Nadal duikelt voor het eerst in tien jaar uit de topvijf

Verliezend finalist ziet weer perspectief na lange tijd blessureleed. Schot Andy Murray is de gravelspecialist in twee sets in Madrid de baas. Nadals spel is nog niet dominant genoeg.

Nadal feliciteertMurray na diens zege in Madrid.
Nadal feliciteertMurray na diens zege in Madrid. Foto DANI POZO/afp

Het was veelzeggend dat Rafael Nadal (28) na de verloren finale tegen Andy Murray (6-3 en 6-2) het toernooi van Madrid niet eens met de pest in zijn lijf verliet. Integendeel eigenlijk. „Ik heb deze week eindelijk weer eens hele goede momenten gekend. Het is niet de tijd om negatief te denken. Ik moet me optrekken aan de dingen die wel goed gaan”, zei Nadal na afloop in de perszaal van La Cája Magica. De tennisser duikelde naar de zevende plaats op de wereldranglijst. Zijn laagste notering in tien jaar.

De Magische Doos in Madrid was tot voor kort een tweede huis voor Nadal waar hij bijkans onverslaanbaar was. Vier keer eerder won het fenomeen uit Manacor het toernooi in de master series. Maar dit keer was hij allerminst als favoriet naar de Spaanse hoofdstad gekomen. Nadal is al maanden op zoek naar zijn oude vorm. De perfectionist is een tennisser vol twijfels geworden. „Ik ga net zolang door tot ik weer mezelf ben. Vroeg of laat zal ik er weer staan. Daar ben ik van overtuigd”, sprak hij aan de vooravond van Madrid.

Nadal had juist in 2015 na een tijd vol blessureleed een stap vooruit willen zetten. Maar al snel werd duidelijk dat zijn spel niet dominant genoeg was. Op de Australian Open kreeg hij de eerste grote domper te verwerken toen Tomas Berdych hem in de kwartfinales kansloos in drie sets versloeg. Op graveltoernooien in Zuid-Amerika probeerde hij zijn vertrouwen te herwinnen. Dat lukte deels met eindzege in Buenos Aires. Zijn eerste titel sinds Roland Garros van vorig jaar.

Het bleef vooralsnog bij die ene prijs. In overleg met zijn oom en coach Toni Nadal werd besloten een ander racket te proberen. Zijn oude vertrouwde Aero Pro Drive Original werd ingeruild voor een nieuw type: Aero Pro Drive 2016. Een racket met een iets groter oppervlakte waardoor Nadal iets meer vaart aan zijn slagen zijn kunnen geven. Nadeel was dat zijn controle minder werd.

Een twijfelende tennisser met een nieuw racket. Het is zelden een goede combinatie. Nadal begon er goed mee op het toernooi van Monte Carlo waar hij de finale bereikte, maar een week later was hij in Barcelona het goede gevoel weer kwijt. Een nederlaag in de achtste finales tegen de Italiaan Fabio Fognini deed pijn. Zoveel pijn dat Nadal voor Madrid weer terugkeerde naar zijn oude materiaal. Voor vernieuwen was met Roland Garros in zicht nu even geen tijd.

Voor de bijna neurotische Nadal is ieder detail van levensbelang. Alles verloopt bij hem volgens een aangeleerd ritme. Het bracht hem de voorbije veertien jaar zoveel successen. En een racket is daarbij veel meer dan een detail. Het is zijn instrument. Zijn wapen. Het racket wordt weleens vergeleken met een wagen in de Formule I. Alles moet volledig afgesteld staan op het spel van de tennisser.

Nadal koos in Madrid weer voor controle in plaats van power. Hij werd versterkt in die keuze omdat de stad op een hoogvlakte ligt waardoor de ballen sowieso al meer gaan zwabberen. De in Spanje zeer populaire Nadal werd door het publiek aan de boorden van de rivier Manzanares iedere partij op handen gedragen.

De succesvolste Spaanse tennisser ooit rekende na een bye in de eerste ronde met mindere goden als Steve Johnson en Simone Bolelli waarna twee zware testen volgenden tegen Grigor Dimitrov en Tomas Berdych. Nadal doorstond ze met oude glans. Op weg naar de finale leverde hij geen set in. Hij beloonde zichzelf met een bezoekje aan Real Madrid-Valencia (2-2), maar het puntenverlies van ‘de Koninklijke’ zorgde voor chagrijn.

Voor volgepakte tribunes begon Nadal gisteravond vol goede moed aan het duel met de in supervorm verkerende Murray. Nog nooit had hij op gravel verloren van de Schot. Maar de Nadal van 2015 weet als geen ander dat resultaten uit het verleden niet tellen. Nadal begon onthutsend zwak aan de partij en zag de eerste zeven punten naar Murray gaan. Het goede gevoel was direct weer weg. Het werd nooit meer een echte wedstrijd. „Ik zit in zo’n fase dat een zwakke start mentaal doorwerkt”, verzuchtte Nadal. „Ik heb nog twee weken tot Roland Garros. Daar moet ik het mee doen.”