zie je de A59 liggen. Die snelweg is een van de redenen dat de gemeente het park in 2007 kocht, voor 15 miljoen euro. Een deel van het terrein is gebruikt voor aanleg van een parallelweg en een op- en afrit naar de snelweg. De rest van het park wil de gemeente toegankelijk houden voor publiek. Daar wil ze met een nieuwe eigenaar afspraken over maken.

Koningen en graffiti

De oude muren die de entree vormden van Het Land van Ooit staan nog overeind. Hier waren de koningszaal en de manege, waar kinderen als koningen en koninginnen werden ontvangen. De muren zijn begroeid en beklad met graffiti.

De gemeente wil niet zeggen wie de nieuwe kandidaat-koper is. Begin dit jaar beëindigde de gemeente onderhandelingen met Movero World. Het bedrijf wilde Het Land van Ooit omtoveren tot een walhalla voor elektrische voertuigen, maar kreeg de financiering niet rond. Bezoekers zouden ritjes maken door verschillende landschappen. „Dat idee paste heel goed in dit gebied’’, zegt de wethouder.

Twee problemen staan verkoop steeds in de weg: kopers hebben niet genoeg geld of ze komen met een plan dat niet in het ‘kerngebied’ past. Daarom is de gemeente realistisch: de droom blijft een attractiepark, maar ‘iets’ met zorg of cultuurhistorie mag ook.

Wat er ook met het gebied gebeurt, de ondernemer zal er een hoop werk aan hebben. Grasvelden zijn bezaaid met molshopen, sommige paden dichtgegroeid. Vroeger stond hier een arena waar publiek zag hoe ridders elkaar te lijf gingen.

Willem Kraanen, manager dagrecreatie bij de vereniging van recreatieondernemers Recron, maakt duidelijk dat geld voor een nieuw attractiepark een groot struikelblok kan vormen: „Het gaat in deze branche niet om duizenden, maar om miljoenen euro’s.” Ook moet je ervoor blijven zorgen dat bezoekers naar jouw park komen om geld uit te geven. Daar ging het bij Het Land van Ooit mis. Bezoekersaantallen liepen terug omdat het park niet vernieuwde en de doelgroep, kinderen tot twaalf jaar, te beperkt was.

Het terrein staat nu te koop voor 22 miljoen euro, maar met 15 miljoen gaat de gemeente Heusden ook akkoord. „Daarvoor hebben we een potje gemaakt”, legt Van der Poel uit. Ook mag het gebied in delen worden gekocht.

Leger in het riet

In de vijver tegenover het roze kasteel staat nog een herinnering aan Het Land van Ooit. Het zijn beelden van soldaten in napoleontische uniformen, en ze verbeelden een leger dat geleidelijk in het water verdwijnt. Ze waren begroeid en verstopt tussen het riet. Intussen zijn ze schoongemaakt. Het verhaal wil dat toen Napoleon met zijn leger door Het Land van Ooit trok, de soldaten werden betoverd in standbeelden.

Wandelaars kunnen ze vrijelijk bekijken, totdat een koper zijn handtekening onder het contract zet.