Een Neanderthaler als betovergrootouder

Een van de eerste moderne mensen in Europa had een Neanderthaler als recente voorouder, waarschijnlijk als betovergrootouder. Dat maakten genetici van Harvard Medical School vrijdag bekend op een congres in New York. Ze vonden Neanderthaler-DNA in een sapiens-kaak van 40.000 jaar oud, uit Roemenië.

Dat Neanderthalers en onze voorouders ooit samen kinderen hebben gekregen was al bekend. Eén tot vier procent van het DNA van elke Europeaan en Aziaat is afkomstig van Neanderthalers.

Maar waar en wanneer Neanderthalers en moderne mensen samen nakomelingen kregen, is nog onduidelijk. Neanderthalers verdwenen zo’n 40.000 jaar geleden uit Europa. Rond dezelfde tijd verschenen er de eerste mensen.

De onderzoekers zochten in een Roemeense onderkaak, één van de oudste botten van een modern mens in Europa, naar DNA-varianten die uniek zijn voor Neanderthalers. Vijf tot elf procent van het DNA komt van Neanderthalers, zagen ze.

De brokken Neanderthaler-DNA in de kaak zijn lang en aaneengesloten. De helft van chromosoom 12 komt van Neanderthalers. Dat betekent dat een recente voorouder een Neanderthaler moet zijn geweest. De genetici schatten dat een voorouder 4 tot 6 generaties geleden een Neanderthaler was.